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DAVID JONES: Comment la propriétaire de Bet365, Denise Coates, est devenue la patronne la mieux payée du Royaume-Uni

Denise Coates, la patronne milliardaire de la société de jeux Bet365

Pour les passionnés de football comme moi, le troisième tour de la FA Cup est magique. Cela permet aux équipes les plus modestes de tester leur courage contre les géants de la Premier League – et, parfois, de triompher contre toute attente.

En parcourant la liste des rencontres le week-end dernier alors que je décidais lequel des 32 matchs à regarder à la télévision, j'étais perplexe devant les heures de coup d'envoi prévues.

Chacun avait été retardé de 60 secondes, de sorte que – par exemple – un jeu qui aurait dû commencer à 15 heures a commencé à 15 h 01.

Il s'est avéré que c'était la dernière initiative imaginée par la Football Association, qui voulait profiter de cette minute de pause pour sensibiliser aux maladies mentales. L'idée, appelée Heads Up, a été publiquement approuvée par le duc de Cambridge, le président de la FA, qui a figuré dans une vidéo de campagne projetée sur de nombreux terrains.

Le football étant «l'une des forces les plus puissantes et les plus unificatrices de notre société», il a dit qu'il espérait que cela aiderait à «briser la stigmatisation» qui entoure la santé mentale.

En faisant cette déclaration bien intentionnée, il semble impensable que le prince William ait pu connaître l'accord scandaleux et d'argent qui avait été conclu entre l'instance dirigeante du football anglais et le géant des jeux en ligne Bet365.

En vendant les droits de diffusion de la majorité des liens de coupe du week-end dernier – via un tiers – à une société de paris dont les stratagèmes de marketing astucieux attirent d'innombrables parieurs dans la dépendance, la FA a tourné en dérision sa campagne pour améliorer le bien-être psychologique de la nation.

Vraiment, cet arrangement confortable fait que l'on se demande sur quelle planète vit la brigade flamboyante qui gère notre sport national – financé avec 30 millions de livres d'argent des contribuables -.

N'ont-ils pas lu des études d'experts qui mettaient le nombre de joueurs «à problème» à 400 000, et 1,5 million de plus à «à risque»? Ne savent-ils pas que, chaque année, plus de 500 joueurs habituels se sentiront suffisamment désespérés pour se suicider?

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Pour regarder l'action sur le site de Bet365, les fans devaient placer un pari avant le coup d'envoi ou ouvrir un compte avec un dépôt de 5 £

Pour tous les conseils prononcés donnés par le leader de Bet365, Ray Winstone – “ souvenez-vous, jouez de manière responsable '' – ne comprennent-ils pas que, pour de nombreux jeunes hommes, les paris en ligne peuvent être aussi addictifs que le crack de cocaïne?

Il n'y a pas longtemps, lors d'une enquête sur les dangers des paris sur Internet, j'ai assisté à une réunion des Gamblers Anonymous à Stoke-on-Trent, où Bet365 est basé dans un QG élégant, en béton et verre, et j'ai entendu leurs histoires poignantes.

Parmi le groupe, il y avait “ Gerry '', un homme d'affaires articulé d'âge moyen qui semblait beaucoup trop équilibré pour devenir accro à des “ jeux '' qui peuvent drainer l'argent de votre compte bancaire avec la vitesse d'une pompe à succion.

Se sentant ennuyé, un jour, cependant, il avait ouvert un compte de jeu en ligne et flottait quelques kilos – et en quelques années, il avait perdu des “ centaines de milliers '', avec sa maison, sa femme et sa famille.

Les autres membres du groupe étaient dans une situation désespérée similaire. Un jeune homme avait passé trois jours et nuits à jouer en ligne dans sa voiture garée sans dormir. Sa folie ne s'est terminée que lorsque ses parents ont alerté la police, qui l'a trouvé affalé au volant, téléphone à la main, des milliers de livres de dettes.

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Tous les coups d'envoi ont été retardés d'une minute symbolique pour faire connaître une campagne de santé mentale soutenue par le prince William, président de la FA

Les toxicomanes que j'ai rencontrés étaient réticents à blâmer une société de paris en particulier. La plupart avaient ouvert des comptes avec plusieurs, et en termes de stratagèmes de marketing conçus pour accrocher les parieurs, ils ont dit qu'ils étaient tous aussi mauvais.

En proie à leur fièvre du jeu, ils auraient parié sur n'importe quoi, d'un match de tennis obscur dans un pays éloigné au vainqueur de Strictly Come Dancing. Néanmoins, comme ils étaient tous des hommes et la plupart étaient des amateurs de sport, plusieurs d'entre eux avaient commencé par miser sur le football.

Après tout, où était le mal en pariant quelques points sur si Stoke City battrait Derby alors qu'ils soupaient quelques pintes un samedi après-midi? Sans aucun doute, des milliers de fans de football ont ressenti la même chose le week-end dernier, en appuyant sur le bouton de “ diffusion en direct '' de leur téléphone portable et en regardant des matchs de la FA Cup qui, autrefois, n'étaient visibles qu'à la télévision.

