AGRA, Inde (Reuters) – Le 25 février, un jour après que le président américain Donald Trump et son épouse Melania ont posé pour des photos devant le Taj Mahal lors d'une visite officielle en Inde, Sumit Kapoor est rentré chez lui à proximité d'un voyage en Italie.

Un policier portant un masque de protection monte la garde près du Taj Mahal historique lors d'un verrouillage à l'échelle nationale pour ralentir la propagation de la maladie à coronavirus (COVID-19), à Agra, en Inde, le 23 avril 2020. REUTERS / Adnan Abidi

Kapoor, partenaire d'une entreprise de fabrication de chaussures, a été testé positif une semaine plus tard pour le nouveau coronavirus, devenant le premier cas confirmé dans la ville d'Agra, dans le nord de l'Inde, et à l'origine du premier grand groupe de virus du pays.

La ville de 1,6 million d'habitants, célèbre pour son Taj Mahal au dôme de marbre du XVIIe siècle, s'est déplacée rapidement. Il a mis en place des zones de confinement, filtré des centaines de milliers de résidents et effectué une recherche de contacts à grande échelle.

Début avril, la ville pensait que le virus avait été vaincu, contenant des cas à moins de 50 ans, tandis que de nouvelles infections explosaient dans d'autres villes indiennes. Le gouvernement du Premier ministre Narendra Modi a salué le «modèle Agra» comme modèle pour la bataille du pays contre le COVID-19, la maladie causée par le coronavirus.

Maintenant, alors que la ville et ses hôpitaux luttent contre une deuxième vague d'infections, Agra est un modèle d'un type différent, illustrant comment le coronavirus peut réapparaître même après un verrouillage rapide et des mesures de confinement élaborées.

"S'il ne s'était pas propagé dans les hôpitaux, nous aurions pu le contenir", a déclaré le haut responsable local d'Agra, le magistrat de district Prabhu N. Singh.

Alors que l’Inde est aux prises avec quelque 42 000 infections à coronavirus, juste derrière la Chine en Asie, l’enchevêtrement d’Agra avec le virus offre des leçons aux grandes villes de l’Inde et d’ailleurs.

Tout a commencé avec un cordonnier qui a visité un salon en Italie.

Après avoir volé chez lui via l'Autriche, Kapoor, 44 ans, qui vit à environ 10 kilomètres du Taj Mahal, a appris pour la première fois qu'il pourrait être infecté le 1er mars, lorsque son beau-frère qui a voyagé avec lui est tombé avec de la fièvre et a été testé positif. à New Delhi. Un représentant de l'État a appelé Kapoor le lendemain et lui a dit de se faire tester à l'hôpital du district d'Agra.

Il était positif – tout comme son père, sa mère, son fils, sa femme et son frère. Tous les six ont été transférés dans un hôpital de New Delhi, à environ 200 kilomètres au nord. "Mon frère et moi avions mal à la gorge et les quatre autres ne présentaient aucun symptôme", a déclaré Kapoor à Reuters.

Plus tard, le comptable de Kapoor à Agra et sa femme ont également été testés positifs pour COVID-19, tandis que d'autres cas non liés ont commencé à apparaître dans la ville.

ZONES DE CONFINEMENT ET HAUT-PARLEURS

Singh, le magistrat du district, et son équipe ont tenté d'établir des zones de confinement alors que le virus se propageait à travers la ville, mais ils ont rencontré un problème: comment dépister rapidement des milliers de ménages.

Le Dr Brajendra Singh Chandel, médecin de surveillance à l'Organisation mondiale de la santé à Agra, a déclaré qu'il avait retiré des «microplans» de vaccination qui avaient été développés pour la lutte contre la polio par l'OMS, en les utilisant avec Google Maps pour tracer les zones cibles.

Les plans détaillés au niveau des ménages, qui ont aidé l'Inde à éradiquer la polio en 2014, ont clairement délimité les points de départ, intermédiaire et final pour enquêter sur une zone, a expliqué Chandel, permettant aux équipes de parcourir efficacement n'importe quel quartier.

"Une fois que nous avons mis à zéro la zone, nous avons utilisé les microplans de polio pour exécuter", a-t-il déclaré.

Les autorités locales ont identifié un épicentre pour chaque groupe d'infections et ont tracé des zones de confinement de trois kilomètres de large autour d'eux. Ils ont interrogé les résidents de ces zones, à la recherche de ceux qui avaient été en contact avec des personnes testées positives pour le coronavirus ou qui présentaient des symptômes. Près de 3 000 travailleurs ont examiné quelque 165 000 ménages, selon une présentation du gouvernement.

