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Mais avant qu’un ballon n’ait été botté, l’entraîneur Fernando Santos a prophétisé une victoire improbable.

« Dès le premier instant, le premier match de qualification, il a déclaré: » Nous allons gagner l’Euro 2016 «  », a déclaré l’arrière droit portugais Cédric Soares à CNN Sport.

« Il l’a mis au tableau. En ce temps-là, personne ne l’a vraiment cru. Et pendant les matchs de qualification, il avait déjà mis le même message au tableau: » Nous allons gagner l’Euro 2016 « . Nous n’étions même pas qualifiés! « 

Vendredi marque quatre ans depuis la victoire 1-0 du Portugal sur la France en finale de l’Euro. Le pays hôte avait connu un passage plus fluide vers la finale et avait été pressenti pour gagner, uniquement pour la grève à longue distance d’Eder pour gâcher la fête française au Stade de France à Paris et accorder au Portugal son plus grand moment dans le football international.

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Et cela a été largement réalisé sans la présence talismanique de Cristiano Ronaldo, qui avait été aidé hors du terrain en larmes après s’être blessé au genou en première mi-temps après avoir été plaqué par Dmitri Payet.

Ronaldo, qui s’est vu refuser la gloire européenne en 2004 avec une défaite en finale contre la Grèce, passerait le reste du match à agiter sans relâche le long de la ligne de touche, criant des ordres à son équipe.

Quant à ceux sur le terrain, l’absence de leur capitaine a été un moment de dynamisation.

« C’était difficile à digérer », a déclaré le défenseur Jose Fonte à CNN Sport alors qu’il réfléchissait à la finale.

« Mais une fois que (Ronaldo) est sorti du terrain, nous nous regardions et j’ai vu la résilience de mes coéquipiers. J’ai vu qu’ils ont grincé des dents et ont dit: » Allons-y. Ça va être sans Ronaldo aujourd’hui. Nous avons devons le faire sans lui, nous devons donc travailler encore plus dur.

« C’était l’attitude pendant le match et à la mi-temps – nous avons juste continué à croire. Cela nous a rendus encore plus forts, je pense. »

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«Le rêve de chaque joueur»

La communauté portugaise de Paris avait fourni des poches de soutien dédiées dans les stades tout au long du tournoi, mais les supporters du pays attendaient avec impatience le retour de l’équipe.

Après avoir vu la génération dorée du pays du début des années 2000 – qui comprenait des personnages comme Luis Figo, Rui Costa, Joao Pinto et Deco – échouer dans les tournois majeurs, la victoire en 2016 semblait tardive.

« C’était une folie absolue, il y a eu des scènes incroyables lorsque nous sommes sortis de l’avion », explique Fonte, qui a joué tout au long des huitièmes de finale en 2016.

« Même dans les airs, nous avions deux avions de chasse à nos côtés lorsque nous sommes entrés dans l’espace aérien portugais. Je me souviens de les avoir vus avec l’écharpe et le drapeau du Portugal dans l’avion, c’était incroyable.

« Ensuite, nous avons atterri … J’ai commencé à voir des gens nous attendre à l’extérieur de l’aéroport. Et puis le défilé de bus, il y avait des millions et des millions de personnes dans les rues pour célébrer avec nous. Personne n’oubliera jamais ce moment – c’était juste une chose incroyable à laquelle faire simplement partie, incroyable. « 

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Des jets d’eau rouges et verts ont salué le vol alors que l’équipe atterrissait à Lisbonne, tandis que des milliers de personnes alignaient les rues pour le défilé de trophées dans la capitale.

« Je me sentais comme l’homme le plus heureux du monde parce que porter le maillot de votre équipe nationale est unique et remporter un trophée pour votre pays est le rêve de tous les joueurs », a déclaré l’ailier Nani, qui a remporté la Ligue des champions et quatre titres de Premier League avec Manchester United. CNN Sport.

