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Lundi, Gary Underwood s'est levé du lit à 3 heures du matin pour amener son troupeau de 100 vaches frisonnes des champs.

Au moment où le reste d'entre nous avait terminé le petit déjeuner, ses «filles», comme il aime les appeler, avaient depuis longtemps été traites et ramenées au pâturage sur la parcelle de 120 acres près du village d'Oulton, dans le Staffordshire. , qui abrite sa famille depuis des générations.

Deux mille litres de lait entier crémeux, refroidi à une température de quatre degrés, étaient assis dans un réservoir dans sa grange, prêts à être récupérés par le camion envoyé quotidiennement par Freshways, l'une des plus grandes entreprises laitières de Grande-Bretagne.

Mais le camion n'est jamais venu.

Coronavirus: 2 millions de litres de lait déversés chaque jour malgré une pénurie

Gary Underwood (à l'extrême gauche) avec sa famille (de gauche à droite) Felix, Melissa et Alicia possèdent une parcelle de campagne de 120 acres près du village d'Oulton dans le Staffordshire

Au lieu de cela, juste après midi, Underwood a reçu un bref message texte lui disant que la visite de la journée avait été annulée.

Sans espace supplémentaire pour ranger son produit et les vaches ayant besoin de traite ce soir-là, Gary et ses filles adultes Alicia et Melissa ont dû tout jeter.

Une vidéo réalisée par Melissa la montre jaillissant bruyamment dans une fosse à lisier.

«Ça vous rend malade à l'estomac», me dit-elle.

«Jamais en quatre générations nous n'avons été contraints de jeter du lait. Nous ne serons pas payés. C'est juste parti. L'argent littéralement dans les égouts.

«Papa a 58 ans, il a été engagé dans cette ferme toute sa vie. Et, sans aucune faute de sa part, il est plongé dans une situation qui pourrait le briser.

Coronavirus: 2 millions de litres de lait déversés chaque jour malgré une pénurie

Les quelque 10 000 producteurs laitiers britanniques sont contraints de verser des millions de pintes de lait frais. Sur la photo: la productrice laitière Alicia Underwood et les Frisons dont le lait est gaspillé

La “ situation '' est vécue à travers la campagne, où chaque jour des centaines de 10000 producteurs laitiers britanniques sont contraints de verser des millions de pintes de lait frais.

À blâmer sont les réductions de la chaîne d'approvisionnement alimentaire causées par l'urgence du coronavirus, qui en quelques semaines a fermé les pubs, les restaurants et les cafés qui achètent normalement environ la moitié des 40 millions de litres de lait que nous consommons chaque jour.

Soudain, de grandes entreprises telles que Freshways, qui ne fournit que l'industrie de la restauration – ses clients incluent Costa Coffee, Starbucks, British Airways, P&O et McDonald's – ne peuvent pas vendre leur produit hautement périssable, leurs pétroliers annulent donc les visites à la ferme .

Pourtant, les 1,8 million de vaches du pays continuent de produire du lait, matin et soir. Certaines estimations suggèrent qu'environ 1,5 million de litres ont été jetés dimanche, alors qu'il y avait également une pénurie de chauffeurs routiers pour cause de maladie.

«Quel gaspillage de tous les efforts qui sont consacrés à la production d'aliments de qualité», a expliqué le producteur laitier du Wiltshire, Robert Mallet, qui a décrit la perte déchirante de 17 000 litres de lait frais.

"Ma grand-mère dit que c'est pire qu'en temps de guerre", a déclaré Llyr Griffiths aux journalistes de sa ferme de Ceredigion, alors qu'il emportait 11 500 litres.

«Au moins, la campagne pouvait continuer à produire de la nourriture pour l'effort de guerre et la population locale à l'époque. Mais avec cela, nous n'avons aucun contrôle sur quoi que ce soit.

Coronavirus: 2 millions de litres de lait déversés chaque jour malgré une pénurie

Sans espace supplémentaire pour le stockage et les vaches ayant besoin de traite ce soir-là, les Underwood ont été obligés de jeter le lait dans une fosse à lisier (photo)

Pendant ce temps, dans une tournure cruelle, la demande dans le secteur de la vente au détail a augmenté de façon spectaculaire, de sorte que les entreprises qui fournissent des magasins qui nous vendent du lait ont tous du mal à en mettre suffisamment la main.

