Skip to content

MARSTON, Missouri (Reuters) – Les habitants du comté de New Madrid ont applaudi en 2018 lorsqu'une fonderie d'aluminium en faillite qui s'élève au-dessus des vastes champs agricoles de la région du Missouri a repris ses activités et ses embauches, grâce aux tarifs sur l'aluminium prélevés dans la guerre commerciale du président Donald Trump.

Compromis de la guerre commerciale: comment une ville du Missouri a obtenu l'air le plus sale d'Amérique

PHOTO DE FICHIER: Un panneau marquant le comté de New Madrid est vu sur le côté d'une route à l'extérieur de Gideon, Missouri, États-Unis, le 16 mai 2018. REUTERS / Shannon Stapleton / File Photo

La fonderie a retrouvé sa place parmi les plus gros employeurs du Nouveau Madrid, avec plus de 500 travailleurs. Mais la résurrection a un prix.

L'année dernière, la suie qui s'échappait de ses cheminées a produit l'air le plus sale enregistré en Amérique, selon un examen de Reuters des données du moniteur de pollution de l'Agence américaine de protection de l'environnement. (Pour un graphique sur la pollution des cheminées de la fonderie, voir tmsnrt.rs/2ZUAbrT)

L'air malsain souligne la tension entre le développement industriel et l'environnement alors que l'administration Trump annule les réglementations sur le forage, l'exploitation minière et la fabrication pour stimuler l'économie.

Charles Reali – le directeur général de Magnitude 7 Metals LLC, propriétaire de la fonderie – a reconnu les niveaux élevés de pollution de l'usine dans une interview à Reuters. Mais il a déclaré que le seul moyen garanti de résoudre le problème – l'installation d'un système de filtration par épuration par voie humide – coûterait facilement plus de 100 millions de dollars, une dépense que les revenus de l'usine ne prendront pas en charge.

Dans une proposition qui pourrait avoir un impact direct sur le Nouveau Madrid, l'EPA de Trump a annoncé en avril qu'il rejetterait une proposition du personnel scientifique de l'agence de resserrer les normes américaines sur la pollution par la suie. Les défenseurs de la santé affirment que les normes existantes sont trop faibles et contribuent à des taux de mortalité plus élevés pendant la pandémie de coronavirus. Le New Madrid a enregistré 15 cas de maladie et un décès au 21 mai, selon les autorités locales et nationales.

Mais dans un comté qui se classe dernier ou presque au dernier rang dans toutes les normes de qualité de vie et de santé, de nombreuses personnes sont prêtes à accepter de l'air plus sale en échange de plus d'emplois, selon des entretiens avec deux douzaines de résidents.

"Les gens sont inquiets de mettre de la nourriture sur la table", a déclaré Marvelle Cranford, pasteur de la Friendship Church of God in Christ à Howardville, une petite communauté majoritairement afro-américaine à environ 8 km de l'usine. «Le moral est bon quand les gens sont employés. Ce n'est pas bon quand ils ne le sont pas. "

Les niveaux élevés de dioxyde de soufre dans la région ne sont pas sur le radar du député américain Jason Smith, un républicain dont le district comprend le comté de New Madrid. «Notre bureau n'a rien entendu de ce problème de la part de la communauté», a déclaré Jonathon Matthews, porte-parole du membre du Congrès.

FUMÉE COURTE

L'usine de Magnitude 7 Metals et la centrale électrique voisine qui fournit son électricité ensemble ont émis environ 30000 tonnes de dioxyde de soufre et de pollution par l'oxyde d'azote en 2019, selon les données de l'EPA.

Alors que la centrale électrique produit la majeure partie des produits chimiques, les cheminées les plus courtes de la fonderie – à environ 50 pieds – ont un seizième de hauteur, ce qui signifie que sa pollution a un impact énorme au niveau du sol.

Des moniteurs stationnés près des deux installations ont capturé des concentrations de SO2 d'au moins 200 parties par milliard (ppb) en 165 jours en 2019, la première année complète après son redémarrage. C'est presque le triple de la norme de l'EPA pour le SO2 de 75 ppb.

Cela a donné à la zone autour de la fonderie le plus haut score médian de l'indice de qualité de l'air EPA du pays à 131 pour 2019. Tout ce qui dépasse 100 est considéré comme malsain. La deuxième lecture médiane de l'IQA la plus élevée du pays l'année dernière était de 80, dans le comté de San Bernardino en Californie, où la fumée des incendies de forêt qui faisaient rage salissait l'air.

