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WASHINGTON (Reuters) – Shavonda Sisson a déclaré qu'elle avait demandé un vote par correspondance pour voter aux élections démocratiques de mardi dans le Wisconsin bien avant les élections.

PHOTO DE DOSSIER: Patrick Kapple, à droite, fait la queue devant le Riverside University High School pour voter lors de l'élection présidentielle primaire tenue au milieu de l'épidémie de maladie à coronavirus (COVID-19) à Milwaukee, Wisconsin, États-Unis, le 7 avril 2020. REUTERS / Daniel Acker / File Photo

Lorsqu'il n'est pas arrivé, le résident de Milwaukee a décidé de ne pas risquer de voter en personne. Sisson, une Afro-américaine de 39 ans, craignait que son asthme ne la rende vulnérable au coronavirus mortel qui sévit actuellement dans le pays. Et elle a exprimé sa colère que d'autres électeurs, en particulier dans la communauté noire durement touchée, aient dû faire le même choix difficile.

"Devoir prendre cette décision entre leur vie et leur vote, c'est navrant", a déclaré Sisson.

Sisson fait partie des milliers de près de 3,4 millions d'électeurs inscrits du Wisconsin qui n'ont pas pu voter par correspondance ou en personne lors des élections de mardi qui se sont déroulées malgré la pandémie de coronavirus, selon les données des responsables des élections de l'État, des défenseurs des droits de vote qui ont entendu des gens qui n'ont jamais reçu un bulletin de vote et des entrevues Reuters avec plus d'une douzaine de résidents du Wisconsin qui n'ont pas pu voter.

Les tribunaux à tendance conservatrice ont annulé un décret du gouverneur démocrate du Wisconsin, Tony Evers, de reporter les élections et de prolonger le vote des absents. Evers a émis une ordonnance de séjour à domicile dans tout l'État le 25 mars pour lutter contre le virus, qui a tué plus de 14 000 personnes dans le pays, dont au moins 95 dans le Wisconsin.

Le drame dans le Wisconsin préfigure des batailles juridiques et des confrontations politiques qui se profilent dans les primaires à venir à travers le pays, et se dirige vers la très importante élection présidentielle de novembre, alors que la pire crise de santé publique d'un siècle bouleverse le vote, les responsables démocrates, les partisans électoraux non partisans et les chiens de garde des élections disent.

Ils sont particulièrement préoccupés par l'impact potentiel sur des champs de bataille étroitement combattus tels que le Wisconsin, le Michigan et la Pennsylvanie, dont les concours ont été décidés en faveur du président républicain Donald Trump par des marges minces en 2016.

Selon la Commission électorale du Wisconsin, près de 1,3 million d'électeurs du Wisconsin ont déposé leur candidature aux élections des absents mardi en pleine période de pandémie, soit plus que le nombre total de suffrages exprimés lors de la primaire démocrate de 2016.

Plus d'un million de ces bulletins ont déjà été rendus, a indiqué la commission. D'autres continueront de couler. Les votes de l'élection de mardi ne seront comptabilisés qu'après le 13 avril, date limite pour l'envoi des bulletins par la poste aux bureaux électoraux locaux.

Certains responsables locaux chargés de traiter les demandes de vote par correspondance ont reconnu à Reuters et sur les réseaux sociaux qu'ils étaient submergés par la flambée. Selon A Better Wisconsin Together, un groupe à but non lucratif progressiste qui a demandé aux électeurs de signaler les bulletins de vote manquants, plus de 1 900 électeurs ont déclaré n'avoir jamais reçu les bulletins de vote demandés. Reuters n'a pas pu vérifier ces chiffres de manière indépendante.

Meagan Wolfe, administrateur de la Commission électorale du Wisconsin, a déclaré mercredi aux journalistes que la commission n'avait aucun moyen de savoir combien d'électeurs n'avaient peut-être pas reçu leur bulletin de vote à temps, car c'était aux greffiers municipaux d'envoyer les bulletins de vote.

"Nous avons entendu parler de problèmes d'envoi de bulletins de vote dans un certain nombre de communautés", a déclaré Wolfe, qui a ajouté qu'il n'y avait "aucun recours dans la loi" pour les électeurs qui n'avaient pas reçu leur bulletin de vote à temps.

Les derniers efforts des démocrates et des groupes de défense des droits de vote pour donner plus de temps aux électeurs ont été rejetés par la législature de l'État à majorité républicaine et devant les tribunaux devant les avocats du parti. Les responsables républicains du Wisconsin ont déclaré qu'Evers n'avait pas le droit de retarder les élections et ils ont déclaré que les électeurs devraient pouvoir voter en personne s'ils le souhaitaient.