Cela a produit une situation absurde où il y a des pénuries de lait, de beurre, de crème et de fromage sur certaines étagères de supermarchés, tout comme les producteurs tels que Mallet, Griffiths et Underwood – qui, comme presque tous les producteurs laitiers, sont sous contrat pour ne vendre qu'à un seul entreprise – déversent des milliers de gallons.

«Notre Aldi local ne nous permet d'acheter qu'un seul récipient de lait par client, et ils limitent les achats d'UHT à quatre bouteilles», explique Melissa Underwood, 34 ans.

«J'ai cinq enfants, âgés de neuf mois à 18 ans, donc dans notre maison une bouteille ne va pas loin. C'est exaspérant.

Coronavirus: 2 millions de litres de lait déversés chaque jour malgré une pénurie

Robin Betts, qui élève un troupeau de 100 vaches dans les North Downs dans le Kent et est sous contrat pour produire du lait pour Freshways, a perdu 3 500 litres en une journée

Pour de nombreux producteurs laitiers, dont l'industrie fonctionne depuis des années sur des marges bénéficiaires minimes, les implications financières sont effrayantes.

«Le prix du lait a atteint un creux historique, nous sommes donc de toute façon à la traîne. Et maintenant, nous ne pouvons plus le décharger », explique Robin Betts, qui élève un troupeau de 100 vaches dans les North Downs dans le Kent.

«J'ai jeté 3 500 litres dimanche. Lorsque vous avez travaillé si dur, lorsque vous élevez ces vaches, les nourrissez et vous levez avant l'aube pour les traire, il n'est tout simplement pas bien de les jeter dans une lagune – pas quand vous voyez des pénuries.

«Mais cela se produit à travers le pays. Nous n'avons aucune route vers le marché. »

Betts est également engagé pour produire du lait pour Freshways, qui lui verse généralement entre 15 000 et 20 000 £ par mois.

Il dit qu'il n'a pas encore payé pour l'approvisionnement de février et a changé les conditions de paiement de sorte que le chèque de mars n'arrivera pas avant la mi-mai.

Même lorsque son camion se présente, la société a récemment réduit le prix qu'elle paye aux agriculteurs pour le lait de 24,5p à environ 22p le litre (Freshways n'a pas répondu à une demande de commentaire).

D'autres grandes entreprises dans une position similaire ont emboîté le pas, et d'autres devraient suivre.

«Je passe aujourd'hui à essayer de déterminer lequel de mes fournisseurs je peux me permettre de payer», ajoute Betts.

«J'agis comme un prêteur sans intérêt pour une énorme entreprise laitière. Les agriculteurs sont partout. Ça ne peut pas continuer.

Certains producteurs laitiers vont déjà au mur. Au Pays de Galles, Abi Reader, présidente de la commission laitière NFU Cymru, qui possède un troupeau de 200 vaches dans la vallée de Glamorgan, dit qu'elle connaît deux fermes laitières locales qui ont fermé leurs portes la semaine dernière.

Au Royaume-Uni dans son ensemble, dit-elle, au moins 300 personnes ont été forcées de donner du lait au cours de la même période. «Le lait est un produit périssable et il arrive tous les jours», dit-elle.

«Les vaches doivent être traites. Vous ne pouvez pas les mettre en veilleuse ou le personnel en congé. Il continue de venir et nous avons encore des factures à payer.

«Environ 20 pour cent des exploitations agricoles en Grande-Bretagne ont déjà été touchées par une baisse des prix, et d'autres vont être affectées plus longtemps. C'est insoutenable.

"Le Royaume-Uni n'est autosuffisant qu'à 80% en produits laitiers dans l'état actuel des choses, et cette crise nous montre à quel point la sécurité alimentaire est vraiment importante."

Ironiquement, les problèmes d'approvisionnement des supermarchés sont plus graves dans les zones rurales – ce qui signifie que les personnes qui vivent près des fermes qui doivent jeter du lait sont moins susceptibles d'en trouver dans les magasins.

«J'emmenais les filles hier soir et un voisin a appelé à travers la haie:« Où est passé le lait? Elle était allée au Tesco local et il n'y avait pas de beurre, pas de lait et seulement un peu de fromage '', explique Steven Evans, qui possède un troupeau de 450 personnes dans le Pembrokeshire.

«Je connais un fermier qui perd 10 500 livres sterling de lait par jour. Nous pensons qu'un million de litres sont actuellement gaspillés chaque jour. »

À 22p le litre, cela équivaut à environ 1,5 million de livres de lait gaspillé par semaine.