Ils n'auraient peut-être pas pu savourer la préparation d'avant-match avec un panel d'anciens joueurs parlant de tactique et de forme. Mais dans le cadre de l'accord, Bet365 a offert des commentaires en direct et le luxe de basculer entre 22 des 32 matchs de coupe du week-end. Les parieurs se sont même vu offrir un «crédit» de paris de 100 £. Il leur suffisait d'ouvrir un compte et de profiter de cette «offre de bienvenue généreuse».

Nous ne pouvons pas savoir combien d'entre eux l'ont fait, mais nous pouvons être sûrs qu'une seule personne aura les chiffres à portée de main.

Elle est Denise Coates, qui – en tant que fondatrice et actionnaire majoritaire de Bet365 – est devenue la femme la mieux payée de Grande-Bretagne et peut-être du monde. L'année dernière, cette femme austère et extrêmement privée s'est payée 323 millions de livres sterling de salaire et de dividendes. Sa fortune totale est estimée à 6,9 milliards de livres sterling.

Dans une rare interview, il y a plusieurs années, Mlle Coates, 52 ans, qui a cinq enfants (dont quatre sont adoptés) et est mariée à sa petite amie d'enfance, a déclaré ne pas être intéressée par le piégeage de la richesse matérielle. Mais c'était avant que la société de paris qu'elle a nourrie d'un bureau dans une cabine portable à Stoke ne devienne une entreprise de plusieurs milliards de livres – la plus grande du genre.

Depuis, elle a acheté une grande partie de la campagne du Staffordshire et l'a transformée en un immense domaine, entouré d'un lac semblable à un fossé avec des écuries (elle est une bourreau de travail et l'équitation est parmi ses quelques passe-temps), des courts de tennis en contrebas et des jardins ornementaux . Sa dernière voiture connue était une Aston Martin DB9, et sa famille voyage également en hélicoptère.

Bien sûr, si la Football Association est prête à vendre la FA Cup – l'équivalent du football anglais des joyaux de la couronne – Miss Coates peut difficilement être blâmée d'avoir profité de sa cupidité.

Bien que sa famille soit imprégnée de football à bonnets en tissu – son père, Peter, 81 ans, fils de mineur soutenant les travaillistes, est le président de Stoke City et Bet365 est le propriétaire du club – elle a une entreprise à gérer. Et dans cette entreprise, le football est un produit très lucratif.

Pour ceux d'entre nous qui aiment le jeu dans son sens le plus pur, cependant, cet accord est un peu sacrilège.

En tant que garçon de dix ans, en 1966, je me souviens avoir assisté à ma première cravate de la FA Cup comme si c'était hier.

Mon équipe natale, Morecambe, était alors à temps partiel et jouait dans une ligue provinciale appelée la combinaison du Lancashire, et elle était attirée par jouer contre York City, alors un géant comparatif.

Le match n'a pas été retransmis en direct à la télévision. La seule façon de ressentir le frisson de regarder une équipe de plâtriers, de peintres et de décorateurs affronter les professionnels endurcis était d'être là – alors des milliers d'entre nous ont parcouru les Pennines pour se tenir debout sur les terrasses avec nos hochets en bois, bannières et rouges et blancs écharpes.

La joie, après que nous ayons disputé un match nul 0-0, était débridée, et bien que nous ayons finalement été éliminés de la coupe après deux rediffusions, notre fierté était inflexible.

Parmi les supporters d'une certaine génération, cette série épique de matchs est encore parlée aujourd'hui. Les fans d'innombrables autres équipes de vairons auront de merveilleux souvenirs de la FA Cup. Les adeptes de Sutton United, par exemple, qui a fait honte à Coventry City, alors puissant, en 1989, et Hereford United, qui a tué Newcastle, en 1972, sur une parcelle de chou d'un terrain.

Ces exploits héroïques ont été capturés sur le match de la BBC du jour, et sont repris par le programme à ce jour. Si de si merveilleux matchs avaient été joués le week-end dernier, la triste réalité est que beaucoup de gens auraient choisi de les voir dans la chaleur du pub ou du salon, sur l'application Bet365 téléchargée sur leur téléphone mobile.

L'immédiateté et l'excitation de l'occasion auraient été si complètement perdues qu'ils auraient pu aussi bien regarder des jeux informatiques.

C'est le crime que la Football Association, soi-disant gardiens du beau jeu, a commis en fouettant la plus grande de toutes les coupes à une société de paris – même si cela passe par un intermédiaire.

Nous ne pouvons que nous demander combien de personnes ont fait le premier pas vers la toxicomanie en appuyant sur leurs boutons de diffusion en direct le week-end.

Certes, cependant, c'est quelque chose que les suzerains saisissants de la FA auraient dû envisager au cours de cette pause de 60 secondes pour sensibiliser à la santé mentale.

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