"Nous voulons avoir des élections le jour de notre choix", a déclaré mardi à la chaîne de télévision locale Robin Vos, le président républicain de l'Assemblée du Wisconsin, vêtu d'un masque chirurgical, de gants et d'une robe en plastique sur un site de vote. "Laissez les gens choisir leurs dirigeants, et ensuite ils auront la chance de lutter contre le virus."

La Cour suprême des États-Unis a décidé lundi que seuls les bulletins portant le cachet de la poste mardi seraient comptés. Cette décision signifiait que les électeurs qui n’avaient pas reçu leur bulletin de vote par la poste le jour du scrutin devaient voter en personne.

NOUVEAUX DÉFIS DANS LE VOTE PAR VIRUS-ERA

Les dirigeants démocrates ont appelé à une augmentation du vote par correspondance, craignant que le coronavirus ne continue à garder les électeurs chez eux cette année. Cette poussée rencontre une forte résistance de la part des républicains à l'échelle nationale, de la Maison Blanche aux élus dans les États gouvernés par les républicains comme le Texas, la Géorgie et l'Ohio.

Le Texas, par exemple, est l'un des 15 États qui demandent aux électeurs de fournir une excuse, comme un handicap ou un âge avancé, lorsqu'ils demandent un bulletin de vote par correspondance. Un avis du secrétaire d’État du 2 avril adressé aux fonctionnaires électoraux a indiqué que le code électoral du Texas définit le «handicap» comme incluant les conditions qui mettraient en danger la santé des électeurs s’ils votaient en personne. Mais l'avis ne précisait pas que les électeurs pratiquant la distanciation sociale pouvaient être éligibles selon cette définition.

Le Parti démocrate a poursuivi mardi les dirigeants républicains du Texas devant un tribunal fédéral pour forcer l’État à autoriser le vote par correspondance sans excuse. L'État n'a pas encore répondu à la plainte.

Mercredi, l’American Civil Liberties Union a poursuivi le secrétaire d’État républicain de Géorgie, Brad Raffensperger, devant un tribunal fédéral au sujet des règles de vote par correspondance de cet État. La plainte alléguait qu'obliger les électeurs à payer leur propre affranchissement lorsqu'ils soumettaient des bulletins de vote par correspondance et des demandes de vote par correspondance équivalait à une taxe de vote.

L'État n'a pas encore répondu à la plainte. Lundi, Raffensperger a déclaré que son bureau était déterminé à garantir que chaque vote comptait, tout en tenant une conférence de presse pour annoncer la création d'un nouveau groupe de travail dédié à la lutte contre la fraude par courrier postal.

Les dirigeants démocrates ont déclaré que ce qui s'était passé au Wisconsin était un avertissement pour le reste du pays.

«Ils (les républicains) ne veulent pas voir l’élargissement de l’accès au scrutin dans l’urgence qui pourrait avoir un impact sur les élections de novembre ou créer un précédent», a déclaré Gordon Hintz, le chef de la minorité de l’État. "Ce n'est pas seulement une chose du Wisconsin." Hintz a déclaré qu'il n'a pas pu voter lui-même mardi parce qu'il n'a pas reçu son bulletin de vote par correspondance.

Lui et d'autres démocrates allèguent que les républicains du Wisconsin ne voulaient pas prolonger le vote parce qu'ils croyaient qu'un taux de participation déprimé, en particulier dans les centres urbains dominés par les démocrates tels que Milwaukee, aiderait à élire Dan Kelly, un juge conservateur de la Cour suprême du Wisconsin aux élections, qui a été approuvé par Trump sur un challenger libéral, Jill Karofsky.

Le vainqueur pourrait être en mesure de voter sur une affaire dont le tribunal est actuellement saisi et qui vise à purger plus de 200 000 personnes des listes électorales du Wisconsin.

Les républicains ont déclaré que l'élargissement de l'accès aux bulletins de vote postal augmenterait la fraude, une affirmation qui a été répétée fréquemment par Trump. Pratiquement aucune preuve indépendante n'est apparue pour étayer ces affirmations.

Avant la pandémie, les républicains cherchaient à resserrer les règles de vote dans les États du pays. Les démocrates disent que de tels efforts affectent de manière disproportionnée les personnes de couleur et les pauvres.

La crise sanitaire des coronavirus et la possibilité que des millions d'Américains soient laissés pour compte à moins que des alternatives de vote sûres ne soient rendues, ont ajouté l'urgence au débat.

