Des épidémies mettent à l’épreuve les efforts de la Chine pour limiter le coût du “zéro Covid”

À peine une semaine après n’avoir plus exigé des résidents qu’ils présentent un test Covid négatif pour utiliser les transports en commun, les autorités de la ville de Shijiazhuang, dans le nord de la Chine, ont verrouillé une grande partie de la ville pendant cinq jours alors que les infections augmentent.

À Shanghai, de nombreux quartiers ont recommencé à exiger des tests Covid fréquents quelques jours seulement après avoir dit aux habitants que les tests étaient rarement nécessaires.

Et dans une grande partie de Pékin, les autorités ont ordonné la fermeture d’écoles et de nombreuses entreprises alors que les cas quotidiens ont augmenté au cours de la semaine dernière pour atteindre plus de 1 400 et que le pays a reconnu ses premiers décès liés au coronavirus depuis des mois.

La Chine a déclaré plus tôt ce mois-ci qu’elle affinerait les restrictions de Covid pour limiter les perturbations causées par les verrouillages, les quarantaines et les tests de masse quotidiens. Les dirigeants de Pékin cherchaient des moyens d’ajuster les mesures strictes qui ont isolé le pays d’une grande partie du monde, entraîné son économie vers le bas et perturbé la vie de millions de citoyens.

Mais dans les villes du pays, la propagation rapide des épidémies de Covid met à l’épreuve la détermination du gouvernement à respecter son engagement et soulève des questions sur le moment – ​​le cas échéant – de la réouverture de la deuxième économie mondiale.

“C’est peut-être 10 pas en avant et neuf pas en arrière”, a déclaré Chen Long, analyste politique chez Plenum, une société de conseil de Pékin.

Le nombre de nouvelles infections en Chine a presque augmenté chaque jour depuis fin octobre, avec plus de 25 000 cas par jour désormais dispersés dans toutes les provinces du pays. Le nombre de cas annoncés mardi, 27 307, s’est rapproché du record d’une journée en Chine de 28 973, établi le 14 avril au début du verrouillage de Shanghai.

Selon Nomura, une société de courtage japonaise, 49 villes représentant un tiers de la population chinoise et les deux cinquièmes de sa production économique sont désormais sous verrouillage partiel ou complet, une forte augmentation par rapport à la semaine précédente.

La Chine est le seul grand pays au monde qui tente encore d’éradiquer les infections à Covid trois ans après le début de la pandémie, le Parti communiste au pouvoir affirmant que c’est le seul moyen de protéger la vie des Chinois. Mais alors même que Pékin s’engage à maintenir une approche de tolérance zéro, les responsables ont commencé à reconnaître la pression qu’elle exerce sur les ressources.

Lorsque les responsables chinois ont annoncé le 11 novembre qu’ils travaillaient à rendre la stratégie de confinement plus précise, ils ont cité une pénurie de lits et d’installations de quarantaine, ainsi qu’une pénurie de personnes pour le travail de recherche des contacts. Ils ont introduit des changements dans les règles, dont l’arrêt de la mise en quarantaine des contacts personnels des contacts des personnes infectées par le virus, et ont découragé les tests de masse.

Les changements ont soulagé des citoyens comme Yin Wenbo, une enseignante de maternelle de 41 ans à Shijiazhuang, qui a immédiatement cessé d’exiger un test PCR négatif pour prendre les transports en commun ou entrer dans de nombreux bâtiments. “Nous devons tous travailler, et tôt ou tard nous devons y faire face – en plus de Covid, il existe de nombreuses autres maladies infectieuses, donc vous ne sortirez jamais?” dit-elle.

D’autres résidents étaient moins optimistes. Les craintes d’une propagation rapide de l’infection ont incité les familles à dépouiller les étagères des remèdes à base de plantes contre le rhume et la grippe et à demander à la ville de les protéger de Covid. Alors que les cas ont effectivement commencé à grimper, Shijiazhuang a annoncé dimanche qu’il faudrait cinq jours de tests de masse à travers la ville et a dit à la plupart des habitants de rester chez eux.

Comme le montrent les nouveaux verrouillages et les séries de tests récurrents, les responsables au niveau provincial et municipal sont susceptibles de pécher par excès de prudence, étant donné le risque d’être renvoyés pour épidémies, comme c’est le cas depuis le début de la pandémie.

Il y a des défis à plus long terme à tout effort visant à modifier la stratégie «zéro Covid». La plupart des Chinois n’ont jamais été exposés au virus. Les efforts de vaccination se sont essoufflés au cours de l’été et de l’automne. Cela a laissé une population peu immunisée, avertissent les experts en santé publique. Aucun assouplissement significatif des restrictions de Covid n’est probable à moins que le pays n’intensifie son programme national de vaccination.

