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PUNE (Reuters) – Si le monde veut avoir accès à un vaccin contre le COVID-19, il y a de fortes chances qu'il passe par les portes du Serum Institute of India.

Comment une entreprise indienne pourrait être la porte du monde vers un vaccin COVID-19

PHOTO DE DOSSIER: Des hommes roulent à moto devant un camion de ravitaillement de l'Institut indien du sérum, le plus grand fabricant de vaccins au monde, qui travaille sur un vaccin contre la maladie à coronavirus (COVID-19) à Pune, en Inde, le 18 mai 2020. REUTERS / Euan Rocha

Le Serum Institute, le plus grand fabricant mondial de vaccins en volume, travaille sur plusieurs candidats pour le nouveau coronavirus – y compris le potentiellement produisant en série celui d'AstraZeneca / Oxford qui a fait la une des journaux mondiaux – ainsi que le développement du sien.

Les efforts sont en partie dirigés par Umesh Shaligram, chef de la recherche et du développement. Son employeur est une entreprise privée, mais chaque jour, peu avant minuit, il reçoit un message WhatsApp du gouvernement lui demandant des mises à jour et des nouveaux obstacles auxquels il est confronté.

Le message provient généralement de K. VijayRaghavan, le principal conseiller scientifique du Premier ministre Narendra Modi – une indication de la nature critique, et même stratégiquement importante, de la course à la mise au point des vaccins que le monde entier attend.

Shaligram répond rapidement avec un rapport d'avancement et détaille les goulots d'étranglement.

"Tous les retards, vous leur dites simplement", a déclaré Shaligram, ajoutant que le gouvernement avait fait tout ce qu'il pouvait pour accélérer les dédouanements et résoudre les retards d'importation et d'autres problèmes.

"Nous avons commencé à voir des approbations se concrétiser en quelques jours, même un dimanche soir, pour des essais et des choses comme ça", a-t-il déclaré, notant que certains de ces processus prenaient généralement de 4 à 6 mois.

Alors que la plupart de l'attention concernant les vaccins va généralement au développeur pharmaceutique, l'Inde joue tranquillement un rôle clé dans la fabrication de 60% à 70% de tous les vaccins vendus dans le monde, le Serum Institute jouant un rôle de premier plan, a déclaré le directeur général de la société, Adar Poonawalla.

Sur le vaste campus de 150 acres de l'entreprise dans la ville de Pune, dans l'ouest de l'Inde, Shaligram et son équipe travaillent d'arrache-pied. Des dizaines de bus transportent chaque jour des centaines de travailleurs vers les lieux, qui bourdonnent d'activité alors que la ville qui l'entoure reste en grande partie fermée.

Cette poussée survient alors que le nombre de cas de COVID-19, à la fois au niveau mondial et national, continue d'augmenter et que les dirigeants mondiaux considèrent les vaccins comme le seul véritable moyen de redémarrer leurs économies au point mort, même si aucun n'a encore été prouvé efficace contre le coronavirus.

Poonawalla, dont la famille possède le fabricant de vaccins, a déclaré que les scientifiques, les fabricants de médicaments et les fabricants collaboraient à une échelle sans précédent pour stimuler le développement et la disponibilité.

"Nous sommes tous dans une course pour combattre la maladie, il n'y a pas de surenchère ici", a-t-il déclaré à Reuters, assis dans son bureau à côté du haras de 74 ans de sa famille.

CANDIDATS AUX VACCINS

Serum, fondée en 1966 par le père d'Adar, Cyrus Poonawalla, s'est associée à la société de biotechnologie américaine Codagenix, son rival américain Novavax (NVAX.O) et l'Autriche Themis pour potentiellement fabriquer trois vaccins candidats COVID-19 qui sont encore en développement.

Un autre candidat en préparation est le vaccin expérimental mis au point par une équipe de l'Université d'Oxford et désormais autorisé par le fabricant de médicaments AstraZeneca (AZN.L), avec qui Serum est en pourparlers pour produire en masse le vaccin, qui est actuellement en phase d'essai clinique.

