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Les boursiers Rhodes américains pour 2021 ont été élus pratiquement cette année pour la première fois alors que la pandémie de coronavirus balayait le monde, bien que cela n’ait pas éteint l’enthousiasme parmi les 32 étudiants qui ont remporté des bourses à l’Université d’Oxford.

Le Rhodes Trust a annoncé les gagnants tôt dimanche, qui comprennent 22 étudiants de couleur. Dix sont noirs, ce qui égalise le record du plus grand nombre d’étudiants noirs élus en une seule année.

Shera Avi-Yonah, une étudiante de l’Université Harvard de 22 ans, a déclaré qu’elle avait découvert sa victoire samedi soir alors qu’elle était assise dans le sous-sol de ses parents à Lincoln, dans le Massachusetts.

«Une vague de gratitude m’a envahi», a déclaré Avi-Yonah, ajoutant qu’elle avait couru à l’étage pour le dire à ses parents. «Je vais passer un très joyeux Thanksgiving.»

Les lauréats ont été choisis parmi un pool de plus de 2300 candidats – dont 953 ont été approuvés par 288 collèges et universités différents pour étudier à l’Université d’Oxford en Angleterre.

Avi-Yonah envisage d’étudier l’histoire à Oxford, en comparant les lois sur la diffamation des États-Unis et du Royaume-Uni. Elle est journaliste au Harvard Crimson, le journal du campus, et a fait l’objet de plusieurs poursuites judiciaires pour diverses histoires – ce qui l’a incitée à s’intéresser aux limites de la liberté de la presse.

Elle espère devenir journaliste après avoir terminé ses études et a noté que c’était une période unique dans l’industrie. «C’est un moment où le journalisme est à la fois en crise financière et où il y a des attaques extérieures, mais c’est aussi plus vital que jamais pour notre démocratie.

Seize comités du Rhodes Trust ont invité les candidats les plus forts à s’entretenir virtuellement. Les comités ont ensuite sélectionné deux étudiants de chaque district.

Le groupe de boursiers comprend un étudiant de la Southern Connecticut State University et un étudiant de l’Université de Californie à Santa Cruz; la première fois qu’une université était représentée.

Hattie Seten, senior à la South Dakota State University, a été la première boursière Rhodes de son université en 68 ans. Elle a dit qu’elle n’était pas sûre «si je conviendrais à quoi ressemble un boursier Rhodes» et a ressenti une certaine appréhension à l’idée de postuler à partir d’une université publique dans une zone principalement rurale.

Mais elle a concentré sa candidature sur ce qu’elle a appelé «un fort sens moral du caractère» et a souligné le leadership qu’elle avait pris sur le campus, y compris la navigation dans la pandémie de coronavirus.

Lorsque le comité de sélection l’a nommée l’une des boursières lors d’une réunion Zoom, elle a déclaré: «J’ai été tellement surprise que j’ai commencé à pleurer. Je n’aurais jamais pensé à quelque chose comme ça.

Asma Rahimyar, âgée de 20 ans à la Southern Connecticut State University, est la première gagnante de Rhodes de cette institution.

Fille de parents qui ont émigré d’Afghanistan, Rahimyar a grandi à Trumbull, Connecticut et a grandi en écoutant les histoires de ses parents sur Kaboul déchirée par la guerre. Elle espère obtenir deux diplômes de maîtrise, un en migration forcée et études sur les réfugiés et un en gouvernance mondiale et diplomatie, en vue d’une carrière en droit international des droits de l’homme.

Rahimyar a déclaré qu’elle était toujours émerveillée d’avoir remporté la bourse 24 heures après avoir reçu l’appel. «Tout cela est encore très nouveau et très surréaliste pour moi», a-t-elle déclaré.

Les gagnants sont 17 femmes, 14 hommes et une personne non binaire.

Les boursiers ont exprimé leur incrédulité en entendant qu’ils seraient des boursiers Rhodes, une distinction qui a lancé la carrière de politiciens, d’universitaires, de scientifiques et de journalistes célèbres.

«Je pense que je suis toujours sous le choc», a déclaré Brian Reyes, 21 ans, du Bronx. «C’est bien de voir mon nom sur le site Web de Rhodes et de lui faire confirmer que c’est réel.»

Reyes, étudiant en histoire à l’Université de Yale, est le fils d’immigrants de la République dominicaine. Il est un conseiller étudiant qui vit sur le campus cette année scolaire et qui suit ses cours en ligne. Il prévoit un programme de deux ans en politique sociale comparée et une carrière dans le gouvernement ou le secteur sans but lucratif.

«C’était assez impressionnant», a déclaré Daniel Lesman de Dublin, un senior à l’Ohio State University.

Lesman a été sélectionné pour avoir fondé une organisation à but non lucratif fournissant des ressources éducatives aux étudiants sans-abri et à risque ainsi que pour la recherche biomédicale sur la dystrophie musculaire de Duchenne, la maladie de Huntington et le COVID-19.

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Karen Matthews à New York, Sophie Rosenbaum à New York et Ron Todt à Philadelphie ont contribué au reportage.

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