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Une femme passe devant des arbres calcinés dans le quartier résidentiel de Woodford après un feu de brousse dans les Blue Mountains le 12 novembre 2019.

Saeed Khan | AFP | Getty Images

Les autorités australiennes ont averti que la chaleur et les vents violents dépassaient déjà les prévisions "catastrophiques" prévues mardi, alors que des millions de personnes sur la côte est du pays se préparent aux pires feux de brousse depuis au moins une décennie.

Plusieurs nouveaux incendies se sont déclarés mardi matin, s'ajoutant aux nombreux incendies qui brûlent depuis plusieurs jours dans l'état de New South Wales (NSW).

Un «niveau d'alerte d'urgence» a été attribué à trois des 70 incendies, ce qui signifie que les personnes sont en danger et doivent prendre des mesures immédiates.

Pour les personnes confrontées à deux de ces incendies, les responsables ont averti qu'il était trop tard pour eux de fuir et les ont exhortés à trouver un abri.

"Nous commençons certainement à constater une augmentation des incendies", a déclaré aux journalistes Shane Fitzsimmons, commissaire du service d'incendie rural de Nouvelle-Galles du Sud, qui fournit des mises à jour toutes les deux heures sur les conditions de la journée, à Sydney.

"La réalité est que les conditions vont tout simplement continuer à s'aggraver et à se détériorer au cours des prochaines heures et en particulier dans l'après-midi."

Les feux de brousse constituent une menace commune et meurtrière durant les étés chauds et secs de l'Australie, mais la férocité et l'arrivée précoce de l'épidémie de cette année ont surpris nombre de personnes. Les flambées ont été provoquées par des conditions extrêmement sèches après trois années de sécheresse dans certaines parties de NSW et du Queensland, ce que de nombreux experts attribuent au changement climatique.

Sydney, qui abrite cinq millions d’habitants, figurait au nombre des régions classées «danger catastrophique d’incendie» pour la première fois depuis sa désignation depuis l’introduction de nouvelles évaluations du risque d’incendie en 2009, à la suite de l’incendie le plus meurtrier jamais enregistré dans le pays.

Les habitants de la ville portuaire, encerclée par de vastes zones sèches de brousse, se sont réveillés mardi dans un brouillard enfumé.

Les législateurs et les pompiers de NSW ont déclaré qu'ils étaient préparés, mais ont averti qu'ils ne pouvaient pas faire grand chose. Le pire climat n’était prévu que plus tard dans l’après-midi et dans la soirée, avec des températures prévues pour

atteindre 37 degrés Celsius (98,6 degrés Fahrenheit), avec des vents allant jusqu'à 70 kilomètres par heure.

"C'est un peu le calme avant la tempête", a déclaré le Premier ministre Scott Morrison à la radio 2GB. "La nature va lancer des balles aujourd'hui, sans aucun doute."

Politique climatique

Soucieux d’éviter les morts, les pompiers se voient attribuer de vastes pouvoirs en vertu de l’état d’urgence de sept jours pour contrôler les ressources du gouvernement, forcer les évacuations, fermer les routes et fermer les services publics.

Environ 600 écoles et collèges ont été fermés mardi par précaution et les autorités ont conseillé à toute personne souffrant de troubles respiratoires de rester à l'intérieur.

Les incendies ont également contraint les organisateurs du Rallye d’Australie, qui doit décider du titre du constructeur entre Hyundai et Toyota, de réduire le tracé à moins du tiers de la distance initiale.

Dans l'État du Queensland, le danger n'était pas aussi grand, le niveau de la menace se situant à "grave", deux niveaux en dessous des conditions "catastrophiques" de NSW.

Malgré tout, quelque 22 incendies étaient en cours dans le nord du pays.

La menace actuelle a attiré l'attention sur la politique du gouvernement conservateur australien visant à lutter contre le changement climatique, qui, selon le bureau de la météorologie du pays, prolonge la saison des incendies.

Morrison, un partisan ardent de l'industrie charbonnière australienne, a refusé de répondre à la question de savoir si les incendies actuels résultaient du changement climatique.

Le vice-Premier ministre Michael McCormack a déclenché un débat animé lundi quand il a accusé des activistes du climat, qu'il a qualifiés de "réveillés de la capitale", de politiser une tragédie au détriment des habitants des zones dangereuses.

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