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WASHINGTON (Reuters) – Des milliers de banques américaines, y compris certains des plus grands prêteurs du pays, ont déclaré ne pas participer au programme de sauvetage des petites entreprises du gouvernement fédéral en raison de craintes de prendre trop de risques juridiques et financiers, cinq personnes directement connaissance de discussions de l'industrie a déclaré à Reuters.

Des milliers de banques américaines pourraient ne pas mettre en place un plan de sauvetage des petites entreprises en raison de problèmes de responsabilité: sources

PHOTO DE DOSSIER: Le secrétaire américain au Trésor, Steven Mnuchin, se rend à la réunion avec le chef de la minorité sénatoriale Chuck Schumer (D-NY) (non illustré) lors des négociations sur un programme de secours sur la maladie à coronavirus (COVID-19) au Capitole à Washington, États-Unis, mars 23, 2020. REUTERS / Joshua Roberts / fichier photo

Cherchant à aider des millions de petites entreprises qui ont considérablement réduit leurs activités ou fermé leurs portes pendant la pandémie de coronavirus, le Congrès a inclus 349 milliards de dollars pour les petites entreprises dans son plan de relance de 2 billions de dollars adopté la semaine dernière. Les petites entreprises, qui dépendront des banques pour obtenir les fonds, emploient environ la moitié des employés du secteur privé américain, selon le site Web de la Small Business Administration.

Les emprunteurs peuvent demander les prêts auprès des banques participantes à partir de vendredi et jusqu'au 30 juin. Les responsables de l'administration Trump ont déclaré vouloir que les prêts soient décaissés dans quelques jours.

Mais les représentants de certains grands prêteurs, ainsi que des milliers de prêteurs communautaires, ont exprimé de sérieuses réserves quant à la participation au programme sous sa forme actuelle et ont qualifié cette date de totalement irréaliste.

Leur principale préoccupation est que le Département du Trésor a déclaré mardi que les prêteurs seront responsables de la prévention des réclamations frauduleuses en vérifiant l'admissibilité de l'emprunteur, qui est déterminée par quelques mesures, notamment le nombre d'employés de l'emprunteur et ses coûts salariaux mensuels moyens.

Les banques doivent également prendre des mesures pour empêcher le blanchiment d'argent et le financement du terrorisme, un processus qui prendrait normalement des semaines, ont indiqué les sources.

Les banques craignent de devoir faire face à des sanctions réglementaires ou à des frais juridiques si les choses tournent mal en hâte de retirer de l'argent. Mais en même temps, ils craignent de ne pas être transférés assez rapidement s'ils effectuent une diligence raisonnable comme ils le feraient dans des circonstances normales, selon les sources.

Les banques communautaires ont déclaré que le taux d'intérêt directeur de 0,5% du Trésor ne serait pas rentable et que de nombreuses petites banques ne disposeraient pas de liquidités suffisantes pour rembourser les prêts.

«Compte tenu de toutes les préoccupations ci-dessus, de nombreuses banques ont déjà indiqué qu'elles ne pourront pas utiliser le programme dans les conditions actuelles», ont écrit les Independent Community Bankers of America au Trésor américain et à la Small Business Administration, qui sont conjointement administrer le programme de prêts, mercredi.

"Nous vous recommandons fortement d'apporter des modifications aux directives avant que le programme ne soit mis en ligne afin qu'il fonctionne comme prévu par le Congrès", a écrit le groupe, qui représente des milliers de petites banques à travers le pays.

Le Trésor et la Small Business Administration n'ont pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires.

Après avoir entendu les préoccupations, les responsables du Trésor envisagent de retirer les directives de mardi et travaillent à résoudre les problèmes, selon deux sources.

Reuters n'a pas pu savoir quelles grandes banques envisageaient de renoncer au programme. Le Bank Policy Institute (BPI), un groupe commercial de Washington, a organisé mercredi un appel au cours duquel les dirigeants de ses membres ont discuté de leurs préoccupations, ont déclaré trois des sources.

"Nos banques se sont engagées à faire en sorte que ce programme fonctionne et à ce que toutes les complexités opérationnelles et les défis de processus soient résolus afin que nous puissions atteindre l'objectif du Congrès d'aider les petites entreprises américaines", a déclaré jeudi Greg Baer, ​​président et chef de la direction du BPI.

Les membres du groupe comprennent JPMorgan Chase & Co (JPM.N), Bank of America Corp (BAC.N), Wells Fargo & Co (WFC.N) Citigroup Inc (C.N), Truist BankBBTVA.UL et PNC Bank PNCBNK.UL.

Les banques veulent un document que les clients peuvent signer attestant de leur admissibilité et d'autres exigences, déchargeant ainsi l'industrie de sa responsabilité en cas d'inconduite potentielle.

Une source a déclaré que les banques demandent également au gouvernement une assurance écrite concernant leurs responsabilités et obligations légales avant d'accepter de participer au programme.

Écriture de Michelle Price; Montage par Lauren LaCapra, Muralikumar Anantharaman et David Gregorio

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