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CHANTILLY, France / WASHINGTON (Reuters) – Des responsables américains et chinois se sont entretenus par téléphone jeudi, les deux plus grandes économies du monde cherchant à mettre fin à une guerre commerciale d'une durée d'un an, le secrétaire américain au Trésor, Steven Mnuchin, laissant entendre que des discussions en personne pourraient suivre.

Mnuchin et le représentant américain du Commerce, Robert Lighthizer, se sont entretenus au téléphone avec leurs homologues chinois, a annoncé jeudi le bureau de Lighthizer, à la suite des propos tenus précédemment par le secrétaire au Trésor lors d’une interview en marge du sommet du G7 à Chantilly, en France.

Les États-Unis et la Chine sont aux prises avec une lutte en matière de tarifs douaniers depuis juillet 2018, alors que Washington insiste pour que Pékin aborde ce qu'elle considère comme des décennies de pratiques commerciales déloyales et illégales.

La Chine a rétorqué que tout accord devait être juste et équitable, laissant les deux parties apparemment encore loin d'un accord mettant fin au va-et-vient des chaînes d'approvisionnement mondiales et des marchés financiers bouleversés.

"Nous avons actuellement des appels au niveau du principal et dans la mesure où il est logique pour nous d'organiser des réunions en personne, je prévois que nous le ferions", a déclaré Mnuchin à Reuters.

Quand on lui a demandé si l’appel de jeudi pourrait conduire à une réunion en personne, M. Mnuchin a répondu: "C’est possible, mais je ne vais pas spéculer sur le résultat".

Le bureau de Lighthizer a confirmé par la suite que la conversation avait eu lieu comme prévu, sans donner de détails.

Par ailleurs, Su Ge, ancien ambassadeur de Chine en Islande et ancien président de l’Institut chinois d’études internationales, groupe de réflexion affilié au ministère chinois des Affaires étrangères, a déclaré qu’il espérait que des discussions plus formelles se poursuivraient ce mois-ci.

"Ce sont des questions difficiles … mais au moins ils ont accepté de laisser les deux équipes de négociation reprendre leur travail, nous allons donc nous croiser les doigts", a-t-il déclaré.

William Lee, économiste en chef du Milken Institute, a déclaré que les tensions étaient calmes, ni la Chine ni les États-Unis ne semblant prêts à se résoudre à des problèmes critiques.

«En raison de la grande incertitude liée au commerce, les entreprises manufacturières sont réticentes à investir. Ce haut degré d'incertitude pèse sur la croissance américaine », a-t-il déclaré. “Le vrai problème est que la Chine veut le respect. La Chine veut une façon de venir à la table qui sauve la face.

TARIFS ET PROMESSES

Les stocks mondiaux ont été ébranlés cette semaine après les déclarations mardi du président américain Donald Trump, qui a réitéré sa menace d'imposer de nouveaux droits de douane sur les importations en provenance de Chine. Les signes que le différend commercial commençait à peser lourdement sur les bénéfices des entreprises ont déconcerté les investisseurs, faisant baisser les stocks jeudi.

«Nous avons beaucoup de chemin à faire en matière de tarifs, en ce qui concerne la Chine, si nous le voulons. Nous avons un autre montant de 325 milliards de dollars sur lequel nous pouvons appliquer un tarif si nous le voulons », a déclaré Trump lors d'une réunion du Cabinet mardi.

Trump et le président chinois Xi Jinping ont convenu lors d'un sommet du Groupe des 20 nations au Japon le mois dernier de reprendre les discussions, apaisant les craintes d'escalade après la rupture des discussions au début du mois de mai. Au moment du G20, Trump avait accepté de suspendre une nouvelle série de droits de douane sur des biens de consommation importés de 300 milliards de dollars tandis que les deux parties reprenaient leurs négociations.

"Ce qu'ils ont fait n'était pas approprié", a déclaré Trump mardi. «Ils sont censés acheter des produits de la ferme. Voyons si oui ou non. "

Les données du gouvernement américain publiées jeudi montrent que la Chine a effectué le plus gros achat de sorgho américain depuis le mois d'avril. Le sorgho a été l’une des premières victimes de la guerre commerciale, ce qui a ralenti les exportations de soja et de porc en Chine.

Interrogé sur le rôle de Huawei Technologies Co Ltd, que l’administration a inscrite sur la liste noire pour des raisons de sécurité nationale, M. Mnuchin a déclaré jeudi que le fait de permettre toute vente aux États-Unis à la société chinoise de matériel de télécommunication était une question indépendante des négociations commerciales.

Après avoir rencontré Xi au G20, Trump a déclaré que les entreprises américaines pourraient vendre leurs produits à Huawei. Plus tôt ce mois-ci, le secrétaire d'Etat américain au Commerce, Wilbur Ross, a annoncé que des licences seraient délivrées sans menace pour la sécurité nationale.

Reuters a annoncé dimanche que les Etats-Unis pourraient approuver des licences permettant aux entreprises de relancer de nouvelles ventes avec Huawei d'ici deux semaines, selon un haut responsable américain.

Mnuchin a démenti la semaine dernière un reportage du Wall Street Journal selon lequel le chef du Trésor exhortait les fournisseurs américains à demander des exemptions pour vendre à Huawei, affirmant qu'il s'entretenait avec les dirigeants d'entreprises sur de nombreuses questions, y compris le commerce.

«Ma participation à ceci est uniquement informative. Je n’ai jamais encouragé les entreprises d’une manière ou d’une autre à faire des choses. "

Le Wall Street Journal a rapporté cette semaine que les discussions étaient au point mort alors que Washington pesait de tout son poids sur les relations d'affaires avec Huawei.

Derek Scissors, chercheur au groupe de réflexion de l'American Enterprise Institute qui a conseillé la Maison Blanche sur des questions de technologie, a déclaré qu'il s'attendait à ce que d'autres assouplissements concernant Huawei fassent partie de tout accord commercial entre les États-Unis et la Chine.

Des responsables américains et chinois discutent du commerce; Mnuchin envisage des pourparlers en personne
DOSSIER DE PHOTO: Le secrétaire au Trésor, Steven Mnuchin, témoigne devant l'audience du comité des services financiers de la Chambre sur "Le témoignage annuel du secrétaire du Trésor sur l'état du système financier international" à Washington (États-Unis), le 22 mai 2019. REUTERS / Mary F. Calvert

"Le traitement de Huawei a été un cirque", a-t-il déclaré à un panel animé par la Brookings Institution. "Si nous avons un accord, Huawei en fera absolument partie parce que le président ne se soucie pas … de la concurrence technologique."

Il a dit que Trump était plus concentré sur l'obtention d'un accord commercial et l'amélioration de l'accès des agriculteurs américains aux marchés chinois.

Reportage par David Lawder à Chantilly en France, Susan Heavey et Andrea Shalal à Washington et Koh Gui Qing à New York; Autres reportages et écrits de Chris Prentice; Édité par Chizu Nomiyama et Peter Cooney

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