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De hauts responsables des médias ont mis en garde contre la "tempête parfaite" du coronavirus qui frappe les journaux, affirmant que la baisse de la diffusion et des revenus publicitaires pourrait entraîner la disparition complète de certains médias.

Un secteur qui éprouve des difficultés depuis un certain temps en raison du passage des lecteurs en ligne, le coronavirus le verrouillage – maintenant dans sa septième semaine au Royaume-Uni – a accéléré son déclin.

Jim Waterson, rédacteur en chef des médias de The Guardian, affirme que les habitudes de consommation ont radicalement changé pendant que les gens restent à l'intérieur.

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Plus de gens lisent en ligne, mais les ventes d'imprimés et les revenus publicitaires sont en baisse pour la plupart des journaux

"Les choses qu'ils prévoyaient se produire au cours des cinq prochaines années se sont produites en l'espace de cinq semaines", dit-il. "Donc, tout ce que les gens pensaient se passer à moyen terme s'est soudainement produit presque du jour au lendemain."

Comme beaucoup de gens ont cessé de se rendre au travail, ceux qui ont déjà lu un document physique "réalisent soudainement qu'ils sont heureux pour l'équivalent en ligne", dit-il.

Les journaux de ce pays dépendent fortement des ventes d'imprimés pour subventionner le contenu en ligne gratuit – donc une baisse de la circulation, combinée avec des annonceurs tirant leur contenu, a eu un effet dévastateur.

"Il s'agit essentiellement d'une tempête parfaite", a déclaré M. Waterson. "C'est une industrie déjà en difficulté qui a vu l'une de ses principales sources de revenus s'effondrer en même temps que son autre source de revenus s'est également effondrée, et le résultat final pourrait être que nous voyons des fermetures de points de vente que les gens prennent dans le cadre de vie courante."

Les nouvelles locales ont été particulièrement touchées – 50 titres ont cessé d'apparaître sous presse, bien qu'ils soient une bouée de sauvetage pour les communautés locales et les personnes qui s'isolent.

Alice Pickthall, analyste principale au service de recherche par abonnement Enders Analysis, explique que les journaux locaux ressentent la pression de la manière la plus aiguë.

Cependant, elle dit que l'industrie dans son ensemble pourrait perdre bien plus d'un milliard de livres d'ici la fin de 2020. La circulation a chuté d'environ 40% depuis le début du verrouillage, dit-elle, tandis que les revenus publicitaires sont en baisse de 50% à 80%.

"C'est une très mauvaise situation et nous parlons de tout le monde dans cet écosystème et ceux qui sont les plus vulnérables sont les médias locaux", dit-elle.

"Le risque existe si ces revenus s'effondrent et qu'ils ne peuvent pas subvenir à leurs besoins, nous pourrions perdre un très grand nombre de journalistes dans ce pays".

L'ironie cruelle de la situation est que les gens affluent vers les médias en plus grand nombre que jamais alors qu'ils recherchent des informations sur COVID-19[feminine.

Le rédacteur en chef du Times, John Witherow, affirme que les abonnements numériques ont considérablement augmenté, les lecteurs recherchant des sources d'informations fiables.

"Nous vendons moins de journaux, donc ces chiffres sont en baisse et bien sûr la publicité est affectée, donc économiquement ce n'est pas bon pour les journaux", dit-il. "Mais le côté positif est qu'il y a une énorme demande de nouvelles et surtout de journaux comme The Times.

"Nous comptons sur la fiabilité et la vérification des choses incroyablement attentivement et c'est ce que veulent les lecteurs."

M. Witherow réitère que la principale préoccupation concerne les journaux locaux, qui étaient déjà en difficulté avant le déclenchement de la pandémie.

"Il y a un gros problème pour le pays dans son ensemble, parce que nous voulons tous des journaux locaux, ils sont vraiment importants pour les communautés et donnent des conseils aux gens", dit-il.

"S'ils commencent à disparaître, comme certains l'ont déjà fait, je pense que c'est un vrai problème."

Sur le site d'impression de News UK à Broxbourne, Hertfordshire, où The Times et The Sun sont imprimés, c'est à peu près comme d'habitude.

Coronavirus: de hauts responsables des médias mettent en garde contre la «tempête parfaite» de COVID-19 qui frappe les journaux | Actualités Ents & Arts
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Le Soleil et le Times sont imprimés sur le site News UK dans le Hertfordshire

Les imprimantes démarrent vers 21h30 et quelques minutes plus tard, des copies des deux papiers sortent des presses. Le personnel me dit qu'il est fier de maintenir le service en marche et soulagé de travailler comme d'habitude en ces temps incertains.

C'est un vrai plaisir de voir les machines s'allumer lentement et de voir l'encre apparaître sur les vastes feuilles de papier au-dessus. Cela vous fait apprécier encore plus le papier physique lorsque vous voyez le travail qui y est consacré.

Comme le résume Nick Taylor, le responsable de l'impression du site: "C'est juste agréable de l'avoir en main: le voir, le lire, le sentir – le sentir, même."

La rédactrice en chef de Sun, Victoria Newton, se dit "convaincue qu'ils s'en sortiront très bien", malgré les ventes qui ont été touchées.

Les papiers se vendent toujours et il y a plus de livraisons, dit-elle, et bien que certains revenus publicitaires aient diminué, ils ont augmenté dans d'autres domaines.

"Nous avons de la chance, nous sommes toujours en activité et en mesure de produire des journaux et un nombre considérable de personnes les achètent encore", dit-elle.

Mme Newton est également optimiste quant aux performances en ligne du journal, le trafic augmentant à mesure que les gens recherchent "des analyses et des informations sur la manière dont ils seraient affectés".

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Une solution proposée par le député Damian Collins, président du comité restreint sur le numérique, la culture, les médias et le sport, est de capitaliser sur le succès d'Internet; il veut que les géants de la technologie paient pour les nouvelles partagées sur leurs sites.

Les grandes plates-formes telles que Google et Facebook n'ont jamais "vraiment compensé correctement les organisations de presse pour la valeur du contenu partagé via ces services", dit-il.

Et si rien n'est fait, il prévient: "Nous allons voir davantage d'organismes de presse fermer leurs portes et plus de personnes de plus en plus dépendantes des types de désinformation et des informations de mauvaise qualité qui circulent comme un virus sur les réseaux sociaux".