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Le Kerala est un bel endroit tropical – une longue et mince tranche de terre à la pointe sud-ouest de l'Inde.

C'est également un endroit idéal pour découvrir le sous-continent en tant que voyageur solo.

Le Kerala est connu pour être plus détendu que les autres États indiens.

Le Kerala a la réputation d'être plus détendu que les autres régions de l'Inde. La vieille ville de Kochi, la capitale de l'État, est une ville décontractée propice à l'exploration et au shopping. Les backwaters, un réseau de lacs et de rivières, offrent un moyen relaxant de voir le côté serein de l'Inde. Les montagnes des Ghâts occidentaux sont l'occasion de voir une partie sauvage et intacte du pays.

Certains des voyageurs que j'ai rencontrés au Kerala prenaient chaque jour imprévu au fur et à mesure, mais en allant en Inde en tant que femme seule, j'ai préféré être plus organisé.

Atterrissage à 3 heures du matin

En arrivant à l'aéroport international de Trivandrum vers 3 heures du matin, j'ai été immédiatement frappé par la merveilleuse odeur extérieure. C'était comme si toute la vie tropicale du Kerala se combinait pour créer un parfum chaud et capiteux, un parfum familier qui me rappelait les voyages passés au Népal et au Sri Lanka.

Atterrir au milieu de la nuit a permis un trajet en taxi plus frais et plus rapide jusqu'à ma maison d'hôtes. Cela signifiait également que je pouvais voir quelques festivals en cours de route, avec de la musique éclatante et des lumières colorées suspendues le long de la route.

J'ai commencé mon voyage dans la ville balnéaire de Varkala, un endroit populaire auprès des occidentaux et des habitants prenant des photos dispersant les cendres de leurs proches. La combinaison peut sembler curieuse, mais elle a semblé fonctionner lorsque les Indiens sont arrivés pendant les cérémonies hindoues du matin, tandis que les touristes se rassemblaient l'après-midi.

Les falaises rouges de Varkala.

Christian Senger

J'ai choisi de séjourner à Soul & Surf, une maison d'hôtes au sommet d'une falaise dans le sud de Varkala, où le yoga, les cours de surf et le petit-déjeuner sont venus en forfait. Une note manuscrite m'a accueilli à mon arrivée à l'aube, m'invitant à surfer à 6h30 ou à prendre le petit déjeuner vers 10h.

J'ai choisi cette dernière option et je me suis ensuite dirigé vers le café où les gens ont partagé une conversation post-surf sur plusieurs longues tables dans un jardin ombragé. J'ai rencontré deux femmes, et au cours des prochains jours, nous avons fait notre propre truc pendant la journée et nous nous sommes rencontrés le soir pour comparer les notes dans l'un des restaurants au sommet d'une falaise de Varkala.

Surf et décisions de style

Soul & Surf organise des sessions de surf tôt le matin, que – en tant que débutant total – j'ai trouvé excellentes.

Chaque jour, nous empilions nos planches au sommet d'une Jeep ou de l'ambassadeur hindoustan des années 1950 de la maison d'hôtes et nous nous dirigions vers des plages plus éloignées, s'arrêtant parfois pour des bananes frites sur un stand en bordure de route sur le chemin du retour.

Couvrir vos bras et vos jambes est un must dans n'importe quel endroit public en Inde, y compris les trains et les taxis.

J'étais terrifiée d'être retournée dans l'eau, mais les instructeurs nous ont appris à nous recroqueviller en boule serrée si nous devions être pris dans une vague. Je me sentais en sécurité en pagayant au-dessus des bris avec un instructeur. Ils m'ont même poussé pour m'aider à attraper une vague, et j'ai réussi à me lever pendant trois secondes, en regardant le sable et les palmiers se précipiter vers moi.

Les habitants sont même couverts dans l'eau, comme ce pêcheur «surfant» sur son bateau au Kerala.

hadynyah

Une note sur la façon de s'habiller – bien qu'il soit OK de porter des maillots de bain et de prendre le soleil dans les zones touristiques, cela vaut la peine d'être prudent. Mentir seul sur des plages tranquilles n'est pas recommandé. Les hommes et les femmes de la région portaient des vêtements traditionnels ou des jeans et des t-shirts à manches longues sur la côte, de sorte que les touristes occidentaux se démarquent.

Quand j'ai visité les cafés et les magasins au sommet de la falaise de Varkala, je me suis senti à l'aise dans une longue robe avec une fine chemise sur les épaules. Couvrir vos bras et vos jambes est un must dans n'importe quel endroit public en Inde, y compris les trains et les taxis.

Prendre un train pour Kochi

Après six jours de (tenter de) surfer chaque matin et de m'étirer avec du yoga le soir, j'ai pris le train vers le nord pour Kochi pour le début de ma prochaine aventure: trekking dans les montagnes des Ghâts occidentaux.

