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Des décennies après la mort de Vincent Chin, de récentes attaques hantent les Américains d’origine asiatique

MADISON HEIGHTS, Michigan – Lorsque Vincent Chin, un sino-américain qui vivait près de Detroit, a été battu à mort avec une batte de baseball après avoir été poursuivi par deux travailleurs blancs de l’automobile en 1982, cela a horrifié et mobilisé les Américains d’origine asiatique à travers les frontières ethniques et linguistiques.

M. Chin a été tué à un moment où la montée des constructeurs automobiles japonais et l’effondrement de l’industrie automobile de Detroit avaient contribué à une montée du racisme anti-asiatique. Mais au fil du temps, sa mort a commencé à s’estomper de la mémoire collective.

Stephanie Chang, la première femme américaine d’origine asiatique élue à l’Assemblée législative du Michigan, ne se souvient pas avoir entendu parler du passage à tabac mortel de M. Chin avant d’être au lycée. Rebeka Islam, qui dirige une organisation de vote américaine d’origine asiatique dans la région de Detroit, n’était au courant de l’affaire qu’il y a quelques années. Ian Shin, un historien de l’Université du Michigan qui étudie les Américains d’origine asiatique, a déclaré qu’il n’était au courant de la mort de M. Chin qu’à l’université.

Aujourd’hui, à l’approche du 40e anniversaire du meurtre ce mois-ci, à une époque de montée alarmante de la violence anti-asiatique, un groupe plus jeune d’Américains d’origine asiatique a cherché à attirer l’attention sur l’affaire, associant leurs forces à celles de certains de ceux qui ont dirigé le combat initial pour obtenir justice pour M. Chin. L’enjeu, disent-ils, n’est pas seulement l’héritage d’un seul homme, mais des leçons douloureuses sur les préjugés qui ont été rendues d’autant plus urgentes par la pandémie de coronavirus, la rupture des relations américano-chinoises et la vague de crimes de haine anti-asiatiques vus à travers le pays au cours des deux dernières années.

“Aussi mauvais que les choses aient été pendant la crise de l’automobile, nous n’avons pas eu ces agressions massives contre les Asiatiques dans tout le pays”, a déclaré James W. Shimoura, un avocat originaire de Detroit et Américain d’origine japonaise, qui s’est porté volontaire sur le Cas de menton dans les années 1980. « C’est pire maintenant. C’est absolument pire maintenant qu’il y a 40 ans.

Les Américains d’origine asiatique vivent dans une peur accrue du racisme et de la violence physique depuis que le Covid-19 a été détecté pour la première fois en Chine il y a deux ans et demi. Au début de la pandémie, le président Donald J. Trump et d’autres ont utilisé à plusieurs reprises des termes tels que “grippe kung” et “virus chinois” pour décrire l’agent pathogène. Ce discours, ont déclaré les dirigeants américains d’origine asiatique, a encouragé certaines personnes à agir avec haine, faisant écho au climat au moment du meurtre de M. Chin.

“Les gens voient les parallèles de bouc émissaire d’un groupe ethnique ou d’un groupe racial entier pour quelque chose qui n’est clairement pas réellement dû à ce groupe, que ce soit l’industrie automobile en difficulté dans les années 80 ou le coronavirus maintenant”, a déclaré Mme Chang, une sénateur d’État de Détroit.

M. Chin, qui avait 27 ans, travaillait comme dessinateur et serveur à temps partiel et était sur le point de se marier. La nuit où il a été tué, il était allé avec des amis dans un club de strip-tease pour son enterrement de vie de garçon. Il s’est disputé, puis s’est battu avec des patrons blancs du club. Une danseuse dira plus tard qu’elle a entendu l’un des agresseurs, utilisant une obscénité, dire à M. Chin que c’était « à cause de vous » que des gens comme lui étaient au chômage.

La dispute semblait avoir pris fin au club. Mais les deux hommes blancs, Ronald Ebens et Michael Nitz, ont suivi M. Chin jusqu’à un McDonald’s à quelques rues de Woodward Avenue. Là, devant une foule qui comprenait des policiers qui n’étaient pas en service, M. Ebens a matraqué M. Chin à mort avec une batte de baseball. M. Ebens et M. Nitz ont par la suite accepté des accords de plaidoyer sur des accusations d’homicide involontaire devant un tribunal d’État. Ils ont chacun été condamnés à une probation et à une amende d’environ 3 000 dollars, mais pas de prison.

L’absence de conséquences graves a exaspéré les Américains d’origine asiatique, qui ont organisé des manifestations qui ont attiré l’attention nationale et ont réussi à faire pression pour une poursuite fédérale des droits civils. Pour la communauté asiatique américaine de Detroit, qui avait une longue histoire dans la ville mais une population relativement petite, c’était l’une des premières fois où elle exerçait un pouvoir à travers les barrières de la langue et de l’origine nationale.

“Nous l’avons vu comme un moment où nous ressentions tous le stress d’être des boucs émissaires et ciblés”, a déclaré Helen Zia, une Américaine d’origine chinoise qui avait été licenciée d’une usine Chrysler à Detroit et qui est devenue l’un des leaders des manifestations réclamant une poursuite fédérale dans l’affaire Chin. Elle a ajouté: “L’ennemi était le Japon et Vincent était un Américain d’origine chinoise. Cela n’avait pas d’importance. Cela aurait pu être – cela pourrait être – n’importe quel Américain d’origine asiatique.

