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L’Agence spatiale européenne a attribué un contrat de 129,4 millions d’euros (153,3 millions de dollars) au fabricant allemand de satellites OHB pour diriger le développement de la mission pionnière de défense planétaire Hera.

Hera, du nom de la déesse grecque du mariage et de la famille, est l’ajout de l’Europe aux systèmes internationaux de défense contre les astéroïdes. Le contrat couvre la conception, l’intégration et les tests d’Hera – et OHB prendra la tête d’une équipe de sociétés de 17 États membres de l’ESA visant tous un lancement en octobre 2024.

Si tout se passe comme prévu, Hera prendra l’orbite autour des restes du système d’astéroïdes dit double ou «  binaire  » de Didymos et Dimorphos, en utilisant des systèmes de navigation autonomes pas trop différents de ceux trouvés dans les voitures sans conducteur ici sur Terre. Le système comprend environ 15 pour cent de tous les astéroïdes connus.

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Dimorphos, le plus petit des deux astéroïdes, mesurant à peu près la même taille que la Grande Pyramide de Gizeh, sera la cible du test de redirection double des astéroïdes de la NASA, ou DART, mission prévue pour juillet 2021.

DART vise à percuter Dimorphos en septembre 2022 pour tenter de le dévier de sa trajectoire en tant que test de nos défenses planétaires.

Si tout se passe bien, DART devrait modifier la vitesse orbitale de Dimorphos d’environ 0,5 mm par seconde et allonger son orbite d’environ 200 secondes, mais nous ne serons pas en mesure de confirmer le succès ou l’échec de la mission avant l’arrivée d’Hera. sur les lieux fin 2026 pour mener une étude de six mois.

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Hera transportera à bord deux CubeSats (satellites miniatures utilisés pour l’orbite terrestre basse), qui surveilleront ce qui reste de l’astéroïde, tandis que l’engin principal lui-même servira de relais pour les communications avec la Terre. La mission sera la deuxième tentative de programme de défense planétaire de l’ESA; la mission Asteroid Impact a été annulée en 2016 après avoir échoué à obtenir un financement suffisant.

Le temps presse car, chaque semaine, de nouveaux rapports d’astéroïdes dirigés vers l’arrière-cour de la Terre font la une des journaux, avec peu de développement de défenses actives à l’horizon en dehors des missions DART et Hera.

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