Jusqu'à présent cette année, la pollution de l'usine a dépassé les normes de l'EPA 119 fois jusqu'au 24 mai, selon les données préliminaires conservées par le Missouri Department of Natural Resources. En revanche, les relevés en 2017 – l'année de l'installation des moniteurs et avant le redémarrage de la fonderie – étaient systématiquement inférieurs à 10 ppb.

Un signe que la mauvaise qualité de l'air peut nuire aux résidents locaux, les taux de mortalité dans le comté par maladie pulmonaire obstructive chronique (MPOC) sont 87% plus élevés que dans le reste de l'État, selon le Missouri Department of Health and Senior Services. Des études sur la santé citées par l'EPA montrent que quelques minutes d'exposition au SO2 à des concentrations de 200 ppb peuvent restreindre la respiration des personnes souffrant d'asthme.

La fonderie a également pollué l'air avant la mise en faillite de la fonderie, a déclaré Darcy Bybee, directeur du programme de contrôle de la pollution atmosphérique du Missouri, mais il n'y avait aucun moniteur d'air pour capturer les relevés quotidiens.

Bybee a déclaré que les personnes vivant à l'extérieur du périmètre immédiat des deux usines respirent de l'air conforme aux normes fédérales, selon une évaluation de son programme.

George DeLisle, coroner du comté de New Madrid, a déclaré que les résultats sont probablement exacerbés par de mauvais comportements comme le tabagisme. Il n'a pas commenté l'impact de la pollution des plantes.

Jayne Dees, administratrice du département de la santé du comté de New Madrid, a déclaré qu'elle ne se souvenait pas d'un cas où quelqu'un dans la ville avait soulevé une préoccupation concernant la pollution: «Personne ne l'a jamais soulevée.»

«MODE PRIÈRE»

La construction de la fonderie a été achevée en 1971, après que le gouverneur du Missouri à l'époque eut convaincu Associated Electric Cooperative de construire la centrale au charbon voisine pour fournir de l'électricité. La fonderie a historiquement été le plus grand utilisateur d'électricité du Missouri.

En 2014, la fonderie de New Madrid a produit environ 557 millions de livres, soit 253 000 tonnes, d'aluminium primaire, soit environ 15% de la production américaine, selon le cabinet de conseil CRU International Limited.

Mais la société mère de la fonderie a fait faillite en 2016, sous une lourde dette et face à une inondation de métaux moins chers en provenance de Chine.

Ancien Glencore Plc (GLEN.L), le négociant Matt Lucke a acheté l'usine hors de la faillite en 2016 pour environ 14 millions de dollars. Et la guerre commerciale de Trump a ensuite aidé à relancer les producteurs américains d'acier et d'aluminium.

Mais les choses n'ont pas fonctionné comme prévu, a déclaré Reali, le directeur de Magnitude 7 Metals. Le prix par tonne est tombé à environ 1 500 dollars en raison de la faiblesse de la demande et des stocks mondiaux élevés, soit environ 1 000 dollars de moins que le plan d'affaires de l'usine.

"Nous sommes en mode de prière", a déclaré Reali à Reuters. Normes de qualité de l'air ambiant.

Cela signifie que la zone devra à terme être conforme aux normes d'air pur. Associated Electric Cooperative Inc, qui exploite l'usine de charbon pour ses propriétaires, a refusé de commenter cette histoire.

La décision de l'administration Trump de ne pas resserrer les normes de suie pourrait faciliter la conformité de Magnitude 7 Metals avec les normes aériennes de l'EPA. Une façon de le faire serait d'installer une cheminée plus haute, selon les responsables du Missouri DNR.

Il y a dix ans, l'ancien propriétaire de l'usine, Noranda Aluminium, a proposé d'installer une nouvelle cheminée de 233 pieds de haut pour rejeter la pollution plus loin mais n'a jamais donné suite.

Reali a déclaré qu'un tel travail – sans aucune garantie de résoudre les problèmes de pollution de l'usine – coûterait environ 14 millions de dollars ces jours-ci et que son entreprise ne survivrait probablement pas à cette crise financière.

"C'était BS", a déclaré Reali. "Ils l'ont proposé juste pour faire disparaître les choses."

Montage par Richard Valdmanis et Brian Thevenot

Nos normes:Les principes de Thomson Reuters Trust.