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Dans l’Angleterre médiévale, la lèpre passait entre les écureuils et les humains : ScienceAlert

Dans l’Angleterre médiévale, les humains vivaient dans des quartiers beaucoup plus proches des écureuils roux que la plupart d’entre nous aujourd’hui. Et ce n’est pas seulement parce que la fourrure d’écureuil était la fourrure la plus utilisée pour les garnitures de vêtements au Haut et à la fin du Moyen Âge : elle était également utilisée comme animal de compagnie.

Mais une nouvelle étude pourrait expliquer pourquoi les deux espèces se sont éteintes au fil des années : une maladie mortelle connue sous le nom de lèpre.

Qui a infecté qui en premier reste un mystère, mais il apparaît désormais à la fois des humains et des écureuils roux (Sciurus vulgaris) vivant autour de Winchester, en Angleterre, entre le 9e et le 14e siècle, était porteur de la même souche de la bactérie responsable de la lèpre. Mycobactérie leprae.

Le transfert de maladies zoonotiques est devenu un sujet brûlant grâce à la propagation interspécifique de la pandémie de COVID-19, qui a entraîné de très mauvaises relations publiques pour les chauves-souris, un abattage de visons à l’échelle nationale et de graves inquiétudes pour nos animaux de compagnie.

« Il n’y a eu aucune considération du rôle que les animaux auraient pu jouer dans la transmission et la propagation de la maladie dans le passé et, en tant que tel, notre compréhension de l’histoire de la lèpre est incomplète tant que ces hôtes ne sont pas pris en compte. dit l’archéologue Verena Schünemann de l’Université de Bâle en Suisse.

La ville médiévale de Winchester était connue pour son commerce de fourrure d’écureuil, mais aussi pour Léproserie Sainte-Marie-Madeleine (actif entre le XIe et le XVe siècle), ce qui en fait un lieu idéal pour rechercher le pont génétique reliant la lèpre chez les écureuils médiévaux et chez l’homme.

Les restes humains portant des marqueurs génétiques de la lèpre étaient faciles à trouver, enterrés dans la cour de Sainte-Marie-Madeleine. L’analyse génétique de 25 ossements humains, certains avec des lésions et d’autres sans, a été utilisée pour créer une référence pour les souches médiévales de M. leprae.

Des restes d’écureuil roux ont été retrouvés à Staple Gardens, une rue historique du centre-ville, à seulement trois kilomètres à l’ouest de la léproserie. De nombreux types d’os de pieds d’animaux ont été enterrés chez ce qui était autrefois un fourreur médiéval. Ceux-ci étaient souvent abandonnés par les écorcheurs, car comme vous pouvez l’imaginer, les pieds sont généralement un peu trop délicats à manipuler.

Seul un échantillon d’écureuil sur douze présentait suffisamment de signes de lèpre pour être utilisé à des fins de comparaison. Mais la souche de la lèpre dont il souffrait était à la hauteur des trois M. leprae génomes profilés à partir de restes humains.

Cette enluminure du Psautier de Luttrell montre une femme avec son écureuil à collier. (Psautier de Luttrell, c. 1320-1340, f. 181v, ajouter MS 42130/Bibliothèque britannique)

« Grâce à notre analyse génétique, nous avons pu identifier les écureuils roux comme le premier animal ancien hôte de la lèpre », dit Schünemann.

Les humains sont les principaux hôtes des bactéries de la lèpre, M. leprae et plus rarement M. lépromatosequi peut provoquer des lésions nerveuses, la cécité, la perte de l’odorat, la chute des cheveux, une peau sèche et, si elle n’est pas traitée, des lésions hautement stigmatisées et nocives.

Mais M. leprae est également connu pour infecter des animaux sauvages, comme les tatous des Amériques, les chimpanzés d’Afrique de l’Ouest et les écureuils roux modernes de l’île de Brownsea en Grande-Bretagne, qui hébergent une souche médiévale distincte de celle trouvée à Winchester.

« La souche médiévale d’écureuil roux que nous avons récupérée est plus étroitement liée aux souches humaines médiévales de la même ville qu’aux souches isolées d’écureuils roux modernes infectés. » dit Schünemann.

« Une comparaison directe entre d’anciennes souches animales et humaines nous permet de reconstruire les événements de transmission potentiels au fil du temps et aide à tirer des conclusions sur le potentiel zoonotique à long terme de la maladie. »

Les chercheurs espèrent que ces résultats pourront éclairer les tentatives modernes visant à gérer et à éradiquer la maladie, en particulier là où la transmission interspécifique est impliquée.

Cette recherche est publiée dans Biologie actuelle.


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