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Il était maintenant de retour dans le village où il était né, propulsé par une vague de destruction économique qui a déferlé sur l’Inde pendant la pandémie. Pour survivre, Bawge a commencé à creuser des fossés dans le cadre d’un programme de travaux publics. À côté de lui, il y avait un ancien employé de banque, un vétérinaire et trois étudiants en MBA. À la fin de la journée, ils ont chacun reçu 3,70 $.

« Si je ne travaille pas, nous n’avons rien à manger, » dit Bawge en essuyant des gouttes de sueur sur son front. « La faim dépasse toute ambition. »

Alors que l’économie indienne faiblit à la suite de l’un des verrouillages les plus durs au monde, un programme d’emploi rural est devenu une bouée de sauvetage pour certaines des dizaines de millions de personnes qui sont restées au chômage. Le programme gouvernemental – qui vise à garantir 100 jours de travail non qualifié dans les campagnes – a été conçu pour lutter contre la pauvreté et réduire la volatilité des salaires agricoles. Maintenant, c’est un symbole puissant de la façon dont les rêves de la classe moyenne de millions d’Indiens se défont.

Le programme sert de dernier recours pour les diplômés universitaires et les anciens cols blancs qui n’ont pas d’autre filet de sécurité. Plus que 17 millions les nouveaux arrivants se sont inscrits pour accéder au programme d’avril à la mi-septembre. Près de 60 millions de ménages y ont participé pendant cette période – plus que le total de l’année dernière et la plupart au cours des 14 ans d’histoire du programme.

Le besoin est grand. La production économique de l’Inde s’est contractée de 24 pour cent au cours des trois mois précédant le mois de juin par rapport à la même période l’an dernier, pire que toute autre grande économie. Pendant le verrouillage national, plus de 120 millions des emplois ont été perdus, la plupart dans le vaste secteur informel du pays. Beaucoup de ces travailleurs sont retournés au travail par pure nécessité, cherchant souvent des salaires bien inférieurs.

Pendant ce temps, la fin de la pandémie n’est pas encore en vue. L’Inde a enregistré plus de 5 millions de cas de coronavirus, en ajoutant chaque jour plus que tout autre pays. Il dépassera probablement les États-Unis dans la plupart des cas dans le monde d’ici le mois prochain si les tendances actuelles se poursuivent.

Avec l’économie en baisse, de plus en plus d’Indiens se sont tournés vers un programme nommé d’après le leader indépendantiste indien Mohandas Gandhi lancé par le gouvernement précédent du pays.

«Nous nous attendons vraiment à ce que les gens y aillent uniquement lorsqu’ils n’ont rien d’autre», a déclaré Amit Basole, économiste à l’Université Azim Premji à Bangalore.

Les chiffres montrent que la demande pour le programme – connu sous son acronyme MGNREGA – était si élevée qu’il valait mieux que les autorités locales fournissent du travail.

Bawge, l’ingénieur, vit dans le district de Bidar, dans l’État méridional du Karnataka. Selon les responsables locaux, plus de 11 000 personnes titulaires d’un diplôme universitaire et plus ont travaillé dans le district dans le cadre du programme depuis le début du verrouillage. Ils ont creusé des fossés, nettoyé les lacs et planté des arbres.

Après le verrouillage, il y a eu une augmentation soudaine de la demande de travail.

« L’élan est toujours en cours », a déclaré Gyanendra Kumar Gangwar, l’officier supervisant le programme à Bidar. « Il est triste que nous n’ayons pas été en mesure de fournir un travail correspondant à leurs qualifications. »

Diplômé de première génération, Bawge appartient à une tribu indigène, l’un des groupes les plus défavorisés de l’Inde. Obtenir un diplôme signifiait sacrifier des années de salaire qui lui auraient permis de subvenir aux besoins de sa famille de cinq personnes.

Lorsque son père est décédé pendant sa dernière année à l’université, la pression sur Bawge pour trouver un travail rémunéré a augmenté. Son avenir s’annonçait prometteur à la fin de l’année dernière: Bawge a décroché un poste de direction dans un atelier d’outillage à Bangalore, la capitale technologique de l’Inde. Il espérait y rester et gravir les échelons vers des positions plus élevées.

Puis l’usine a fermé pendant le verrouillage. Ce n’était pas une décision facile de passer au travail manuel, a-t-il déclaré. Mais à mesure que de plus en plus de jeunes hommes revenaient au village, ils se sont réunis. «Au début, j’étais déprimé parce que je sentais que tous les sacrifices que ma famille avait consentis pour mon éducation avaient été perdus», a-t-il déclaré.

Dans une autre ruelle étroite du même village se trouve la maison d’Atish Meter, un jeune de 25 ans titulaire d’un MBA qui travaille à côté de Bawge. En février, il a obtenu un emploi à Bangalore dans l’une des plus grandes banques indiennes en tant que vendeur de prêts immobiliers. Le travail lui rapportait 200 $ par mois, assez pour épargner une petite somme. Il était ravi de devoir porter une chemise boutonnée et des chaussures habillées pour ce travail.

Cependant, après l’imposition du verrouillage fin mars, aucun de ses clients n’était intéressé à contracter des prêts et n’a pas été en mesure d’atteindre les objectifs fixés par son manager, qui, selon Meter, l’a poussé à démissionner. Il est retourné dans son village, espérant rester chez lui pendant environ un mois, puis retourner en ville pour trouver un nouvel emploi. Mais maintenant, Meter s’inquiète de son retour alors que les cas à Bangalore montent en flèche.

«Mes amis ont été choqués d’apprendre que je faisais cela», a-t-il déclaré. «Ils disent:« Vous avez fait un MBA et maintenant ceci. « 

La même situation se produit dans d’autres régions du pays. Dans l’État de Telangana, Shankaraiah Karravula, qui était enseignant depuis 14 ans, a été contraint de se tourner vers le programme d’emploi rural lorsqu’il a abandonné son salaire après la fermeture des écoles en mars.

«Je suis prêt à faire n’importe quel travail», dit-il.

Dans l’état oriental d’Odisha, Rajendra Pradhan, un ingénieur de 24 ans, s’est récemment inscrit au programme.

«Cela me fait mal, mais ma famille dépend de moi», dit-il. « Je ne peux pas rester assis et les regarder souffrir. »

Bien que le verrouillage ait été officiellement levé en juin et que le taux de chômage se soit amélioré, de nombreux indicateurs économiques restent bas.

Sudha Narayanan, économiste à l’Institut Indira Gandhi de recherche sur le développement à Mumbai, a déclaré qu’elle s’attendait à ce que le programme de travaux ruraux reste un filet de sécurité crucial pour les deux prochaines années. « C’est l’option de repli, mais rien dans le reste de l’économie n’indique que tous les emplois reviennent », a-t-elle déclaré.

Elle a déclaré que le gouvernement devait de toute urgence augmenter le financement du programme et augmenter le nombre de jours de travail garantis.

Pour Bawge, ce travail a nourri sa famille. Il espère toujours que l’usine le rappellera. Il a rouvert après la levée des restrictions, mais les dirigeants disent qu’il n’y a pas assez de travail pour restaurer tous ses employés.

« Mon père a insisté pour que j’aille à l’université pour que je puisse avoir un meilleur avenir que lui, » dit Bawge, sa voix étouffée par le chagrin. « Le verrouillage a tué nos rêves. »

Slater a rapporté de New Delhi. Mohit Rao à Bangalore et Tazeen Qureshy à Bhubaneswar ont contribué à ce rapport.