Critique de « West Side Story »: Dans l’amour et la guerre, 1957 pourrait être ce soir

« West Side Story » se situe près du summum de la culture middlebrow américaine de l’après-guerre. Présenté pour la première fois à Broadway en 1957 et porté à l’écran quatre ans plus tard, il survit à la fois comme une capsule temporelle et un réservoir de chansons impérissables. Ce que ses créateurs ont tenté – une fusion tourbillonnante de sophistication littéraire et de préoccupation sociale contemporaine, d’enjouement et de solennité, de réalisme et de fantaisie, de combat de rue et de ballet – n’avait pas tout à fait été tenté auparavant et n’a pas été égalé depuis.

L’idée d’associer la tragédie durable de « Roméo et Juliette » aux questions d’actualité de la délinquance juvénile et de l’intolérance ethnique a dû sembler, à Leonard Bernstein, Jerome Robbins, Arthur Laurents et Stephen Sondheim, à la fois audacieuse et évidente. Dans les années qui ont suivi, « West Side Story » s’est avéré irrésistible – pour d’innombrables programmes de théâtre musical au lycée et maintenant pour Steven Spielberg, dont la version cinématographique réaffirme son attrait indélébile tout en le rendant audacieux, surprenant et nouveau.

Cela ne veut pas dire que le spectacle n’a jamais été parfait. Sondheim, qui a écrit les paroles (et qui est décédé juste après Thanksgiving à 91 ans), a souvent dédaigné ses propres contributions, y compris le charmant « I Feel Pretty ». La représentation des gangs de jeunes portoricains et anglo (ou « gringo ») a été accusée d’imprécision sociologique et d’insensibilité culturelle. La Vérone de Shakespeare ne se traduira peut-être pas si facilement dans les bidonvilles du Manhattan du milieu du XXe siècle.

Mais la perfection n’a jamais été une norme pertinente pour les comédies musicales. Le genre a toujours été un mélange glorieux et désordonné de transcendance esthétique et d’ambition commerciale, un fourre-tout de styles et de sources maintenus ensemble par l’énergie, l’ingéniosité et le culot d’artistes décousus et ingénieux. Cela peut être particulièrement vrai au cinéma, où la technologie du cinéma peut améliorer et aussi compliquer l’art.

La version de Spielberg, avec un scénario de Tony Kushner qui révise en profondeur le livre de Laurents et une nouvelle chorégraphie de Justin Peck qui rend un hommage judicieux au génie de Robbins, ne peut pas être qualifiée de parfaite. Les performances sont inégales. Le romantisme évanoui de l’histoire d’amour centrale ne correspond pas toujours à la rudesse du décor. Les images s’écartent parfois trop brutalement du naturalisme de la rue au spectacle théâtral. Les coutures – reliant le passé au présent, la comédie à la tragédie, l’Amérique au pays des rêves – se montrent parfois.

Mais ces coutures font partie de ce qui rend le film si excitant. C’est une démonstration éblouissante de l’artisanat cinématographique qui semble également brut, instable et vivant. Plutôt que d’embaumer un classique d’hommages ou de le réinventer agressivement, Spielberg, Kushner, Peck et leurs collaborateurs (dont le directeur de la photographie Janusz Kaminski, le chef décorateur Adam Stockhausen, les monteurs Sarah Broshar et Michael Kahn et les compositeurs Jeanine Tesori et David Newman) ont redécouvert son essence respirante et palpitante.

Le film de 1961, réalisé par Robbins et Robert Wise, a été en partie tourné sur place dans un quartier déjà en voie de disparition. Dans le 1957 de Spielberg, la destruction est bien engagée. Des boulets de démolition et des grues surplombent des tas de maçonnerie brisée qui étaient autrefois des immeubles d’habitation. Un panneau affiché sur l’un des sites de démolition montre un rendu du brillant complexe artistique du Lincoln Center qui s’élèvera là où se trouvaient autrefois les bidonvilles.

Cette « West Side Story » est explicitement historique, ancrée dans un moment précis du passé de New York. Kushner (dont j’ai présenté le profil dans un récent numéro de T, The New York Times Style Magazine) a apporté un niveau de soin savant au scénario bien au-delà de ce que Laurents et les autres ont pu ou voulu rassembler.

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