Pendant ce temps, des épidémiologistes du service indien de renseignement sur les épidémies du gouvernement fédéral sont arrivés à Agra pour aider au confinement, au suivi des contacts et à l'analyse des données, a déclaré le Dr Anshul Pareek, qui dirige l'équipe de réponse rapide aux coronavirus de la ville.

Au fur et à mesure que le nombre de cas augmentait, les autorités ont scellé les points chauds d'infection – généralement des groupes de maisons ou des parties de rue – et ont bouclé les quartiers voisins contenant jusqu'à 10 000 personnes. Dans une salle de contrôle utilisée pour gérer le trafic, les autorités ont surveillé les flux de caméras de toute la ville pour s'assurer que le verrouillage était appliqué. Des milliers de policiers ont été déployés dans des points d'accès et des points de contrôle. Des haut-parleurs ont fait retentir des messages disant aux résidents de rester à l'intérieur.

Cela diffère des autres villes indiennes, dont beaucoup n'ont pas réussi à isoler les patients ou à retrouver leurs contacts, permettant à l'infection de se propager, selon les autorités sanitaires. De faibles verrouillages ont permis aux transporteurs potentiels de passer à travers les cordons de confinement, ont-ils ajouté. Plus de 1 300 personnes sont mortes du virus en Inde.

RENOUVELLEMENT DES CAS

Agra était célèbre pour avoir semblé contenir le virus. Le 11 avril, Lav Agarwal, un haut fonctionnaire du ministère fédéral de la Santé de l'Inde, a présenté Agra comme un exemple de la façon dont l'Inde travaillait «pour vaincre la pandémie».

Mais une résurgence était déjà en préparation. Fin mars, un rassemblement du groupe missionnaire islamique Tablighi Jamaat à New Delhi était devenu une source de centaines de nouvelles infections à l'échelle nationale. Les autorités fédérales ont envoyé à Agra une liste des participants à retrouver, a déclaré Singh.

Agarwal n'a pas répondu aux demandes de commentaires de Reuters.

Le chef de la police du district, Babloo Kumar, a déclaré qu'il avait utilisé des tactiques d'enquête policière et des données de téléphone portable pour identifier les membres du Tablighi Jamaat et leurs contacts. Finalement, 104 personnes de ce groupe se sont révélées positives à Agra.

L'effort a été aidé par le verrouillage du pays le 25 mars qui a arrêté tous les transports publics, fermé les entreprises et gardé les résidents chez eux.

"Sans un verrouillage, nous n'aurions rien pu faire", a déclaré Singh.

Début avril, un patient lié au groupe Tablighi s'est présenté dans un hôpital d'Agra et a ensuite été testé positif pour COVID-19, ont déclaré des responsables. La maladie s'est propagée rapidement parmi les patients et le personnel qui ont infecté leur famille et leurs proches. De nouveaux cas sont également apparus dans les autres établissements de santé d'Agra.

L'hôpital de Paras a été le plus touché, la source d'au moins 92 cas de coronavirus, a déclaré Singh. Un membre du personnel a infecté 14 autres personnes dans une maison de deux pièces, a-t-il déclaré. Dans un autre cas, un patient de l'hôpital a infecté 32 autres personnes dans une ville voisine, a-t-il ajouté.

L'hôpital a été fermé le 6 avril. À la fin du mois dernier, un tableau de suivi des contacts des patients positifs liés à l'établissement se tenait toujours à côté du bureau de Singh.

Agra compte aujourd'hui environ 600 cas de coronavirus et 14 décès, selon les autorités locales. Fin avril, il y avait 39 points chauds d'infection et des tests avaient été effectués sur 6 848 échantillons, certaines personnes ayant été testées plusieurs fois.

Singh dit qu'il est convaincu que la ville vaincra le virus, en partie grâce à son système agressif de recherche des contacts.

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"La bonne partie est que pour tous les cas, nous connaissons la source", a-t-il déclaré.

Pourtant, l'éradication du COVID-19 dans les quartiers surpeuplés d'Agra restera difficile, en particulier sans tester de grands groupes de personnes, a déclaré le Dr Rajib Dasgupta, épidémiologiste qui enseigne à l'Université Jawaharlal Nehru de New Delhi.

"Même dans une zone de confinement, pendant un temps concevable, cela ne va pas disparaître très rapidement", a déclaré Dasgupta.

Reportage de Devjyot Ghoshal, reportage supplémentaire de Saurabh Sharma dans LUCKNOW; Montage par Euan Rocha

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