Si les législatures des États n'élargissent pas le vote par correspondance bientôt, des contestations judiciaires comme celles qui ont abouti à la primaire chaotique du Wisconsin seront menées jusqu'à l'élection présidentielle, a déclaré Sylvia Albert, directrice du vote et des élections pour Common Cause, un groupe de surveillance non partisan. .

"Ce que vous avez vu dans le Wisconsin se produira en novembre", a déclaré Albert.

«ENTIÈREMENT DÉCONFIRCHISÉ»

Peu d'États sont aussi potentiellement essentiels au résultat que le Wisconsin. En 2016, Trump a battu la candidate démocrate Hillary Clinton par moins de 23000 voix, moins d'un point de pourcentage, en partie grâce à un faible taux de participation dans les villes fortement démocratiques telles que Milwaukee.

L'État devrait être l'un des champs de bataille les plus combattus entre Trump et son challenger démocrate, l'ancien vice-président Joe Biden.

Le Wisconsin a certaines des lois de vote les plus strictes du pays, y compris l'exigence qu'un électeur doit avoir une pièce d'identité avec photo avec une adresse actuelle, ou une pièce d'identité et une preuve de résidence acceptable, comme une récente facture de services publics.

Le vote à l'ère des virus a présenté de nouveaux défis. Alors que la demande de bulletins de vote par correspondance dans le Wisconsin a bondi après l'ordonnance de séjour à domicile, les bureaux de vote ont été réduits par manque de travailleurs pour les équiper. Plus de la moitié des municipalités du Wisconsin ont signalé des pénuries de personnel des bureaux de vote, ce qui a incité l’État à appeler 2 400 soldats de la Garde nationale pour lui porter secours.

À Milwaukee, une ville de près de 600 000 habitants qui abrite la plupart des Afro-Américains du Wisconsin, seuls cinq bureaux de vote étaient ouverts mardi, une fraction des 180 lieux habituels, selon la commission électorale de la ville.

Entre-temps, les exigences existantes pour le vote des absents sont restées intactes. En plus d'une copie d'une pièce d'identité acceptée, le Wisconsin exige que les électeurs absents envoient une déclaration signée d'un témoin avec leur bulletin de vote.

Rick Esenberg, fondateur du Wisconsin Institute for Law & Liberty, une organisation conservatrice de droit et de politique, a déclaré qu'il était important d'avoir des règles en place pour arrêter la fraude dans le vote par correspondance.

"Lorsque vous n'avez pas les chèques qui existent normalement dans un bureau de vote en personne, c'est un effort pour conserver une sécurité valide", a déclaré Esenberg.

Les règles du Wisconsin ont modifié le vote par correspondance pour Jill Swenson, 61 ans, une ancienne fumeuse qui vit seule et s'est mise en quarantaine pour éviter de contracter le nouveau virus.

Elle a envoyé son bulletin de vote sans témoin vendredi, après qu'un tribunal de district fédéral du Wisconsin eut statué que l'exigence relative aux témoins serait assouplie en raison de la pandémie. Cette décision a été annulée par la 7e Cour d'appel de circuit le jour plus tard, ce qui a rendu son bulletin nul.

«J'ai été complètement privé de ses droits lors de cette élection», a déclaré Swenson. «J'ai suivi toutes les règles. C'est ridicule."

Certains électeurs qui n'ont pas reçu leur bulletin de vote postal mardi ont décidé de voter en personne. Parmi eux, Jessica Jaglowski, 47 ans, qui est maintenant en train de deviner sa décision.

Maman au foyer avec trois fils, dont un avec des poumons fragilisés, Jaglowski s'est tenue devant le Riverside High School à Milwaukee sur une longue file de 7 pâtés de maisons pendant deux heures, puis est entrée à l'intérieur, pour trouver encore 100 personnes à l'intérieur.

"Je pensais simplement:" C'est trop de monde "", a déclaré Jaglowski. "J'étais inquiet," Et si j'apportais ce (virus) à la maison? ""

Le Comité national républicain, qui s’était opposé aux efforts du gouverneur du Wisconsin pour simplifier les procédures de vote des absents, a promis de continuer à résister aux efforts des démocrates pour étendre le vote par correspondance à l’échelle nationale.

«Les démocrates tentent d’utiliser cette crise comme un moyen d’obtenir des changements électoraux en gros qui correspondent à leur programme d’extrême gauche», a déclaré la porte-parole du groupe, Mandi Merritt.

Reportage de Simon Lewis et Julia Harte; Rapports supplémentaires par John Whitesides; Montage par Soyoung Kim et Marla Dickerson

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