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WASHINGTON (Reuters) – Les juges de la Cour suprême des États-Unis ont eu du mal à concilier les droits des États et des particuliers en entendant la tentative d'un documentariste de faire revivre son procès contre des responsables de la Caroline du Nord accusés d'avoir piraté illégalement ses images du célèbre pirate anglais Blackbeard. navire.

Des juges de la Cour suprême des États-Unis naviguent dans une affaire de piraterie vidéo sur le navire de Blackbeard

Christina Burnham brandit des drapeaux sur le thème des pirates devant la Cour suprême à Washington le 5 novembre 2019 au soutien de son oncle, Frederick Allen, un cinéaste dont la plainte en matière de droits d'auteur pour l'utilisation de ses images du naufrage de Blackbeard a été entendue par le les juges. REUTERS / Andrew Chung

Les juges ont entendu les arguments présentés dans l'appel du cinéaste Frederick Allen concernant la décision d'un tribunal de première instance selon laquelle la loi fédérale ne pouvait pas être poursuivie en justice pour violation présumée de ses droits d'auteur dans cinq vidéos et une photo de l'opération de sauvetage du Queen Anne's Revenge, le navire en cause en 1718.

Les juges ont cherché à établir un équilibre entre le droit des individus de protéger leurs créations par le biais de droits d’auteur et le fait que les États sont généralement protégés en vertu de la Constitution américaine des poursuites visant à obtenir des dommages-intérêts par le biais d’une forme de protection connue sous le nom d’immunité souveraine.

L'affaire dépend de la question de savoir si ce bouclier s'applique à la violation du droit d'auteur. En 1990, le Congrès américain a adopté une loi permettant aux États d’être tenus responsables des copies illégales.

Blackbeard, qui s'appelait Edward Teach, a parcouru les routes de navigation au large de la côte atlantique de l'Amérique du Nord et des Caraïbes avant d'être tué – abattu, poignardé et décapité – lors d'une rencontre avec les forces navales britanniques à Ocracoke Inlet, en Caroline du Nord.

Blackbeard a lancé le Queen Anne’s Revenge, son navire amiral, sur un banc de sable 58 ans avant l’indépendance des États-Unis. Selon la loi, le navire et ses artefacts appartiennent à l'État.

Une société de sauvetage privée a localisé l'épave en 1996. Allen et son entreprise, Nautilus Productions, ont documenté les efforts déployés par les plongeurs et les archéologues pour récupérer des artefacts au large de la côte de Beaufort, en Caroline du Nord. Allen a obtenu des droits d'auteur fédéraux sur les vidéos et les images fixes.

Allen et Nautilus ont poursuivi la Caroline du Nord devant un tribunal fédéral en 2015 après que des représentants de l'État eurent utilisé certaines des vidéos sur YouTube et une photo dans un bulletin d'information. L'État a également adopté une loi convertissant les documents en archives publiques.

La 4e Cour d'appel fédérale américaine, basée à Richmond, en Virginie, avait rejeté l'affaire, estimant que le Congrès avait outrepassé ses pouvoirs en adoptant la loi de 1990 sur le redressement du droit d'auteur, qui visait à outrepasser l'immunité souveraine des États dans les litiges en matière de droit d'auteur.

Lors de son appel à la Cour suprême, M. Allen a déclaré que les États enfreignaient de manière flagrante les droits d'auteur des auteurs et invoquaient l'immunité souveraine pour éviter de payer des dommages et intérêts. Mais plusieurs juges ont semblé sceptiques quant à la preuve d'une violation généralisée par les États. Une étude portant sur le moment où la loi a été adoptée a documenté 16 violations survenues au cours de la décennie précédente.

"Cela ne me semblerait pas être un problème national majeur", a déclaré la juge libérale Elena Kagan.

Le juge libéral Stephen Breyer s'est inquiété du fait qu'un État, exempt de dommages-intérêts, pourrait se livrer à un piratage effronté, tel que la diffusion de films populaires sur un appareil et le paiement d'argent.

Faisant écho au point soulevé par Breyer, le juge conservateur Brett Kavanaugh a ajouté: "Cela pourrait être effréné, car certains États détournent les détenteurs de droits d'auteur."

Le vice-solliciteur général de Caroline du Nord, Ryan Park, a déclaré qu'un tel scénario serait extrême.

"Je ne pense pas qu'il soit respectueux des intérêts des gouvernements des États de dire qu'ils enfreignent à volonté si la responsabilité pour dommages est retirée de la table", a déclaré Park.

Une décision dans l'affaire doit être rendue à la fin du mois de juin.

Reportage par Andrew Chung; Édité par Will Dunham

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