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Découvrez la startup japonaise en soie d’araignée derrière la parka à 1 300 $ de North Face

À présent, une startup japonaise, Spiber, explore comment les toiles d’araignées pourraient transformer l’industrie textile. La société de biotechnologie a commencé par fabriquer une réplique de soie d’araignée en laboratoire et a depuis élargi sa gamme de tissus pour inclure des alternatives plus durables à la laine, au cachemire et au denim, explique Kenji Higashi, responsable du développement commercial chez Spiber.

La fibre brevetée de la société, Brewed Protein, a été utilisée dans des collections en édition limitée avec des marques telles que la marque japonaise de streetwear Sacai et les spécialistes des vêtements de plein air The North Face Japan.

Actuellement en train d’augmenter sa production et de se préparer pour un lancement commercial complet de ses textiles, Spiber espère que sa technologie aidera à “résoudre certains des grands défis mondiaux auxquels nous sommes confrontés”, déclare Higashi.

Les araignées créent des toiles en transformant des protéines liquides en soie. Bien que les vers à soie aient été élevés pour produire de la soie pendant des milliers d’années, les araignées sont des cannibales, ce qui les rend impossibles à cultiver.

C’est pourquoi les amis Kazuhide Sekiyama et Junichi Sugahara, les fondateurs de Spiber, ont décidé de créer un matériau synthétique moléculairement identique à la soie d’araignée. Le duo a commencé à expérimenter en tant qu’étudiants à l’Université de Keio dans la préfecture de Yamagata en 2004 et a fondé l’entreprise en 2007.

Spiber a étudié “des milliers d’espèces d’araignées différentes”, ainsi que d’autres espèces productrices de soie, et a compilé une base de données des variétés de soie, explique Higashi.

La poudre de polymère Brewed Protein est fermentée avec de l'eau, du sucre et des microbes spécialement conçus.  Après avoir été raffinée, cette poudre peut être transformée en une variété de tissus, tels que le cuir, la soie ou le fil filé.

Après avoir produit avec succès l’alternative à la soie d’araignée, l’équipe a ensuite développé une gamme de tissus Brewed Protein en modifiant la séquence des protéines, explique Higashi.

Les fibres de Spiber sont fabriquées en fermentant de l’eau, du sucre et des nutriments avec des microbes spécialement modifiés dans des réservoirs en acier, similaires à ceux utilisés dans la fabrication de la bière, pour produire des polymères protéiques. Les polymères sont introduits à travers une buse et filés en une fibre, explique Higashi.

Cela n’a cependant pas été un voyage facile. En 2015, Spiber s’est associé à The North Face Japan pour produire une série limitée de 50 vestes “Moon Parka” pour commémorer le 50e anniversaire des alunissages.

Mais au cours du processus de conception, l’équipe a découvert que la soie d’araignée rétrécit lorsqu’elle est mouillée et a dû modifier la protéine pour rendre la fibre adaptée à une veste d’extérieur.

Il a fallu quatre ans “pour produire un vêtement qui répondait à leurs normes”, explique Higashi. Les parkas se vendaient 150 000 ¥ (d’une valeur d’environ 1 400 $ en 2019) et la petite collection était épuisée.

Une révolution du recyclage

La mode est l’une des industries les plus polluantes au monde. Il produit environ 2,1 milliards de tonnes métriques de CO2 chaque année, selon les consultants en gestion McKinsey & Company. Environ 70% de cela provient de la production, et la fabrication de textiles utilise de grandes quantités de matières premières et d’eau.
Spiber utilise la robotique dans son usine pour aider à la production de sa fibre inspirée de la soie d'araignée.

Selon Higashi, les textiles biodégradables de Spiber ne devraient générer qu’un cinquième des émissions de carbone des fibres d’origine animale une fois qu’ils sont en production à grande échelle, selon une analyse du cycle de vie menée par l’entreprise.

Cependant, Spiber veut encore réduire son impact sur l’environnement. L’entreprise utilise actuellement la canne à sucre et le maïs pour son processus de fermentation – des cultures qui utilisent de grands volumes de terres et détournent les ressources alimentaires, explique Higashi.

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Pour résoudre ce problème, Spiber développe un processus appelé “circulation de la biosphère” qui convertira les vêtements jetés fabriqués à partir de matériaux naturels comme le coton en sucres nécessaires à la fermentation.

Environ 40 millions de tonnes métriques de déchets textiles sont produites chaque année et la plupart sont destinées aux décharges ou aux incinérateurs : garder ces textiles dans la boucle pourrait créer une alternative plus durable, dit Higashi.

Expansion mondiale

Spiber n’est pas la seule entreprise à s’inspirer des arachnides. En 2016, Adidas a incorporé la fibre Biosteel d’AMSilk dans une sneaker et en 2017, l’innovateur textile californien Bolt Threads a dévoilé son fil inspiré de la soie d’araignée, Microsilk, dans une robe dorée conçue par Stella McCartney.
En plus de ses collaborations avec The North Face Japan, Spiber’s Brewed Protein a été utilisé par le designer japonais Yuima Nakazato pour plusieurs de ses collections, et la marque de streetwear Sacai pour une gamme de t-shirts en édition limitée. Higashi dit que Spiber explore également les opportunités dans l’industrie automobile.
En 2021, la créatrice de mode Yuima Nakazato a présenté une collection à la Fashion Week Haute Couture de Paris qui présentait un textile bleu et brillant fabriqué à partir de fibres de protéines brassées et de soie.
Selon la société, Spiber a levé environ 100 milliards de yens (783 millions de dollars) auprès d’investisseurs, dont les sociétés financières Carlyle et Mitsubishi UFJ Morgan Stanley Securities, ainsi que des subventions d’organisations gouvernementales et de fonds de développement de startups.
Ce financement permettra à l’entreprise de s’étendre au-delà de son usine pilote à Yamagata – en ouvrant une petite usine en Thaïlande plus tard cette année, et une plus grande installation aux États-Unis l’année prochaine dans le cadre d’un partenariat avec la multinationale de transformation alimentaire Archer Daniels Midland Company. Higashi dit que cela permettra la production de milliers de tonnes de protéines brassées d’ici la fin de 2023.

Higashi affirme que la mise à l’échelle contribuera à faire baisser le prix de la protéine brassée et permettra à Spiber de s’étendre au-delà du marché des concepteurs haut de gamme.

“Nous avons les moyens de créer des solutions pour permettre une mode plus circulaire”, déclare Higashi. “C’est notre mission d’apporter ces solutions au monde.”