M. Ebens n’a pas répondu à une demande de commentaire; les tentatives pour joindre M. Nitz, qui a été acquitté pour atteinte aux droits civils, n’ont pas abouti.

Le meurtre et le processus judiciaire qui a suivi ont traumatisé une génération d’Américains d’origine asiatique dans le Michigan. Au centre communautaire de l’Association des Américains chinois à Madison Heights, une banlieue de Detroit, des coupures de presse sur l’affaire Chin et des photos de manifestations sont toujours accrochées au mur.

“Quelque chose de si grave s’est passé comme ça, les gens vont avoir peur”, a déclaré Kwong Tak Cheung, qui a immigré de Chine dans la région de Detroit il y a environ 50 ans, et qui était au centre communautaire en train de jouer de la musique cantonaise traditionnelle un après-midi récent.

M. Cheung a dit qu’il avait connu M. Chin d’un restaurant chinois dans une autre banlieue où ils travaillaient tous les deux depuis plusieurs années. M. Cheung a déclaré que son ami était populaire parmi les clients et les collègues, connu pour son sourire perpétuel. La mort de M. Chin, a-t-il dit, avait révélé que “chez certains Américains, au plus profond de l’esprit se trouve la discrimination”.

Contrairement à certaines autres villes, il n’y a pas un seul centre de la population asiatique dans la région métropolitaine de Detroit. Le quartier chinois de la ville a été contraint de déménager il y a des décennies, et celui qui l’a remplacé a pratiquement disparu. Aujourd’hui, il ne reste rien d’autre qu’un panneau de bienvenue, un restaurant et un bâtiment barricadé avec une écriture chinoise.

Mme Chang, une démocrate, a parrainé un projet de loi au Sénat du Michigan qui obligerait les étudiants à apprendre l’histoire asiatique américaine, mais il n’a pas encore reçu d’audience en commission dans la chambre contrôlée par les républicains.

Au fil des décennies, la plupart des habitants de Détroit d’origine est-asiatique se sont dispersés dans les banlieues, tandis que des arrivants plus récents du Bangladesh, du Pakistan et de l’Inde se sont installés dans la ville et à Hamtramck, une enclave presque entièrement encerclée par Détroit. Environ 10 000 habitants de Detroit se sont identifiés comme asiatiques lors du dernier recensement, soit moins de 2 % de la population de la ville. Les chiffres sont plus élevés dans les banlieues, y compris dans le comté d’Oakland, où il y a plus de 100 000 personnes d’origine asiatique, soit environ 8 % de tous les résidents.

“Les Américains d’origine asiatique dans le Michigan ont une expérience très différente de celle des Américains d’origine asiatique sur les côtes”, a déclaré Jungsoo Ahn, originaire de la banlieue de Detroit qui est coréen américain et qui dirige Rising Voices, une organisation de gauche qui travaille à mobiliser les électeurs asiatiques. dans l’état. “Dans d’autres États, vous êtes en mesure de créer une sorte d’identité pan-asiatique, alors qu’en raison de l’étalement et de la géographie ici, et des différentes vagues d’immigration, il a été plus difficile de former cela.”

Il n’y a pas eu de cas très médiatisés de violence anti-asiatique dans la région de Detroit pendant la pandémie. Mais les dirigeants du centre communautaire sino-américain ont déclaré que de nombreuses personnes qu’ils servaient avant la pandémie hésitaient à revenir pour des activités en personne en raison de l’anxiété suscitée par le virus et des attaques racistes observées dans d’autres parties du pays.

Les données confirment ces craintes. Une étude du Center for the Study of Hate and Extremism a révélé une augmentation de 224% des crimes de haine anti-asiatiques en 2021 dans un échantillon de grandes villes américaines. Les attaques contre les travailleurs des spas dans la région d’Atlanta, dont beaucoup étaient asiatiques, ont choqué le pays l’année dernière. Et à New York, la police a procédé à 58 arrestations et enregistré 131 incidents de partialité contre des Asiatiques en 2021 ; des attaques très médiatisées se sont poursuivies cette année.

Au fur et à mesure que ces crimes se déroulaient et à l’approche de l’anniversaire de la mort de M. Chin, les Américains d’origine asiatique de la région ont déclaré qu’ils voyaient le besoin de rappeler aux jeunes Detroiters l’affaire et de discuter de la manière dont elle reste pertinente. Une série d’événements de quatre jours, comprenant des performances musicales et une cérémonie interconfessionnelle, devait commencer jeudi par une réunion de cinéastes et la projection d’un documentaire sur une famille américaine d’origine asiatique dans la campagne du Michigan.

C’est très différent de certains anniversaires passés de la mort de M. Chin. Un groupe central de personnes a toujours commémoré sa mort, mais les événements ont parfois suscité un intérêt limité, même parmi les autres Américains d’origine asiatique, a déclaré Shenlin Chen, ancien dirigeant de l’Association des Américains chinois de Detroit.

« À cause de la pandémie, à cause de la haine asiatique au cours des deux dernières années – les gens pensent que nous sommes le virus et nous apportons le virus – les gens sont devenus plus conscients », a déclaré Mme Chen, qui a émigré de Taïwan. « Ils savent de quoi il s’agit maintenant. Et ils savent que c’est quelque chose dont ils doivent s’occuper.

Alain Delaquérière contribué à la recherche.