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Des chimpanzés se soignent eux-mêmes avec des plantes médicinales lorsqu’ils sont malades

Le chimpanzé était malade. Il souffrait de diarrhée et de ténias, ce qui n’est pas inhabituel pour un chimpanzé sauvage de la forêt de Budongo en Ouganda. Ce qui a intrigué l’équipe de recherche, c’est ce que le singe a fait à ce sujet.

Peu de temps après l’apparition des symptômes, l’homme et deux autres personnes ont quitté le domicile de la communauté pour se rendre dans la forêt où se trouve un type d’arbre particulier. Il a ramassé du bois mort du Alstonia boonei et je l’ai mâché. La plante a longtemps été utilisé dans la médecine traditionnelle, et lorsque les scientifiques l’ont testé, ils ont confirmé qu’il possédait des propriétés antibactériennes et anti-inflammatoires élevées. Le chimpanzé s’est complètement rétabli.

Le comportement du chimpanzé est l’un des nombreux cas observés sur une période de huit mois suggérant que les chimpanzés pourraient utiliser la forêt comme pharmacie naturelle. Le étude, publiée jeudi dans la revue PLOS One, a été menée par une équipe dirigée par Elodie Freymann de l’Université d’Oxford et Fabien Schultz de l’Université des Sciences Appliquées de Neubrandenburg en Allemagne, qui a découvert que les chimpanzés consommaient une variété de plantes ayant des effets médicinaux mais peu d’autres valeurs nutritionnelles, souvent lorsqu’elles n’en avaient pas. un problème de santé tel qu’une blessure ou un parasite.

Les résultats soutiennent fortement « de nouveaux comportements d’automédication chez les chimpanzés sauvages », ont écrit les chercheurs, ajoutant qu’une étude plus approfondie du comportement des animaux pourrait « bénéficier à notre propre espèce, conduisant potentiellement à la découverte de nouveaux médicaments humains ».

Le prochain domaine d’investigation concernera les « extraits de plantes les plus intéressants » consommés par les chimpanzés, a déclaré Schultz dans un e-mail. Il y a « beaucoup de « si » », dit-il, mais en théorie, « un jour, la connaissance des chimpanzés pourrait sauver des vies humaines ».

Il était particulièrement intéressé par l’application potentielle des plantes préférées des chimpanzés dans la lutte contre les bactéries résistantes aux antibiotiques et les maladies inflammatoires chroniques – tout en avertissant qu’il y a un long chemin à parcourir entre cette étude et d’éventuelles percées médicamenteuses.

L’équipe a observé deux communautés de chimpanzés dans la forêt de Budongo pendant quatre mois chacune. Ils ont suivi ce que mangeaient les grands singes et analysé les composants de 13 espèces végétales qui semblaient totalement peu appétissantes pour un chimpanzé, comme l’écorce et la résine, pour déterminer si les matériaux avait des effets curatifs.

« Les résultats pharmacologiques suggèrent que les chimpanzés Budongo consomment plusieurs espèces dotées de puissantes propriétés médicinales », ont écrit les auteurs.

Ceux qui luttaient le plus contre les parasites – ce que les scientifiques ont constaté en analysant leurs excréments – avaient mangé du matériel végétal doté des propriétés antibactériennes les plus puissantes. Un chimpanzé blessé avait mangé une fougère aux effets anti-inflammatoires qui était autrement rarement consommée par les groupes. Toutes les espèces végétales, testées en laboratoire, inhibaient la croissance bactérienne d’E. coli, et certaines études antérieures avaient révélé que certaines avaient des propriétés anticancéreuses ou analgésiques.

Les auteurs ont noté que 11 des 13 espèces végétales avaient des utilisations enregistrées en médecine traditionnelle.

Les chercheurs ont été surpris par l’éventail des maladies pour lesquelles les chimpanzés se tournaient vers les plantes et par la puissance des plantes. « Peut-être que cela n’aurait pas dû être aussi surprenant », a déclaré Freymann dans un e-mail, « parce que les chimpanzés sont incroyablement intelligents et il est parfaitement logique qu’ils aient déjà compris quelles plantes peuvent les aider lorsqu’ils sont malades ou blessés. »

Elle a déclaré que la recherche a montré qu’il était « hautement improbable » que les chimpanzés mangent les plantes médicinales par coïncidence dans le cadre de leur alimentation. « Dans bon nombre de ces cas, les chimpanzés malades ou blessés ont recherché ces ressources alors qu’aucun autre membre de leur groupe ne l’a fait », a-t-elle déclaré.

L’étude s’ajoute à un ensemble de recherches suggérant que certains animaux pourraient utiliser des plantes ou des insectes pour s’auto-médicamenter. Nos plus proches cousins, les singes, ont souvent joué un rôle de premier plan dans ce domaine appelé zoopharmacognosie.

Le mois dernier, les scientifiques publié leur observation dans la revue Scientific Reports d’un orang-outan en Indonésie appliquant le jus et les feuilles mâchées d’une plante connue pour ses effets médicinaux sur une blessure au visage – qui a ensuite guéri sans problème. signes d’infection. Il y a deux ans, une autre étude sur les chimpanzés, réalisée dans le parc national de Loango au Gabon, a révélé que les animaux avaient été vus à plusieurs reprises appliquer des insectes sur les blessures.

Isabelle Laumer, primatologue et biologiste cognitive à l’Institut Max Planck du comportement animal en Allemagne, qui était l’auteur principal du rapport sur les orangs-outans mais n’était pas impliquée dans l’étude PLOS One, a déclaré dans une interview que la nouvelle étude avait apporté « des découvertes vraiment importantes ». qui a ouvert des pistes pour des recherches plus approfondies.

« C’est toujours très fascinant de découvrir que nos plus proches parents adoptent des comportements que nous, les humains, adoptons également », a-t-elle déclaré. « Je pense que cette étude, encore une fois, met en évidence les similitudes que nous partageons. »

Les auteurs de l’étude PLOS One ont appelé à de forts efforts de conservation pour permettre la poursuite de ces recherches et pour explorer les avantages potentiels pour l’homme de trouver des plantes aux propriétés médicinales. « Il est impératif que nous accordions de toute urgence la priorité à la préservation de nos pharmacies forestières sauvages ainsi que de nos cousins ​​primates qui les habitent », ont-ils déclaré.


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