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Des historiens amateurs ont entendu des histoires sur un palais Tudor perdu. Ensuite, ils l’ont déterré.

Pendant des générations, les habitants de Collyweston – un village du centre de l’Angleterre blotti contre la rivière Welland – ont transmis l’histoire d’un grand palais Tudor, de processions royales dans la vallée en contrebas, de la mère d’un roi qui y avait élu domicile.

Pendant des centaines d’années, les histoires ont persisté, même si la mémoire de l’endroit où se trouvait le palais s’est estompée. Mais la tradition a soudainement pris vie lorsqu’une poignée d’historiens amateurs des parties découvertes du palais perdu depuis longtemps, enfoui sous quelques pieds de terre. Des historiens de l’Université de York ont ​​vérifié leurs découvertes.

« Nous sommes un petit village avec un petit groupe de passionnés, et ce que nous avons accompli ici n’est rien de moins qu’un miracle », a déclaré Chris Close, 49 ans, président de l’association. Société d’histoire et de préservation de Collyweston. « Vous savez, ce n’est pas tous les jours qu’on peut déterrer une partie du passé de son pays. »

M. Close, à la voix douce et chaleureuse avec un sourire à fossettes, a grandi à Collyweston, avec des racines familiales qui remontent à 400 ans ici. Il se souvient avoir entendu des histoires sur le palais lorsqu’il était jeune garçon. Il appartenait à Lady Margaret Beaufort, qui joua un rôle majeur dans les Guerres des Deux-Roses, une série de guerres civiles pour le trône anglais. Elle l’acquit en 1487, deux ans après que son fils fut couronné roi sous le nom d’Henri VII. Lui, son fils Henri VIII et Elizabeth Ier ont tous parcouru les couloirs du palais.

Après l’ère Tudor, qui prit fin en 1603, le palais tomba en ruine. Son contenu a été vendu, des parties démolies ou réutilisées et de nouveaux bâtiments ont été construits. Le palais s’est lentement effondré dans l’histoire, disparaissant dans la poussière. Presque.

Avance rapide jusqu’en 2017, lorsque M. Close est devenu président de la société historique – un peu par hasard. L’histoire n’a jamais été sa passion, mais il avait promis à son grand-oncle, qui dirigeait autrefois le groupe, de l’aider à continuer. Un an après la mort de son grand-oncle, il a tenu sa promesse.

M. Close – qui travaille le jour pour une entreprise britannique qui construit de nouvelles maisons – a pris la direction de la société à une époque précaire. Le nombre de membres du groupe, alors principalement des retraités, avait diminué et il ne restait plus que 500 livres, soit environ 635 dollars, en banque. Les réunions étaient consacrées à examiner les vieux dossiers de Collyweston avec peu de mission, et les quelques membres envisageaient de conclure. M. Close savait qu’il devait injecter un peu d’énergie dans les débats.

Il a fait passer le bulletin d’information de la société au courrier électronique plutôt qu’à l’imprimé. Il a créé des comptes sur les réseaux sociaux. Et surtout, il a demandé aux membres sur quoi ils voulaient réellement se concentrer. La réponse était claire : ils voulaient trouver le palais Tudor.

Les villageois soupçonnaient que les restes étaient cachés sous le sol, mais avec une expertise limitée et encore moins d’argent, ils n’avaient pas grand-chose pour faire quoi que ce soit.

« C’est notre naïveté qui nous a permis de nous en sortir, en fait », a déclaré M. Close en riant.

Premièrement, ils se sont appuyés sur le peu qu’ils connaissaient de l’histoire du palais, y compris sur les traditions locales qui s’étaient répandues pendant des années.

De nos jours, Collyweston, qui compte 564 habitants, n’est guère plus que quelques jolies maisons en pierre offrant des vues pittoresques sur de vastes champs. Mais des aperçus de l’histoire royale étaient visibles à quiconque regardait attentivement, a déclaré Sandra Johnson, 68 ans, une agente immobilière à la retraite qui fait maintenant des recherches à plein temps pour la société historique – tout en aidant à prendre soin de ses petits-enfants.

Elle a noté que les résidents locaux appelaient depuis longtemps un jardin clos de la région les « jardins du palais » et que certaines terrasses et étangs à poissons étaient encore visibles creusés dans le paysage.

« Nous savions que c’était ici », dit-elle, un large sourire grandissant sur son visage. « Il s’agissait simplement d’obtenir des preuves pour le prouver. »

Pendant plusieurs mois, le groupe a parcouru d’anciennes cartes et documents. Cela ne les a menés que très loin.

À cette époque, le groupe s’est connecté avec Dr Rachel Delman, aujourd’hui historien à l’Université d’Oxford qui effectuait alors des recherches sur le palais. Son travail fournit des descriptions détaillées des bâtiments du palais qu’elle avait trouvés dans diverses archives historiques.