"Il est déversé dans des fosses à lisier, descendant littéralement dans les égouts", ajoute Evans.

«Ce n'est pas seulement une crise d'agriculteurs. Lorsque vous pensez aux entreprises qui comptent sur nous – les vétérinaires, les entreprises d'alimentation animale, les entreprises de tracteurs, les sociétés semencières, les transporteurs.

Le montant d'argent qui circule dans cette industrie est énorme – et lorsque les agriculteurs souffrent ou sont mis à pied, les effets se feront sentir tout au long de l'économie. »

Curieusement, les perspectives à moyen terme pour la production laitière sont encore pires. Au cours des premiers jours de la crise des coronavirus, les achats de panique ont entraîné une augmentation des ventes de lait au détail d'environ un cinquième.

Maintenant que le stockage a cessé, les ventes au détail se sont stabilisées à environ 7% au-dessus des niveaux d'avant la crise – ce qui n'est pas suffisant pour compenser la perte de commerce des restaurants, des pubs et des autres acheteurs de services alimentaires.

La récente période de temps ensoleillé a annoncé l'arrivée du printemps, lorsque les vaches nourries à l'herbe ont atteint leur pic de production.

«Plus nous obtenons de soleil, plus ils produisent de lait», explique Ian Potter, l'un des plus grands analystes agricoles britanniques.

«Nous avons déjà du lait en excès dans le système. Le prix de la crème s'est effondré. En l'espace de quatre jours, le week-end dernier, il est passé de 1,05 £ le kilo à 85p. Pour un transformateur, cela fait perdre environ 2p de revenu de chaque litre de lait.

Sur le marché au comptant, qui est en fait le marché libre sur lequel les produits sont échangés, le lait se négocie généralement entre 25p et 30p le litre. Le week-end dernier, il a atteint 7p – et mardi, le prix était de 5p.

"Étant donné que c'est un prix rendu, qui comprend les frais de transport de 2-3p, le lait ne vaut presque rien", ajoute Potter.

«À ce jour, nous n'avons tout simplement pas de demande pour le lait disponible.

«Les choses vont empirer pour cette industrie et tous ceux qui en dépendent.»

Hier, Muller, l'une des plus grandes entreprises laitières de Grande-Bretagne, a demandé à ses agriculteurs de réduire leur offre quotidienne de 3%, afin de rééquilibrer l'offre et la demande.

La Royal Association of British Dairy Farmers a demandé qu'un régime de soutien financier soit mis en place immédiatement pour les quelque 300 agriculteurs qui, selon elle, risquent immédiatement de tomber.

D'autres estiment que cette crise imminente montre à quel point l'ensemble du marché du lait est devenu dysfonctionnel.

En Grande-Bretagne et ailleurs (le dumping laitier a également lieu aux États-Unis et dans toute l'Europe), l'industrie est dominée par un petit nombre de grandes entreprises laitières, qui sont elles-mêmes à la merci de géants rapaces des supermarchés.

Les consommateurs ont pris l'habitude de payer un peu plus de 1 £ pour un carton de quatre pintes de lait, ce qui rend les marges bénéficiaires minces à tous les niveaux de la chaîne d'approvisionnement.

"Il est absurde que les vieux agriculteurs pauvres versent effectivement du lait dans un fossé, alors que les consommateurs ont du mal à s'en emparer", déclare le ministre de l'Agriculture fantôme Daniel Zeichner.

«L'une des raisons pour lesquelles ils ne peuvent pas le faire parvenir aux personnes qui le souhaitent est que la façon dont le marché est organisé a échoué. Lorsque nous en sortirons, beaucoup de gens vont se poser de sérieuses questions sur le système de production alimentaire. »

De retour dans sa ferme du Staffordshire, Gary Underwood a pour l'instant des priorités plus simples.

Il prie juste pour qu'aujourd'hui un camion arrive à sa porte.

«Papa se lève à 3 heures du matin et travaille jusqu'à 19 heures, et à part une semaine de vacances chaque année, il n'a jamais de jour de congé», explique Melissa.

«Peu importe à quel point il est malade ou occupé, il sera là tous les matins pour essayer de nourrir le pays.

«Comme tous les membres de la famille depuis mon arrière-grand-père, il a travaillé dur pour construire cette ferme. Si les choses ne s'améliorent pas, il pourrait le perdre.