« C’était le point culminant de ma carrière. C’était si bon de donner cette joie à notre peuple. »

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Instiller la croyance

Lors de la finale contre la France, le Portugal a prouvé qu’il était plus qu’une équipe d’un seul homme à Ronaldo.

Son influence tout au long du tournoi a été indéniable – fournissant deux buts cruciaux pour sauver un match nul en phase de groupes contre la Hongrie et sortir de l’impasse en demi-finale avec une tête bondissante contre le Pays de Galles.

Mais la confiance que Santos – maintenant âgé de 65 ans – avait ancrée dans ses joueurs a finalement brillé.

« Évidemment (Ronaldo) est le meilleur du monde », explique Fonte. « Avoir le meilleur du monde dans votre équipe, vous savez que vous allez toujours être dangereux; vous allez toujours créer des situations et vous savez que vous pouvez gagner des matchs.

« Nous pensions que nous pouvions battre n’importe qui avec lui sur le terrain. Le Portugal a beaucoup de bons joueurs individuels, mais nous sommes plus forts en raison de notre esprit d’équipe, de notre organisation, de notre manager.

« Lorsque Fernando Santos a pris le relais, je pense que c’était un changement de mentalité. Sa croyance en nous, sa croyance en l’équipe, nous a vraiment fait penser que nous pouvions le faire depuis le début. »

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Apprendre à «souffrir»

C’est avec cette conviction et cette détermination sans faille que le Portugal a tracé son chemin vers le succès européen.

Après avoir accédé aux huitièmes de finale en éliminant tous les matchs des phases de groupes, l’équipe de Santos a ensuite remporté deux victoires en prolongation – contre la Croatie en huitièmes de finale et la France en finale – et est revenue de l’arrière pour faire match nul avec la Pologne. dans les trimestres avant de progresser sur les pénalités.

Dire que le Portugal devait se battre et se battre pour le titre serait un euphémisme; aucune nation n’a jamais été couronnée championne d’Europe en remportant un seul match en temps réglementaire.

« Je pense que pour pouvoir gagner, il faut pouvoir souffrir et notre équipe a été très bonne dans ce domaine », explique Soares d’Arsenal, qui, comme son partenaire défensif Fonte, a joué tout au long des huitièmes de finale.

« Le football est fait de ces moments. Si vous n’êtes pas prêt à souffrir, vous ne pouvez pas gagner un match de football. Ce tournoi, nous avons eu des moments difficiles mais en général ce qui en ressort est beaucoup plus important.

« Les matchs devenaient de plus en plus excitants. Nous attendions les matchs avec impatience et cela, je pense, a fait une énorme différence. La façon dont l’équipe était ensemble, pas seulement les 11 de départ, c’était tout le monde – vous avez ressenti cette énorme poussée de toutes les personnes. »

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Regarder vers l’avant

La défense du titre du Portugal a été reportée à l’année prochaine au milieu de l’épidémie de coronavirus. Après avoir remporté le premier titre de la Ligue des Nations contre les Pays-Bas l’année dernière, la victoire devient une habitude pour l’équipe de Santos.

Ronaldo aura 36 ans lors du tournoi de l’année prochaine; ce serait un cinquième championnat d’Europe record s’il figurait. Fonte, qui joue pour le club français de Lille, aura 37 ans en décembre, tandis que son partenaire central déviant Pepe est lui aussi dans la trentaine et n’a pas encore raccroché.

Alors qu’un certain nombre de joueurs entrent dans le crépuscule de leur carrière, l’émergence de jeunes talents, tels que l’attaquant de l’Atletico Madrid âgé de 20 ans, Joao Felix, garantit que l’équipe conserve un mélange de jeunesse et d’expérience.

« Le football va très vite », explique Soares. « Bien sûr, personne ne peut supprimer ce que nous avons fait … mais le football est fait de moments et ça passe très vite.

« Je ne pense pas que nous devrions avoir plus de pression parce que nous avons gagné les euros mais évidemment les gens nous regardent avec un respect différent.

« Je pense que nous possédons cela, et nous devons le montrer à nouveau. »