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Les animaux momifiés qui vivaient dans l’Égypte ancienne ont reçu des micro-tomodensitogrammes, permettant aux égyptologues d’analyser comment ils ont interagi avec les humains et les circonstances de leur mort pour la première fois.

Des égyptologues des universités de Swansea, Cardiff et Leicester ont analysé les animaux – un serpent, un oiseau de proie et un chat – à l’aide de la technique de microCT à rayons X.

Des enquêtes antérieures avaient identifié de quels animaux il s’agissait, mais on en savait très peu sur ce qui se trouvait à l’intérieur des momies.

Après que les scanners ont montré des signes de jeunes dents cachées dans l’os de la mâchoire, l’équipe a conclu que le chat était un chaton âgé de cinq mois. Des vertèbres séparées indiquaient également que le chaton avait peut-être été étranglé.

Des mesures d’os virtuels ont également révélé que l’oiseau ressemblait le plus à une crécerelle eurasienne, tandis que le serpent était identifié comme un jeune Cobra égyptien.

Les scans microscopiques, publiés dans la revue Scientific Reports, ont trouvé des signes de lésions rénales suggérant que le serpent était privé d’eau conduisant à une forme de goutte.

L’équipe de Swansea soupçonne que les animaux ont été tués spécifiquement pour être momifiés.

L’analyse des fractures osseuses du serpent a montré qu’il avait finalement été tué par une action de fouet, avant de subir éventuellement une cérémonie d’ouverture de la bouche pendant la momification.

La cérémonie était généralement effectuée sur des humains morts, des statues et des temples et afin de permettre aux statues de divinités et de morts de retrouver leurs sens afin de «voir» dans le royaume des vivants.

Les preuves quant à savoir si la cérémonie d’ouverture de la bouche a été utilisée sur des animaux sont contestées, certains affirmant que la procédure a été effectuée sur des animaux momifiés pour leur permettre d’agir comme un intermédiaire entre les dieux et la personne décédée.

Les dernières découvertes fournissent la première preuve qu’un tel comportement rituel complexe a été appliqué aux serpents.

Le chef du projet, le professeur Richard Johnston de l’Université de Swansea, a déclaré: « Grâce à la micro-tomodensitométrie, nous pouvons effectivement effectuer une post-mortem sur ces animaux, plus de 2000 ans après leur mort dans l’Égypte ancienne. »

«Avec une résolution jusqu’à 100 fois supérieure à celle d’un scanner médical, nous avons pu rassembler de nouvelles preuves de la façon dont ils ont vécu et sont morts, révélant les conditions dans lesquelles ils étaient maintenus et les causes possibles de décès.