Des peintures murales historiques longtemps cachées dans la cathédrale d’Antigonish seront révélées

Les gens pourront voir une pièce importante de l’histoire de l’art canadien pour la première fois depuis des décennies plus tard cette semaine après une course contre la montre pour sauver l’œuvre.

Les murs de la cathédrale Saint-Ninian à Antigonish, en Nouvelle-Écosse, cachent depuis des décennies des peintures murales du peintre québécois Ozias Leduc.

Leduc est venu à Antigonish en 1902, ornant les murs et les plafonds de la cathédrale avec des pièces élaborées.

Mais seulement trois décennies plus tard, l’église a commencé à couvrir une partie du travail. La plupart des peintures murales étaient cachées sous sept couches de peinture.

“C’est la seule église du Canada atlantique qui contient ses peintures”, a déclaré Michelle Gallinger, la restauratrice des beaux-arts chargée de sauver l’œuvre.

“Il est important pour le Canada avec sa signification historique en tant que notre premier peintre d’église – notre Michel-Ange du Canada.”

Michelle Gallinger a travaillé sur la restauration de St. Ninian par intermittence pendant sept ans. Elle espère revenir pour restaurer davantage d’œuvres de Leduc. (Robert Short/CBC)

L’église a commencé à collecter des centaines de milliers de dollars grâce à des dons privés.

Son objectif était de sauver les 14 saints qui bordent les colonnes, ainsi que deux anges à l’avant de l’église. Chaque fois qu’il avait assez d’argent pour sauver quelques saints, Gallinger était appelé.

Le défi était énorme.

Il y a eu une fuite de vapeur à St. Ninian’s, ce qui a fait gondoler et écailler la peinture, entraînant avec elle des morceaux de peintures murales.

“Il y a environ 10 ans, nous avions beaucoup de flocons qui tombaient, même pendant le service”, a déclaré Ernst Schuegraf, président du comité de restauration d’art.

“Pas seulement des petits, mais des grands. De la taille d’une main. Nous devions faire quelque chose.”

Des peintures murales historiques longtemps cachées dans la cathédrale d'Antigonish seront révélées
L’équipe de restauration a travaillé discrètement pendant les services – mais s’est arrêtée pour les funérailles – afin de faire avancer le projet le plus rapidement possible. (Robert Guertin/Radio-Canada)

Gallinger a commencé son premier saint en 2015. Il y a deux ans, les fonds de restauration ont commencé à s’épuiser. Elle craignait que les trois derniers saints ne soient pas terminés à temps pour les sauver.

St. John, en particulier, était une préoccupation.

“Probablement environ 80 % d’entre eux étaient instables”, a-t-elle déclaré. “Si tu avais mis ta main dessus, il se serait brisé et serait tombé au sol, c’est comme ça qu’il était instable.”

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La fresque de Saint-Jean a été la plus endommagée. Les travailleurs de la restauration doivent soigneusement remplir les espaces vides où les morceaux se sont littéralement écaillés. (Robert Guertin/Radio-Canada)

Mais un donateur anonyme est venu à la rescousse. La personne avait vu un reportage de CBC News sur le projet et avait proposé de payer la moitié de la facture pour les travaux restants tant que l’église pouvait l’égaler.

“Ils ont été une aubaine”, a déclaré Schuegraf, qui affirme que le don est de l’ordre de 140 000 dollars.

Son comité a rapidement étendu le travail et des groupes locaux, dont les Chevaliers de Colomb et la Fondation St. Ninian, ont fourni le reste.

Il ne connaît pas l’identité du donneur, mais a un message pour eux : « Je leur dirais merci et venez voir ce que vous avez fait.

Gallinger s’attend à ce que les saints soient terminés cette semaine. Une fois l’échafaudage descendu, les gens pourront enfin voir les saints et les anges de Leduc.

“Nous le voulions depuis si longtemps.”

Des peintures murales historiques longtemps cachées dans la cathédrale d'Antigonish seront révélées
Sainte Cécile a été l’une des premières peintures murales à être restaurée. Au-dessus, une autre peinture murale couverte culmine sous la peinture écaillée. Michelle Gallinger espère revenir à l’avenir pour travailler sur les peintures murales cachées dans le plafond. (Carolyn Ray/CBC)

Bien que l’objectif principal soit atteint, les murs de Saint-Ninian recèlent encore de nombreux secrets.

Les murales de l’œil de Dieu, de l’agneau de Dieu et du Saint-Esprit de Leduc sont toujours recouvertes au plafond, entre autres.

Certains ont été couverts depuis si longtemps qu’il n’existe aucune photographie des originaux. Personne ne sait à quoi ils ressemblent.

C’est le rêve de Gallinger que l’église recueille un jour assez d’argent pour la ramener pour le découvrir.