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Des scientifiques britanniques divisés sur les conseils du gouvernement concernant les coronavirus

LONDRES – Le gouvernement du Royaume-Uni s'est efforcé de souligner qu'il «suit la science» dans sa réponse au coronavirus – mais tous les scientifiques ne sont pas d'accord.

Depuis début mars, Boris Johnson et ses ministres ont répété le mantra selon lequel chaque décision qu'ils prennent est éclairée par les meilleurs avis scientifiques disponibles. Les gouvernements d’ailleurs ont également cité leurs propres experts, bien qu’à des moments clés de la pandémie, la réponse de la Grande-Bretagne ait rompu avec le consensus international.

Maintenant, des scientifiques basés au Royaume-Uni en dehors des cercles officiels du gouvernement ont signalé cet écart et ce qu'ils considèrent comme l'incapacité des politiciens à fournir des explications adéquates. Cette semaine, ils ont créé un autre groupe consultatif d'experts.

«(Le Royaume-Uni) n'a pas suivi les conseils de l'Organisation mondiale de la santé et il y a de vraies questions à se demander pourquoi», a déclaré David King, président du nouveau groupe et ancien conseiller scientifique en chef du gouvernement des anciens premiers ministres Tony Blair et Gordon Brown. dans une interview.

«L'OMS compte parmi ses meilleurs épidémiologistes et virologues, notamment des Britanniques. Et dans le passé, les scientifiques britanniques ont travaillé en étroite collaboration avec l'OMS, par exemple lors de l'épidémie de SRAS, et à ce moment-là, nous étions très en tête pour expliquer la meilleure façon de sortir de cette épidémie. »

Le gouvernement insiste sur le fait qu'il a été transparent sur la prise de décision tout au long de la pandémie.

King, professeur de chimie physique à l'Université de Cambridge avec une expertise dans le changement climatique, a souligné les commentaires de la mi-mars sur «l'immunité collective» comme un moyen potentiel de sortir de la crise. Alors que d'autres pays interdisaient les rassemblements de masse et imposaient des blocages, le conseiller scientifique en chef Patrick Vallance a déclaré lors d'une conférence de presse le 12 mars qu'il n'était "pas souhaitable" d'empêcher les gens de contracter le coronavirus "parce que vous voulez obtenir une certaine immunité dans la population". Il s'est ensuite excusé de ne pas avoir été clair, affirmant qu'il ne voulait pas dire que le plan du gouvernement était de laisser le virus traverser la population sans contrôle.

King a également souligné le conseil du Royaume-Uni, également à partir de la mi-mars, selon lequel les personnes présentant des symptômes de coronavirus devraient rester à la maison pendant sept jours, au lieu des 14 jours recommandés par l'OMS.

Il fait pression pour plus de transparence dans les discussions du Groupe consultatif scientifique pour les urgences, l'organisme officiel guidant les ministres à travers les dernières données scientifiques sur le coronavirus, qui est présidé par Vallance.

Alors que le bilan officiel des morts au Royaume-Uni est devenu mercredi le pire en Europe, le gouvernement subit une pression croissante de la part de personnes comme King et des médias pour défendre de telles différences de politique.

Cependant, l'approbation publique du gouvernement a augmenté pendant la crise, selon une nouvelle enquête d'Edelman, passant de 36% en janvier à 60% aujourd'hui – un bond plus important que dans tout autre pays depuis le début de l'épidémie de coronavirus.

Certains conservateurs accusent King et son groupe de conseillers alternatifs de motifs politiques, soulignant les liens de gauche de nombreux membres du groupe.

Stephen Metcalfe, député conservateur de South Basildon et East Thurrock et ancien président du comité scientifique de la Chambre des communes, a déclaré que les membres du SAGE, qui comprennent des personnalités comme le président de la Royal Society, Venki Ramakrishnan, ne sont pas du genre à être «facilement sous pression» et l'idée qu'ils ne fournissent pas de conseils indépendants au gouvernement est «ridicule».

"Je ne pense pas qu'il soit nécessaire qu'un groupe alternatif, dit indépendant, donne des conseils alternatifs. Je pense qu'il est déroutant pour le public et potentiellement dangereux pour des groupes alternatifs de se mettre en place en tant qu'autorité alternative sur ces choses », a déclaré Metcalfe.

Quelles que soient les motivations du groupe King, leur intervention très publique démontre l’absence de consensus scientifique sur cette crise émergente et sape le message clé de Johnson selon lequel «la science» ouvre la voie.

Transparence

L'une des critiques de King – à savoir qu'il n'y a pas suffisamment de transparence concernant les avis scientifiques donnés au gouvernement – semble avoir été entendue à Westminster.

