Dans ‘Cane Fire’, quand une image du paradis crée une perte

Hawaii a joué le paradis dans d’innombrables films, mais l’histoire des îles n’a pas toujours été parfaite. Le documentaire éclairant d’Anthony Banua-Simon “Cane Fire” (maintenant en salles) retrace comment la vie des habitants d’Hawaï a été façonnée par les puissantes industries des plantations et du tourisme, ainsi que par le gouvernement américain, pendant plus d’un siècle.

Ayant grandi dans l’État de Washington, Banua-Simon avait de la famille sur l’île de Kauai. Il s’était senti comme un étranger, mais il continuait à se sentir attiré par les représentations de l’île. Dans son film, il va derrière le kitsch, contrastant extraits de films hollywoodiens et interviews de membres de la famille, de militants et de nouveaux arrivants sur l’île. (Le titre vient d’un mélodrame de 1934 tourné à Kauai, réalisé par Lois Weber.)

J’ai parlé avec Banua-Simon de l’histoire conflictuelle de Kauai et de la façon dont le déplacement est une question à la fois d’immobilier et d’image publique. Cette interview a été condensée et éditée.

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Crédit…Ian Johnson

Quels sont les liens familiaux qui ont inspiré le film ?

Je venais de terminer un court documentaire intitulé “Third Shift”, sur la raffinerie de sucre Domino à Brooklyn, et je faisais plus de recherches sur le commerce du sucre dans le monde. Je savais que ma famille à Hawaï était impliquée, mais je ne savais pas que mon arrière-arrière-grand-mère travaillait dans les champs de canne à sucre de Porto Rico qui extrayaient le produit brut à raffiner chez Domino Sugar. Elle a finalement émigré de Porto Rico à Hawaï, et mon histoire familiale s’est poursuivie là-bas avec sa fille qui a rencontré mon arrière-grand-père, Alberto, qui a immigré des Philippines.

Alors j’ai attrapé mon appareil photo et je suis allé passer du temps avec mon grand-oncle, Henry. Il a commencé dans la conserverie d’ananas et a conduit un camion pour les plantations de canne à sucre, puis, lorsque le tourisme et Hollywood sont arrivés, il a été un membre d’équipage supplémentaire. Il était également impliqué dans l’ILWU, qui était le syndicat le plus puissant d’Hawaï, représentant les travailleurs du sucre et de l’ananas. Il a été transformateur pour la création de logements abordables à partir de la structure de plantation existante. J’avais donc cette fierté de la résilience de ma famille et des caractères forts.

Quel rôle Hollywood a-t-il joué dans l’histoire de Kauai ?

J’ai regardé tous les grands films hollywoodiens qui avaient été produits sur l’île. Je l’ai décomposé à la manière de “Los Angeles Plays Itself” de Thom Andersen, où il a les catégories de Los Angeles en tant que personnage, Los Angeles en toile de fond, Los Angeles en tant que sujet. J’ai découvert qu’à partir des années 1930, il y avait une campagne de relations publiques très délibérée par les “Big Five” [five prominent corporations in sugar and other industries]. Ils recevaient des critiques pour leurs pratiques de travail, et ils ont donc contribué à promouvoir l’idée du fantasme des mers du Sud. Ils amenaient des touristes sur l’île sur des bateaux à vapeur et ont influencé des articles de journaux et des émissions de radio, et ils ont collaboré avec MGM pour réaliser ces fantasmes légers.

Ensuite, les États-Unis se sont impliqués dans la création d’avant-postes militaires [in the area], et ils se concentraient sur la vente de l’idée d’un État, qui impliquait le tourisme et des productions pro-militaires. Alors [in 1952] vous avez John Wayne dans “Big Jim McLain” réprimant les communistes [in Hawaii]. Puis dans les années 1980 et 1990, il y a cette célébration de la richesse et du luxe et l’idée qu’il y a de l’harmonie sur les îles, qu’il n’y a pas de conflit, même si la lutte pour la terre et le pouvoir a toujours été à Hawaï de diverses manières.

La première production hollywoodienne à Kauai [“Cane Fire”] a été filmé dans une plantation de canne à sucre en même temps que mon arrière-grand-père, Alberto, travaillait à la conserverie d’ananas adjacente. Il a peut-être été documenté, mais je ne sais pas car le film est officiellement perdu. Mais je pensais que c’était une bonne introduction à ces mondes parallèles de la façon dont Kauai était représenté à Hollywood et aux réalités matérielles de la vie sur l’île.