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BRUXELLES (Reuters) – Le Gallois Geraint Thomas se retrouvera dans la position inhabituelle de champion en titre mais pas même du leader absolu de son équipe lorsque le Tour de France débutera à Bruxelles samedi.

Cyclisme: Thomas détendu à partager le rôle principal du Tour avec Bernal

Cyclisme – Tour de France – Conférence de presse de l'équipe INEOS – Bruxelles, Belgique – 5 juillet 2019 – Le coureur de l'équipe INEOS, Geraint Thomas, d'Angleterre, assiste à une conférence de presse. REUTERS / Gonzalo Fuentes

Cela a toujours été le cas, mais plutôt que de partager cet honneur avec Chris Froome, quatre fois vainqueur, c'est le Colombien Egan Bernal, âgé de 22 ans, qui sera facturé à parts égales.

Les préparatifs de Thomas ayant subi un succès après une chute sur le Tour de Suisse et Bernal ayant connu une saison sensationnelle jusqu’à présent, il est même possible que le pilote de 33 ans finisse par soutenir son jeune coéquipier.

L’année dernière, Thomas, le coéquipier fidèle de Froome dans les montagnes depuis si longtemps, a reçu le feu vert pour attaquer lorsque Froome s’est battu pour la première fois dans sa quête d’un cinquième titre. Il a saisi sa chance d'atteindre Paris en maillot jaune.

En l'absence de Froome après une terrible chute alors qu'il s'entraînait à Dauphine, le chef de l'équipe Ineos, Dave Brailsford, a choisi d'appliquer une politique de leadership conjoint qui, selon lui, offrirait à l'un d'entre eux la meilleure chance de victoire.

Thomas semble satisfait de la situation bien qu’il admette que l’équipe manquera de «l’aura» de Froome cette année.

"Egan et moi ne sommes pas des rivaux", a déclaré Thomas aux journalistes lors de la conférence de presse d’avant-course de Team Ineos. «Espérons que l’un d’entre nous gagne et c’est vraiment sans histoire.

"Il y a beaucoup de prétendants au podium cette année, mais j'espère qu'ils seront plus bas que moi et Egan."

PRESSION OFF

Pour la première fois, les vainqueurs du Tour de France ont du mal à le soutenir l'année suivante et même Froome l'a trouvé trop en 2014 quand une chute lui a mis un terme à ses espoirs de répétition.

Thomas, cependant, dit qu'il ne ressent aucune pression supplémentaire.

"Je ne pense pas avoir rien à prouver", a-t-il déclaré. “L’année dernière a été une excellente course, une expérience incroyable et j’aimerais revenir à cette expérience. Cela enlève peu à peu la pression, car tout ce que je voulais, c’était une course sans malchance.

«Je ne pense pas avoir rien à prouver. Certaines personnes ont dit être peut-être un prodige à succès, mais c’est un très bon succès. Je vais juste en profiter. Course bien. "

Quand le radiodiffuseur Sky a déclaré à la fin de l’année dernière qu’il retirait son parrainage, il semblait que la rupture de l’équipe la plus performante du cyclisme depuis une décennie était imminente.

Brailsford a toutefois tiré un lapin de son chapeau et Jim Ratcliffe, propriétaire du géant de la pétrochimie Ineos et de l’homme le plus riche de Grande-Bretagne, a racheté l’équipe.

Outre Froome, sept des huit coureurs qui ont pris part à la dernière tournée de Sky commenceront la première place d’Ineos, à l'exception du Néerlandais Dylan van Baarle.

«C’est vraiment des mois très tourbillonnants», a déclaré Brailsford, qui a confirmé que Froome avait quitté l’hôpital vendredi. «Nous avons une équipe fantastique, un groupe de gars expérimentés qui savent comment courir. Et nous avons deux grands leaders. "

Brailsford était un disciple de «une équipe, un chef» mais est confiant que Thomas et Bernal se compléteront.

"Au fond, s’ils reconnaissent que c’est une bonne chose que l’un d’eux gagne, cela optimise leurs chances de gagner, au lieu d’avoir une sorte de tension entre eux", a-t-il déclaré.

«Il s’agit du degré de confiance et de la connaissance du fonctionnement de la dynamique. La relation entre eux est bonne. "

Reportage de Martyn Herman; Édité par Alison Williams

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