Des scientifiques belges et américains se tournent vers le lama à la recherche d'un traitement au COVID-19

BRUXELLES (Reuters) – Un lama appelé Winter pourrait s'avérer utile dans la recherche d'un traitement pour COVID-19, selon des scientifiques américains et belges qui ont identifié une minuscule particule qui semble bloquer le nouveau coronavirus.

Un lama nommé Winter est vu sur cette photo non datée publiée par le VIB-UGent Center for Medical Biotechnology à Gand, Belgique le 5 mai 2020. VIB-UGent Center for Medical Biotechnology / Handout via REUTERS.

Les scientifiques, du centre belge VIB-UGent pour la biotechnologie médicale et de l'université du Texas à Austin, ont publié mardi des recherches dans la revue Cell, avec le lama en Belgique au centre de leurs études.

Le groupe a commencé il y a quatre ans à rechercher des anticorps qui pourraient contrer le virus du SRAS, qui s'est propagé en 2003, et le virus MERS qui a explosé en 2012.

«Le travail était un projet parallèle en 2016. Nous avons pensé que c'était peut-être intéressant», a déclaré Xavier Saelens, co-responsable de la partie belge de la collaboration. "Puis le nouveau virus est venu et il est devenu potentiellement plus crucial, plus important."

Winter, le lama, a reçu des versions sûres des virus du SRAS et du MERS et des échantillons de son sang ont ensuite été prélevés.

Les lamas et les autres membres de la famille des chameaux se distinguent par la création d'anticorps standard et d'anticorps plus petits, avec lesquels les scientifiques peuvent travailler plus facilement.

La partie belge de l'équipe de recherche, également dirigée par Bert Schepens, a identifié des fragments des plus petits anticorps, appelés nanocorps, pour voir lesquels se liaient le plus fortement au virus.

Saelens décrit le nouveau coronavirus comme le cousin du virus du SRAS. Les deux ont une forme corona, ou couronne, avec des pointes de protéines, sur lesquelles un anticorps peut s'accrocher.

L'équipe a l'intention de commencer les tests sur les animaux, en vue de permettre aux essais avec les humains de commencer d'ici la fin de l'année. Saelens a déclaré que des négociations étaient en cours avec des sociétés pharmaceutiques.

La recherche n'est pas la première sur les nanocorps dérivés de chameaux ou de lamas. Le groupe français Sanofi a payé 3,9 milliards d'euros (4,23 milliards de dollars) en 2018 pour acheter le spécialiste nanocentrique de Gand

société Ablynx.

Rapport de Philip Blenkinsop, édité par Timothy Heritage