Le système ferroviaire indien est un gigantesque arrangement décousu qui implique souvent une réservation à l'avance et de longues files d'attente à bord. Mais dans la petite gare de Varkala, je devais arriver seulement une demi-heure avant le départ du train pour prendre place dans une voiture climatisée de première classe. J'ai passé quelques heures agréables à parler de livres préférés avec un autre voyageur, avant qu'il ne descende à Alappuzha, le principal point de départ des croisières en eaux vives.

Guirlande faite de soucis dans un train au Kerala.

La patience était une vertu dans ce voyage en train. Cela a fini par prendre six heures au lieu de trois, mais les chai wallahs, ou vendeurs de thé, qui traversent les voitures servant des boissons chaudes et des collations signifiaient que je n'avais jamais faim.

Après avoir passé la nuit à Ernakulum – la partie la plus récente et la plus achalandée de Kochi – j'ai pris un taxi dans les collines autour de Munnar, à environ cinq heures de route à l'est. J'avais envisagé de prendre un bus, mais ils sont rarement climatisés et ne sont probablement que des places debout.

Forêts humides et plantations de thé dans les Ghâts occidentaux

À une altitude de près de 5 000 pieds, Munnar est le point de départ pour des randonnées autour des plantations de thé, des forêts tropicales et des collines des Ghâts occidentaux. J'avais réservé une excursion de randonnée auprès de l'opérateur local Kerala Bicycle Trips, qui organise des randonnées à pied et en kayak en plus des randonnées à vélo.

Le lendemain matin, mon guide, Reghu, est arrivé avec deux autres femmes britanniques, et nous nous sommes dirigés vers le point de départ dans la Silent Valley pour notre randonnée jusqu'à Meesapulimala, le deuxième plus haut sommet des Ghâts occidentaux.

Ce fut une randonnée difficile et chaude à travers les plantations d'eucalyptus et les champs de plantes d'agapanthe violet vif, avec des montées abruptes et des descentes difficiles.

Cueilleurs de thé à Munnar.

Ania Blazejewska

Le paysage était vert et magnifique, en particulier la dernière section du domaine de Kolukkumalai, qui prétend être la plus haute plantation de thé au monde. Fondée au début des années 1900, l'usine à thé utilise encore une partie de son équipement d'origine, avec des salles étiquetées «flétrir», «rouler» et «sécher», et les temps de traitement inscrits à la craie sur un tableau noir.

Le lendemain a été encore plus difficile, mais tout aussi gratifiant. Reghu nous a emmenés rencontrer deux guides tribaux dans le parc national de Mathikettan Shola, qui nous ont conduits sur un terrain rocheux, au-dessus des limites des arbres jusqu'à l'entrée d'une forêt tropicale.

Là, ils ont piraté un chemin pour nous avec des machettes à travers les arbres et les sous-bois pour s'assurer que nous ne dérangions pas les éléphants sauvages. C'était difficile à cause des racines sous les pieds, mais nous avons émergé en toute sécurité dans des champs de plantes de cardamome à longues feuilles.

L'auteur fait de la randonnée dans les Ghâts occidentaux.

Après mes aventures en montagne, il était temps de se détendre à Kochi. J'ai opté pour une petite maison d'hôtes à l'extérieur de la vieille ville, juste au bord de l'eau. Gramam Homestay est dirigé par Jos, qui peut organiser des excursions, et sa femme Lyma, qui prépare un délicieux petit déjeuner. Vous pourrez séjourner dans une ferme de noix de coco convertie avec une douche extérieure, ou dans une salle de jardin avec une petite véranda.

J'ai passé trois jours heureux à faire du yoga au lever du soleil, à prendre un pousse-pousse à Kochi pour faire du shopping dans le magasin de textile à blocs Anokhi, et à naviguer sur les backwaters avec M. Peter, qui a emmené d'autres invités et moi dîner sur une étendue de terre déserte.

Ce que j'ai appris en tant que voyageuse solo

Il y avait moins de touristes occidentaux au Kerala qu'à Bali, par exemple, et parfois je me sentais comme la seule femme voyageant seule. Les gens m'ont parfois approché par curiosité pour discuter et pratiquer leur anglais, ou pour m'inviter chez eux. J'ai jugé chaque situation au fur et à mesure.

Il y avait des occasions où je me sentais isolé, mais sortir et parler aux gens guérissait cela. Après deux jours de voyage en solo jusqu'à Munnar, j'ai rencontré un groupe d'Indiens du Gujarat dans le nord du pays qui m'ont invité à danser autour de leur feu de camp, ce qui était une joie inattendue.

Dans l'ensemble, j'ai trouvé préférable d'embrasser ma curiosité à propos de la plupart de mes expériences de voyage seul au Kerala – même le curry chaud qui m'a été proposé pour le petit déjeuner.

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