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MILAN (Reuters) – Des chercheurs italiens cherchent à savoir si un nombre plus élevé que d'habitude de cas de pneumonie et de grippe sévères en Lombardie au cours du dernier trimestre de 2019 pourrait être un signe que le nouveau coronavirus pourrait s'être propagé au-delà de la Chine plus tôt que prévu.

Des scientifiques italiens enquêtent sur une éventuelle émergence précoce du coronavirus

PHOTO DE DOSSIER: Un employé contrôle la température d'un homme à l'entrée d'un supermarché, alors que la propagation de la maladie à coronavirus (COVID-19) continue, à Milan, Italie, le 23 mars 2020. REUTERS / Daniele Mascolo – RC2TPF994GAU / File Photo

Adriano Decarli, épidémiologiste et professeur de statistiques médicales à l'Université de Milan, a déclaré qu'il y avait eu une augmentation "significative" du nombre de personnes hospitalisées pour pneumonie et grippe dans les régions de Milan et de Lodi entre octobre et décembre de l'année dernière.

Il a déclaré à Reuters qu'il ne pouvait pas donner de chiffres exacts mais que «des centaines» de personnes de plus que d'habitude avaient été hospitalisées au cours des trois derniers mois de 2019 dans ces régions – deux des villes les plus touchées de Lombardie – avec une pneumonie et des symptômes pseudo-grippaux, et certaines de ceux-ci étaient morts.

Decarli examine les dossiers de l'hôpital et d'autres détails cliniques de ces cas, y compris des personnes décédées plus tard à la maison, pour essayer de comprendre si la nouvelle épidémie de coronavirus s'était déjà propagée en Italie à l'époque.

«Nous voulons savoir si le virus était déjà là en Italie à la fin de 2019, et – si oui – pourquoi il n'a pas été détecté pendant une période relativement longue afin que nous puissions avoir une image plus claire au cas où nous devions faire face à une deuxième vague de l'épidémie », a-t-il déclaré.

L'Organisation mondiale de la santé a déclaré que le nouveau coronavirus et COVID-19, la maladie respiratoire qu'il provoque, étaient inconnus avant la déclaration de l'épidémie à Wuhan, dans le centre de la Chine, en décembre.

Decarli a déclaré qu'une fois ses recherches terminées, les autorités sanitaires locales pourraient décider de demander l'autorisation d'exhumer des corps de personnes présentant des symptômes suspects.

D'autres experts ont mis en doute l'hypothèse selon laquelle le nouveau virus aurait pu circuler en Europe avant la fin de 2019.

"Je pense qu'il est extrêmement improbable que le virus soit présent en Europe avant janvier", a déclaré Paul Hunter, professeur de médecine à l'Université britannique d'East Anglia, qui suit l'évolution de la pandémie.

Hunter a déclaré qu'à moins que les scientifiques italiens n'obtiennent des résultats positifs à partir d'échantillons prélevés et stockés à ce moment-là, la suggestion ne devrait pas être crédible.

Il a ajouté que, compte tenu de ce que nous savons de l'infectiosité du virus et du nombre de patients ne présentant aucun symptôme par rapport à ceux qui tombent malades, «il est inconcevable que nous n'aurions pas eu une épidémie assez importante en Europe beaucoup plus tôt si ces en fait, il s'agissait de COVID-19 ».

LE PLUS GRAND DÉCÈS DE MORT

L'Italie, qui compte désormais le plus grand nombre de décès dus à COVID-19 au monde, a enregistré son premier cas d'infection le 21 février, bien que certains scientifiques pensent que le virus a commencé à circuler dans le pays au moins un mois plus tôt.

"Le virus était déjà là dans la seconde moitié de janvier", a déclaré Massimo Galli, chef de l'unité des maladies infectieuses de l'hôpital Sacco de Milan et professeur au département de sciences biomédicales et cliniques de l'Université de Milan.

Il a toutefois indiqué que la probabilité que le virus circule en Italie avant janvier était «très faible».

Giuseppe Remuzzi, directeur de l'Institut Mario Negri pour la recherche pharmacologique, à Milan, a déclaré que certains médecins de famille en Lombardie avaient signalé des cas inhabituels de pneumonie à la fin de l'année dernière qui semblaient maintenant potentiellement suspects.

Il a déclaré que parmi ceux-ci, plusieurs cas de pneumonie bilatérale – ce qui signifie que les deux poumons sont touchés – dans les régions de Gera D’Adda et de Crema fin novembre et décembre, avec une forte fièvre, une toux, de la fatigue et des difficultés respiratoires.

Des scientifiques italiens enquêtent sur une éventuelle émergence précoce du coronavirus
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"Aucun de ces cas n'a été documenté comme COVID-19 car il n'y avait pas encore de preuve de l'existence de COVID-19", a-t-il déclaré.

Remuzzi a déclaré que si la preuve de cas de COVID-19 en Italie dès novembre était confirmée, cela pourrait indiquer que le virus peut rester non détecté pendant des mois.

Il a déclaré que certains rapports dans des revues scientifiques avaient également conduit d'autres scientifiques à se demander si le virus avait pu émerger en Chine dès octobre.

Reportage d'Emilio Parodi et Silvia Aloisi; Reportage supplémentaire de Kate Kelland à Londres; Montage par Alex Richardson

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