Des capteurs moins chers pourraient amener plus de voitures autonomes sur le marché d'ici 2022

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(Reuters) – Les premiers véhicules grand public très automatisés destinés au grand public pourraient être lancés dès 2022, lorsqu'un ou plusieurs constructeurs automobiles lanceront un nouveau dispositif de détection lidar de moins de 500 USD développé par la jeune entreprise de la Silicon Valley, Luminar.

FILE PHOTO: Lors du salon international nord-américain de l'auto organisé au Cobo Center, à Detroit, dans le Michigan (États-Unis), un véhicule hybride à quatre étages Ford Fusion à la pointe de la technologie est présenté par Ford Motor et Domino's Pizza pour avoir testé une pizza à conduite autonome. Camionnette de livraison utilisée dans les états du Michigan, le 16 janvier 2018. REUTERS / Rebecca Cook

Le coût énorme de LIDAR – le prix des capteurs uniques varie actuellement entre 6 000 et plus de 100 000 $ – est l’un des principaux obstacles à l’adoption généralisée des véhicules autonomes, dans les parcs de véhicules commerciaux ou robotiques tels que ceux développés par Ford Motor Co. General Motors Co ou dans les voitures de tourisme pour les consommateurs.

Selon Austin Russell, PDG et fondateur de Luminar, Luminar a développé une plate-forme LIDAR rentable, qui regroupe du matériel et des logiciels, et qui est actuellement testée par plusieurs constructeurs automobiles.

Le nouveau système d'iris de la société est disponible en deux versions, une version permettant une autonomie mains-libres et une version moins chère permettant certaines fonctions automatisées telles que la direction et le freinage d'urgence automatiques. Le premier sera vendu moins de 1 000 dollars avec des volumes de production plus importants, tandis que le second sera intégré aux systèmes d’aide au conducteur des constructeurs (ADAS) pour moins de 500 dollars, a déclaré Russell à Reuters.

Les fabricants et les fournisseurs sont de plus en plus sceptiques quant à la rapidité d'introduction de systèmes automoteurs entièrement automatisés en raison de leur coût élevé et de leur complexité. Entre-temps, ils ont commencé à fournir davantage de fonctionnalités ADAS partageant des composants, mais peuvent coûter beaucoup moins cher et générer les revenus indispensables pour couvrir les coûts de développement de systèmes complets d'auto-conduite.

Les systèmes ADAS à moteur Lidar "peuvent être plus facilement monétisés par les fabricants (et plus facilement mis en œuvre aujourd'hui) que des systèmes entièrement automatisés", a déclaré Steve Lambright, vice-président du marketing de la startup Lidar AEye, qui développe des composants pour les deux types de systèmes.

Entre-temps, le nettoyage tant attendu du secteur des lidars n’a pas encore eu lieu. C’est ce qui ressort des récents investissements et acquisitions, même si l’industrie n’a pas encore mis en œuvre de technologie lidar.

La start-up israélienne Innoviz, soutenue par les fournisseurs Aptiv Plc et Magna International Inc, vient de compléter un tour de table de financement de série C et a levé 252 millions de dollars – plus que tout autre de ses rivaux – avec de nouveaux fonds de SoftBank Ventures Asia et de plusieurs sociétés chinoises Les gros investisseurs ont postulé.

Sense Photonics, en Caroline du Nord, a mené à bien une série de séries A cette semaine et a collecté plus de 43 millions de dollars avec l’aide des investisseurs privés Samsung Ventures et Shell Ventures.

Aurora, une startup auto-propulsée de la Silicon Valley soutenue par le géant du commerce en ligne Amazon.com Inc et le constructeur automobile Hyundai Motor Co, a récemment fait l'acquisition de la start-up LIDAR, basée au Montana, Blackmore.

Blackmore développe une technologie LIDAR plus coûteuse appelée FMCW, ainsi que les startups OURS Technology, fondées par un ancien chercheur de l'Université de Californie à Berkeley, et SiLC Technologies, fondées par un vétéran de la photonique sur silicium.

Les composants FMCW peuvent coûter plus cher, mais les appareils consomment moins d'énergie et peuvent être compacts, explique Mehdi Asghari, directeur général de SiLC.

Reportage de Paul Lienert de Detroit et Stephen Nellis de San Francisco; Coupé par Lisa Shumaker

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