La recherche a été « un petit éclairage qui a été éclairé sur le projet », a déclaré M. Close.

Mais les historiens amateurs se sont vite rendu compte que l’archéologie était devenue une activité de haute technologie et qu’ils devaient également adopter la technologie. Ils ont demandé des subventions et ont obtenu suffisamment d’argent pour embaucher une entreprise chargée de réaliser une étude par drone et une analyse géophysique du village. Le buzz croissant à Collyweston autour de leurs activités a contribué à attirer de nouveaux membres.

La véritable avancée est venue de pénétrant dans le sol des analyses radar en 2021 et 2022 qui ont révélé des matériaux artificiels sous le sol. Cela les a guidés sur où creuser.

En mai dernier, ils ont trouvé les premiers vestiges des murs du palais : des parties de la base clairement définie d’un mur épais et une fondation que les experts ont ensuite vérifiée.

Le but est de trouver à terme suffisamment d’artefacts à analyser et à dater. Le groupe espère créer une maquette numérique du palais qui sera exposée dans un petit musée que Mme Johnson gère dans la nef de l’église du village.

Bien que les découvertes de cette époque ne soient pas particulièrement inhabituelles en Grande-Bretagne, les historiens ont salué cette découverte en raison du rôle important que le palais a joué à son époque – et parce qu’il a été découvert par un groupe d’amateurs.

Le professeur Kate Giles, historienne à l’Université de York, a souligné que la Grande-Bretagne possède une multitude de sociétés d’histoire locale, mais que dans le cas de Collyweston, « le fait qu’elle ait un palais Tudor à sa porte rend son travail particulièrement intéressant ». et passionnant.

Le Dr Delman, dont les recherches ont contribué à lancer la chasse, a déclaré que la découverte avait le potentiel d’enrichir les connaissances du public sur une ancienne base de pouvoir royal, commandée par une femme Tudor, « en faisant un site d’importance nationale et internationale ».

Début février, des volontaires ont sorti leurs pelles pour une fouille de deux jours, l’une des nombreuses prévues cette année, afin de mieux comprendre à quoi ressemblait le palais.

Au bout d’une ruelle sur un petit carré d’herbe, une douzaine d’habitants – dont de jeunes professionnels, des parents, un ancien gardien de prison et plusieurs retraités – ont creusé quatre petites tranchées délimitées par une corde sous l’œil vigilant de Jennifer Browning, 50 ans, archéologue du Services archéologiques de l’Université de Leicester qui a été embauché pour diriger les fouilles ce jour-là.

Dans une tranchée, la terre a été soigneusement brossée sur ce qui semblait être un sol en dalles et des pierres de fondation. Dans une autre, une partie d’un mur avait commencé à émerger.

« Nous ne savons tout simplement pas exactement de quoi il s’agit, mais ils sont censés être là », a déclaré Mme Browning, se tenant au-dessus d’une tranchée de 3 pieds sur 5 pieds et désignant trois grosses pierres alignées avec précision à environ deux pieds plus bas. « Le problème est que dans une petite tranchée comme celle-ci, on n’obtient qu’un petit instantané. »

Jusqu’à présent, les fouilles ont eu lieu sur des terrains privés et, bien que le site soit considéré un monument historique, en vertu de la loi anglaise, cela ne donne pas au public le droit d’y accéder. Le groupe avait eu la permission des propriétaires fonciers d’explorer avec des tranchées puis de remblayer, mais ils disposaient d’une fenêtre de week-end étroite car les propriétaires prévoyaient de paver bientôt cette étendue herbeuse.

« C’est juste intéressant de voir comment tout cela va se mettre en place », a déclaré James Mabbitt, 42 ans, un bénévole qui vit à Collyweston depuis une décennie, alors qu’il se tenait dans une tranchée, mesurant des pierres datant peut-être de l’époque Tudor.

Son épouse, Melissa, 43 ans, et leur jeune fille se promenaient, accompagnés d’autres villageois curieux de connaître les travaux. « Pour un petit endroit, il a une histoire incroyable », a déclaré Mme Mabbitt, l’enthousiasme dans la voix. Elle a noté que des ruines romaines antiques avaient également été découvertes récemment à proximité. « Je pense que cela a capturé l’esprit de la communauté locale. »

En fin d’après-midi, les volontaires ont fait une pause pour prendre des collations et des tasses de thé tout en discutant de leurs découvertes. M. Close les a félicités d’avoir découvert « les preuves les plus claires à ce jour » des bâtiments du palais.

« On m’a demandé : ‘Pourquoi vous impliquez-vous dans quelque chose comme ça ?’ », a-t-il déclaré. « Écoutez, un jour, quand tout le monde quittera ce monde, vous pourrez dire que vous avez aidé à trouver un palais Tudor. »


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