Mardi, Vallance a défendu SAGE lors d'une audition devant le comité de la santé et des services sociaux de la Chambre des communes, affirmant que le groupe n'avait jamais publié de minutes avant la fin d'un "événement" sur lequel ils conseillaient. Reconnaissant que dans le cas du coronavirus, la date de fin n'est pas claire, il a déclaré qu'il souhaitait que SAGE adopte un «rythme régulier» de publication d'articles, une fois par mois ou toutes les deux semaines si possible. Mais il a averti "qu'il appartient aux politiciens de décider quand ils pensent qu'ils sont heureux que les conseils qui leur sont adressés soient ensuite rendus dans le domaine public".

Le gouvernement insiste sur la transparence du processus décisionnel tout au long de la pandémie, Patrick Vallance et d'autres membres du SAGE répondant quotidiennement aux questions | Photo de la piscine par Eddie Mulholland / Getty Images

«Nous sommes dans une meilleure position que par le passé, mais j'accepte complètement qu'avec une situation comme celle-ci, il est très important que l'avis scientifique soit connu, et l'avis scientifique devrait être ouvert à un examen minutieux, et le moment où cela devrait t être à la fin du tout, c'est clairement trop loin », a déclaré Vallance.

Cette semaine, SAGE a publié des documents contenant certains de ses conseils au gouvernement et une liste partielle de ses membres, suite à des accusations de secret, d'ingérence politique et de manque d'expertise. Mais le procès-verbal de ses réunions sur les coronavirus n'a pas encore été publié.

Sans eux, King soutient qu'il est impossible de savoir si SAGE était d'accord avec l'OMS ou si la décision finale a été influencée par la prise de décision politique et la crainte de fermer l'économie. Se félicitant de la publication des articles cette semaine, M. King a déclaré que les avis scientifiques transmis au gouvernement étaient auparavant "tous opaques" et moins transparents que lors des crises nationales précédentes.

Le gouvernement insiste sur le fait qu'il a été transparent sur la prise de décision tout au long de la pandémie, Vallance et d'autres membres du SAGE répondant quotidiennement à des questions lors de conférences de presse télévisées, et que SAGE a travaillé à un rythme très rapide pour assimiler toutes les preuves scientifiques émergentes sur le virus. et ses impacts.

Science vs science

King, quant à lui, a réuni lundi un groupe de 12 experts alternatifs à SAGE, qui s'est réuni par appel vidéo. La réunion était présidée par l'ancien secrétaire du Brexit et député conservateur David Davis, et rationalisée en ligne.

Leur objectif, insiste King, n'est pas de critiquer les scientifiques du SAGE ou d'apaiser un désir privé de s'asseoir à la table principale, mais d'exiger la transparence. Il a réitéré sa préoccupation, rapportée pour la première fois par le Guardian, qu'en assistant aux réunions du SAGE, le conseiller en chef de Johnson, Dominic Cummings, aurait pu "influencer" le résultat des avis scientifiques, a-t-il déclaré. Le gouvernement et le professeur Neil Ferguson, qui siège au SAGE, ont déclaré qu’il était normal que des conseillers gouvernementaux assistent à de telles réunions et Cummings n’a pas influencé les conseils des scientifiques. Ferguson a démissionné mardi soir après avoir enfreint les règles de quarantaine.

King souhaite que son groupe produise des recommandations sur la façon de sortir le Royaume-Uni du verrouillage en toute sécurité tout en limitant au maximum le nombre de morts dans le pays, la façon de reprendre les voyages internationaux et la préparation aux soins primaires, entre autres sujets. Ses recommandations feront partie d'un rapport que King soumettra au comité de la santé des Communes.

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Le groupe comprend des experts qui ont fait entendre leur voix depuis le début de la pandémie, comme Anthony Costello, ancien directeur de l'Organisation mondiale de la santé et professeur de santé mondiale à l'University College de Londres; Gabriel Scally, président de la section d'épidémiologie et de santé publique de la Royal Society of Medicine; Helen Ward, professeur de santé publique à l'Imperial College de Londres; et Elias Mossialos, chef du département des politiques de santé à la London School of Economics et conseiller du gouvernement grec.

Lorsqu'on lui a demandé s'il craignait que l'existence d'un groupe consultatif non officiel puisse confondre le public, King a déclaré que son travail pourrait améliorer la qualité des conseils scientifiques qui alimentent le gouvernement. «Je peux voir que cela peut créer un conflit personnel dans le public, mais l'idée est d'aider à la fois eux et le gouvernement dans la prise de décision», a-t-il déclaré.

Le gouvernement a déclaré qu'il n'y a qu'un seul groupe officiel qui conseille les ministres, mais qu'il est ouvert aux opinions externes. "Le SAGE fournit des conseils au gouvernement et il est composé d'experts éminents du monde universitaire, avec une expertise diversifiée couvrant tout, de la vaccinologie et l'épidémiologie aux sciences du comportement et à la sérologie", a déclaré un porte-parole.

«La liste des acteurs pour chaque réunion tourne en fonction du sujet discuté pour s'assurer que les bonnes personnes sont présentes, pour les bonnes discussions. Il s'agit d'un nouveau virus et la science est en train d'émerger, alors SAGE est heureux de recevoir les contributions scientifiques de n'importe quel groupe, comme il le fait déjà. »

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