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Le personnel du restaurant regarde la police anti-émeute mener une opération de dispersion pendant les manifestations.

Aidan Marzo | Images SOPA | LightRocket | Getty Images

Le vendeur de montres de luxe de Hong Kong a regardé avec horreur des hommes masqués brandissant le plus grand marteau qu'il avait jamais vu fracasser par la porte d'un magasin de montres voisin, tenir une machette dans la gorge du propriétaire, ramasser des centaines de milliers de dollars de montres, puis dispersés dans le dédale de rues de la ville.

Moins de deux semaines plus tard, des voleurs armés ont de nouveau attaqué. Cette fois, les marchands de montres de Kowloon ont riposté.

Parmi eux se trouvait le vendeur de montres qui avait été témoin du vol précédent. Il dit avoir attrapé un tuyau de fer qu'il avait à portée de main pour une telle confrontation et sprinté pour rejoindre la bataille contre les voleurs qui brisaient le devant de Past & Future Times avec des marteaux, essayant d'accéder aux montres haut de gamme du magasin, tout en d'autres gangsters brandissant des machettes formaient un bouclier menaçant autour d'eux.

"J'ai entendu 'Boom! Boom! Boom!' Des gens criant ", a expliqué le marchand, qui a demandé à être identifié uniquement par son nom de famille, Pan, car il craignait pour sa sécurité. À tel point qu'il garde désormais un gros couperet à viande dans le tiroir de sa réception et a protégé son magasin avec une nouvelle porte double et du verre trempé.

Les voleurs sont venus sur les marchands avec leurs couteaux, puis, apparemment effrayés, se sont enfuis, a-t-il dit.

"Tous les magasins sont venus nous aider. Nous sommes très unis maintenant", a déclaré Pan.

Elles doivent être. La force de police de Hong Kong, forte de 30 000 hommes, a été si sollicitée par une demi-année de manifestations anti-gouvernementales qu'elle a du mal à maintenir la paix. Les voleurs à main armée et les cambrioleurs exploitent apparemment les aspirations policières causées, en partie, par le redéploiement d'officiers à des fins de lutte contre les émeutes. La police affirme que la fière réputation du territoire chinois semi-autonome de 7,5 millions de personnes en tant que havre de paix asiatique, avec des taux de criminalité inférieurs à ceux des autres villes de sa taille, est en train de s'éroder.

"Nous étions une ville très sûre il y a six mois, mais nous sommes en quelque sorte confrontés à de nombreux défis", a déclaré le surintendant en chef Kwok Ka-chuen, porte-parole des forces de police.

Pourtant, Hong Kong reste une ville où les visiteurs n'ont pas besoin de réfléchir à deux fois avant de s'aventurer la nuit. Il a eu six fois moins d'homicides l'an dernier qu'à New York, sept fois moins de cambriolages et 88 fois moins de vols.

Mais les manifestations de masse qui ont éclaté en juin au sujet de la proposition de loi sur l'extradition, puis se sont multipliées en un mouvement antigouvernemental soutenu faisant pression pour la pleine démocratie et d'autres revendications ont brûlé les effectifs de la police.

Les policiers ont été détournés de la prévention du crime alors que la police menait des combats de rue avec des manifestants endurcis – des jeunes en noir qui avaient lancé des bombes à essence et détruit des biens. Des agents pénitentiaires et des agents des douanes et de l'immigration ont été rédigés pour renforcer les rangs de la police. La facture des heures supplémentaires de la police a grimpé en flèche, approchant le milliard de dollars de Hong Kong (128 millions de dollars).

May Chan dit que des patrouilles de police qui suivaient le rythme, matin et après-midi, devant le magasin de montres Times à Kowloon, où elle vend des montres pour des dizaines de milliers de dollars, se sont arrêtées brusquement en août, après que le mouvement de protestation a pris de l'ampleur et s'est radicalisé. C'est également à cette époque qu'un homme brandissant un couteau a fait irruption dans son magasin, incitant le collègue de Chan à se soumettre avant de gagner environ 130 000 $ en montres, dit-elle.

"Ce sont les protestations", a déclaré Chan. "C'est devenu dangereux. Les policiers ne sortent plus. Ils n'ont pas assez de monde."

Les derniers chiffres de la police semblent confirmer les soupçons des propriétaires de magasins à Kowloon – où des escouades anti-émeutes et des manifestants se sont affrontés à plusieurs reprises dans des rues de type canyon d'immeubles de grande hauteur – que Hong Kong connaît une vague de criminalité liée aux manifestations.

Au cours du premier semestre, la police n'a enregistré que 44 vols – soit environ un tous les quatre jours. Mais le nombre a grimpé à 126, plus près d'un vol par jour, de juillet à novembre, alors que les manifestations et les violences qui y étaient liées augmentaient de plus en plus la force. Par rapport à la même période de 2018, les vols qualifiés ont augmenté de 147%. Les cambriolages ont également augmenté au cours des cinq derniers mois de protestation, à 1270, soit huit par jour, le double du nombre pour la même période de 2018.

Certains manifestants soupçonnent la police de fermer les yeux sur les vols pour renforcer les arguments du gouvernement de Hong Kong selon lesquels les manifestations endommagent la ville. Cette accusation est démentie par Kwok, le porte-parole de la police. Mais la confiance dans la force parmi les partisans du mouvement de protestation s'est largement évaporée lors des affrontements, au cours desquels la police a utilisé 26 000 balles lacrymogènes et balles en caoutchouc et procédé à plus de 6 100 arrestations.

Lors d'une récente journée pacifique sans manifestations de masse, la vendeuse de montres Jan Leung a déclaré qu'elle ne comprenait pas pourquoi elle ne voyait toujours aucune patrouille de police dans sa rue Kowloon même après deux vols à proximité, dont celui de la boutique de montres Po Tat au début du mois.

a montré un voleur masqué fourrant un sac de butin tandis qu'un autre montait la garde avec une machette.

"C'est tellement paisible maintenant. Il ne se passe rien. Mais il n'y a toujours pas de police", a déclaré Leung. "Dire que la police est occupée aux manifestations … ce sont des excuses."

La police affirme que les officiers patrouillent plutôt dans des véhicules et que les patrouilles à pied ont été réduites en partie pour les protéger des manifestants violents. La police dit également que parce que les manifestants cherchent délibérément à éviter les escouades anti-émeutes en surgissant à l'improviste, et parce que les manifestations ont été si répandues, la force a dû mettre de côté des réserves de main-d'œuvre pour répondre rapidement à toute violence inattendue, détournant davantage de ressources du crime au jour le jour.

Pan, le vendeur de montres, dit que les patrouilles de police reprennent dans sa zone de Kowloon à plusieurs reprises volée, mais dans de plus grandes escouades d'environ une demi-douzaine d'officiers parce qu'ils craignent d'être "frappés avec une bombe à essence ou une brique".

Et si les voleurs reviennent, les marchands de montres sont prêts. Ils engagent des services de sécurité privés et ont mis en place un système d'alarme afin de pouvoir s'alerter mutuellement en cas d'attaque, a-t-il déclaré.

"Nous sommes tous armés d'armes", a-t-il déclaré. "Je n'ai jamais cru que cela arriverait à Hong Kong."

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