“C’est vraiment important, c’est la chose la plus importante à faire en Chine”, a déclaré Jin Dongyan, un virologue de Hong Kong.

Les hôpitaux commencent seulement maintenant à étendre les unités de soins intensifs pour une vague d’infections graves. Peu d’efforts ont été faits pour mettre en place des centres de triage qui pourraient, en cas de grande vague d’infections, n’envoyer que les plus gravement malades dans les hôpitaux et renvoyer tous les autres chez eux pour récupérer.

“Au début du printemps, ils parlaient du fait que les hôpitaux ne seraient pas nécessaires pour traiter les cas mineurs, mais cela n’a pas été le cas”, car même les cas asymptomatiques continuent d’être hospitalisés, a déclaré Yanzhong Huang, spécialiste de la santé publique au Council on Foreign Rapports.

Beaucoup en Chine sont terrifiés par toute infection parce que le vaste appareil de propagande du pays a passé toute la pandémie à semer la terreur du virus avec des rapports sinistres de décès massifs et de nombreux cas de « long Covid » dans d’autres pays.

Dans le sud de la Chine, les tests antigéniques rapides pour Covid sont rares car les gouvernements locaux manquent d’argent pour les tests PCR gratuits sur les trottoirs qu’ils ont proposés jusqu’à présent.

Joanna Yeung, une résidente de Guangzhou âgée de 25 ans, réfléchit à l’opportunité d’acheter un oxymètre pour ses parents. “Il peut être difficile de voir un médecin lorsque le nombre de cas augmente”, a-t-elle déclaré.

Les citoyens ne seront rassurés, a déclaré Wang Xiangwei, commentateur de Pékin et rédacteur de newsletter, que lorsque des experts de la santé de confiance apparaîtront à la télévision pour discuter du manque de gravité de la variante Omicron pour ceux qui ont été vaccinés, en particulier les jeunes qui ont également un système immunitaire fort. . Un candidat possible, a-t-il dit, était Zhong Nanshan, qui a aidé à découvrir l’épidémie de SRAS en 2003 et a joué un rôle clé en attirant l’attention nationale sur l’épidémie initiale de Covid à Wuhan il y a près de trois ans.

Il y a aussi une question de ressources. La Chine n’a pas clairement précisé qui paiera les soins médicaux si une vague de cas se produit enfin, ce qui fait craindre à de nombreux citoyens des difficultés financières. Le système d’assurance maladie publique du pays n’offre qu’une couverture limitée.

C’est l’inquiétude de Ken Feng, un ouvrier de 50 ans à Shenzhen, qui craint que ses parents ne soient parmi les premiers à succomber.

“Si une personne est infectée, cela peut provoquer davantage d’infections et entraîner une forte pression sur les finances de toute la famille”, a-t-il déclaré.

La plus grande inquiétude des experts en santé publique est que l’effort de vaccination de la Chine s’est réduit à presque rien.

Lorsque la Chine a commencé la vaccination à grande échelle fin 2021, elle réservait de rares doses aux adultes en âge de travailler. Les responsables de la santé ont mis en garde les personnes âgées contre la vaccination, avertissant qu’il pourrait y avoir des effets secondaires – un conseil qui a été difficile à inverser et a contribué à une hésitation persistante face à la vaccination. Un tiers des citoyens du pays âgés de 60 ans ou plus n’ont jamais reçu de rappel.

Au printemps et à l’été de l’année dernière, la Chine vaccinait environ 25 millions de personnes par jour alors qu’elle déployait ses propres vaccins. La semaine dernière, il a été de 120 000 à 220 000 par jour.

L’urgence d’intensifier les vaccinations grandit chaque jour où de plus en plus d’infections à Covid passent à travers le filet «zéro Covid» de la Chine, ce qui rend le bilan économique de plus en plus difficile à atténuer. De nombreux restaurants et autres petites entreprises ont fermé définitivement car les familles et les travailleurs migrants restent chez eux pour éviter d’être pris dans des quarantaines ou des fermetures. Les ventes au détail ont diminué le mois dernier par rapport à octobre de l’année dernière, a révélé le gouvernement la semaine dernière.

“Continuer cela pendant les prochaines années n’a plus de sens, compte tenu des coûts socio-économiques”, a déclaré Richard Reithinger, expert en santé mondiale au Research Triangle Institute en Caroline du Nord.

Mais la Chine ne veut pas supporter une vague de cas qui serait inévitablement déclenchée par tout assouplissement des mesures, a déclaré Andy Chen, analyste principal au bureau de Shanghai de Trivium China, un cabinet de conseil en politique.

“Ils vont certainement se verrouiller à nouveau si les cas deviennent incontrôlables”, a-t-il déclaré, ajoutant: “Il est vraiment difficile de voir comment ils s’en sortent.”

Li vous, Olivia Wang, Amy Chang Chien et John Liu contribué à la recherche.