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Des scientifiques révèlent pourquoi les hommes et les femmes ressentent la douleur différemment

Les scientifiques ont découvert des différences entre les sexes dans la manière dont la douleur est produite, soulignant ainsi de nouvelles façons potentielles de cibler le traitement sur les femmes et les hommes.

Des chercheurs de l’Université de l’Arizona ont identifié des différences fonctionnelles entre les sexes au niveau des nocicepteurs, les cellules nerveuses qui produisent la douleur.

Cette découverte des « nocicepteurs masculins et féminins » pourrait aider les scientifiques à développer des médicaments précis pour gérer la douleur, adaptés au sexe du patient.

« Notre recherche porte sur les mécanismes qui déclenchent la perception de la douleur plutôt que sur l’expérience de la douleur elle-même », a déclaré l’auteur de l’étude Frank Porreca, directeur de recherche au Comprehensive Center for Pain & Addiction de l’Université des sciences de la santé de l’Arizona. Semaine d’actualités.

Il a ajouté : « Le concept de nocicepteurs masculins et féminins est très nouveau et n’a jamais été une force motrice dans la réflexion sur le développement de thérapies contre la douleur. »

Mal de tête
Une image montre une femme souffrant de migraine. Les scientifiques ont identifié des différences fonctionnelles entre les sexes au niveau des nocicepteurs, les cellules nerveuses qui produisent la douleur.

Getty Images/Kateryna Onyshchuk

« Cela offre la possibilité de traiter la douleur spécifiquement et potentiellement mieux chez les hommes ou les femmes, et c’est ce que nous essayons de faire. »

Pour l’étude, l’équipe a utilisé des échantillons de tissus provenant de souris femelles et mâles, de primates non humains et d’humains pour examiner comment leurs cellules nociceptrices, situées près de la moelle épinière, répondaient aux stimuli.

Les nocicepteurs sont des récepteurs sensoriels qui déclenchent la perception de la douleur lorsqu’ils sont activés par une blessure, une maladie ou un dommage corporel. Ils nous aident à assurer notre sécurité, par exemple en nous permettant de ressentir de la douleur lorsque nous touchons quelque chose de chaud, de sorte que nous retirons notre main de la source de danger et ne nous blessons pas davantage.

Plus précisément, les chercheurs ont choisi de tester comment les cellules réagissaient à deux substances, la prolactine, une hormone responsable de la lactation et du développement des seins, et l’orexine B, un neurotransmetteur qui aide à réguler le sommeil. Ils ont sélectionné ces substances sur la base d’une étude précédente sur la douleur chronique, qui avait révélé qu’elles avaient un effet sensibilisant sur les nocicepteurs.

Ensuite, ils ont testé comment la prolactine et l’orexine B affectent la mesure dans laquelle les nocicepteurs réagissent à des stimuli de faible intensité produisant de la douleur. La façon dont nous ressentons la douleur diffère en intensité, en fonction du stimulus. Alors que toucher une cuisinière chaude est de haute intensité, un vêtement frottant sur un coup de soleil est de faible intensité, mais les deux sont détectés par le corps comme une douleur.

Cependant, certaines substances, notamment les analgésiques, peuvent modifier le seuil de détection de la douleur. C’est ainsi qu’agissent les analgésiques comme l’ibuprofène, car ils bloquent l’activation des nocicepteurs lorsqu’une douleur légère à modérée est signalée.

Après avoir examiné les échantillons de tissus, les chercheurs ont découvert que ce qui modifiait les seuils des nocicepteurs était différent chez les femmes et chez les hommes. Ils ont découvert que la prolactine sensibilise uniquement les cellules femelles et que l’orexine B sensibilise uniquement les cellules mâles.

« La conclusion surprenante de ces études est qu’il existe des nocicepteurs masculins et des nocicepteurs féminins, ce qui n’a jamais été reconnu auparavant », a déclaré Porreca.

Ils ont également constaté que le blocage de la signalisation de la prolactine réduisait l’activation des nocicepteurs chez les femmes, mais n’avait aucun effet chez les hommes. Pendant ce temps, le blocage de la signalisation de l’orexine B a fonctionné chez les hommes et non chez les femmes.

Selon les chercheurs, les résultats suggèrent que les mécanismes sous-jacents qui nous font percevoir la douleur sont différents selon le sexe.

Ils espèrent que cette recherche aidera les scientifiques à trouver de nouvelles façons précises de traiter la douleur, en particulier dans les affections plus courantes chez les femmes, comme la migraine et la fibromyalgie.

« Les implications sont importantes pour les essais cliniques de nouvelles thérapies contre la douleur, car elles doivent savoir si la thérapie est évaluée dans le cadre d’études suffisamment puissantes pour détecter les effets chez l’un ou l’autre sexe », a ajouté Porreca.

« Cela pourrait également avoir des implications pour les thérapies ayant échoué précédemment et qui auraient pu avoir un effet positif uniquement sur les hommes ou uniquement sur les femmes. »

Les résultats complets de l’étude ont été publiés dans la revue CERVEAU.

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