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MADRID (Reuters) – Gerard Pique décrit avec audace l'édition inaugurale de la Coupe Davis rénovée comme une "nouvelle ère pour le tennis", mais au milieu de tout le faste et le glamour de La Caja Majica à Madrid, la Croatie, lundi, était sombre.

Décollage pour la Coupe Davis revampée mais la Croatie tombe à plat

Tennis – Finales de la Coupe Davis – Caja Magica, Madrid, Espagne – 18 novembre 2019 Le Russe Andrey Rublev en action lors de sa phase de groupes contre le Croate Borna Gojo REUTERS / Sergio Perez

Sans leur talisman blessé, Marin Cilic et son équipe dans la tourmente après que le capitaine Zeljko Krajan ait été éliminé deux jours avant leur premier match, il a été battu 3-0 par la Russie.

Borna Gojo s'est inclinée face à Andrey Roublev. Borna Coric a été éliminée par Karen Khachanov. Ils n'ont même pas réussi à obtenir un point de consolation. Khachanov et Rublev se sont alliés pour battre Ivan Dodig et Nikola Mektic en double.

Pour aggraver les choses, la rencontre a eu lieu dans une arène gigantesque de 12 000 places assises, avec peu de la légendaire atmosphère de Coupe Davis que la Croatie aurait pu compter à Zagreb ou à Split.

Et pour se faire soigner, ils devront sans doute battre l’Espagne de Rafael Nadal lors de leur deuxième match nul du Groupe B mercredi, pour atteindre les huitièmes de finale.

C'était un peu différent il y a 12 mois, lorsque Cilic a battu la Croatie à la victoire sur la France dans un vacarme assourdissant dans le stade de football de Lille.

C’était la dernière finale avant que des changements radicaux dans l’épreuve historique par équipes, votée par la Fédération internationale de tennis (ITF) en 2018 en association avec la société d’investissement du joueur de football de Barcelone, Pique, Kosmos, ne soient entrés en vigueur.

L'ITF a été critiqué pour s'être ingéré dans le format unique «chez soi» et l'a remplacé par un événement dans le style d'une coupe du monde de football réunissant 18 nations dans une seule ville et se disputant pendant sept jours le titre de champion.

Kosmos injecte 3 milliards de dollars dans les coffres de l’ITF en 25 ans et aucune dépense n’a été épargnée lors de la somptueuse cérémonie d’ouverture qui comprenait un spectacle de lumière spectaculaire, des danseurs, des percussionnistes, des violonistes et un set de DJ à couper le souffle.

Le problème était à 14 heures un lundi après-midi à Madrid, il n'y avait pas beaucoup à l'intérieur pour regarder les effets spéciaux.

Un groupe de fans croates, accompagné d'une fanfare vendant "Viva Espana", a fait du bruit dans une arène gigantesque de 12 000 places assises qui semblait à peine pleine à moitié lorsque ses débutants, Gojo et Roublev, se lancent dans la sérieuse affaire.

Mais Rublev a gagné facilement 6-3 6-3 avant que Coric ne joue superbement pour remporter le premier set contre le numéro 17 mondial Khachanov, avant de perdre 6-7 6-4 6-4.

Le nouveau format met en vedette 12 nations qui ont traversé les traditionnels matches de qualification de février, les quatre demi-finalistes de l’an dernier et la Grande-Bretagne et l’Argentine.

Les organisateurs doivent disputer 25 matches nuls avec deux simples et un double en sept jours. Deux courts de stade plus petits sont également utilisés sur le site. C’est sur ceux où un son plus familier de la Coupe Davis pouvait être entendu lundi.

Ce n’était pas tout à fait Liège, mais une centaine de fans belges ont rugi devant Steve Darcis, l’homme qu’on appelle Mr Davis Cup, et David Goffin à la victoire sur une équipe colombienne bien soutenue.

Les spectateurs canadiens ont célébré chaque point avec une chanson: Vasek Pospisil a battu l’Italien Fabio Fognini devant Denis Shapovalov, 20 ans, a surpris le numéro huit mondial, Matteo Berrettini, pour susciter une fête rouge et blanche.

Tous n'ont pas été conquis par le nouveau format.

"La seule raison pour laquelle je suis venu, c'est parce que c'est le dernier match de Steve Darcis", a déclaré Laurens, de Liège. "Je ne viendrai pas l’année prochaine."

Décollage pour la Coupe Davis revampée mais la Croatie tombe à plat
Diaporama (8 Images)

Le président du club des supporters belges, Pascal Giltaire, a déclaré que les supporters avaient initialement prévu de boycotter la pièce maîtresse de Madrid pour protester contre la privation de leurs chers liens avec le pays, mais seulement une cinquantaine de féroces l'a convaincu du contraire.

«C’est une bonne ambiance, mais uniquement parce que nous sommes ici», a-t-il déclaré. "Mais sans rencontres régulières en Coupe Davis, notre club pourrait mourir."

Malgré quelques problèmes et quelques sièges vides, c’était une journée d’ouverture encourageante pour le courageux monde de Pique. Le match amical de mardi entre l’Espagne et la Russie, l’un des six sur un calendrier chargé, pourrait bien voir le toit se fermer de la Magic Box.

Rapport par Martyn Herman, édité par Pritha Sarkar

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