Les États-Unis ont obtenu près d'un tiers du premier milliard de doses prévues pour le vaccin potentiel, initialement appelé ChAdOx1 et maintenant AZD1222, en promettant jusqu'à 1,2 milliard de dollars.

Poonawalla vise à produire initialement 4 à 5 millions de doses par mois, à partir de juin, puis à augmenter progressivement jusqu'à 350 à 400 millions de doses par an.

"J'espère que nous constituerons un stock de quelques millions de doses à administrer à notre pays et à d'autres régions à haut risque à travers le monde en octobre-novembre, date à laquelle les essais devraient être terminés", a déclaré le responsable de 39 ans, tout en donnant à Reuters accès rare pour visiter ses installations.

Il a ajouté qu'il avait été donné à comprendre par l'équipe de développement que les essais avaient 80% de chances de succès, étant donné que le vaccin est basé sur une plate-forme éprouvée.

Sur la base des informations actuellement disponibles, Poonawalla a également déclaré qu'il prévoyait que l'AZD1222 serait un vaccin à dose unique et ne nécessiterait pas de dose de rappel.

Il voit l'AZD1222 potentiellement au prix d'environ 1 000 roupies (13 $) par dose en Inde, mais il s'attend à ce qu'il soit acheté et distribué par les gouvernements sans frais.

Le sérum travaille également au développement de ses propres options de vaccins internes pour lutter contre la maladie, a déclaré Poonawalla.

FLACONS, TUBES, PRODUITS CHIMIQUES

Même si un vaccin réussit, un traitement pour lutter contre le COVID-19 serait toujours nécessaire, a déclaré Poonawalla, notant que certaines personnes n'obtiennent pas la réponse immunitaire souhaitée, même si elles sont vaccinées.

«Vous pouvez ressentir des symptômes légers, vous pouvez présenter des symptômes graves. Cela dépend de votre système, mais il y a une chance », a-t-il ajouté. «Tous les vaccins ne sont pas pleinement efficaces.»

Le Serum Institute produit plus de 1,5 milliard de doses de vaccins chaque année, de la polio à la rougeole.

Poonawalla dit que cela a donné à l'entreprise un avantage dans la sécurisation des fournitures de flacons et de produits chimiques de haute qualité nécessaires pour fabriquer un vaccin en vrac une fois que toutes les approbations sont en place.

"Nous avons établi un partenariat avec un grand nombre de nos fournisseurs pour avoir des stocks d'un à deux ans de flacons en verre et de tubes en verre stockés à l'avance, donc heureusement pour nous, ce ne sera pas un problème."

Tout vaccin réussi est cependant inévitablement insuffisant dans un premier temps, a-t-il souligné.

L'Inde a enregistré plus de 6 000 nouveaux cas de coronavirus vendredi, portant son total à plus de 118 000 cas avec plus de 3 500 décès, alors même qu'elle commence progressivement à alléger son verrouillage national de près de deux mois.

Il y a eu plus de 5 millions d'infections et plus de 330 000 décès signalés dans le monde.

Le gouvernement indien est prêt à couvrir les coûts des essais de tout vaccin dans le pays, a déclaré Poonawalla, ajoutant que le gouvernement avait également exprimé son intérêt à passer des commandes anticipées pour un vaccin potentiel.

"Nous avons tendu la main et ils ont été très positifs", a-t-il ajouté. "Mais nous avons dit de tenir le coup … car nous ne voulons pas prendre l'argent du gouvernement tant que nous ne sommes pas convaincus que nous pouvons livrer."

DÉBLOQUER LA VALEUR DANS L'HYPE

Serum, l'une des rares entreprises à recruter pendant la crise sanitaire, conçoit également une installation séparée pour fabriquer des vaccins contre les maladies de niveau pandémique qui pourraient traiter 90% des vaccins candidats en cours de développement, au-delà des COVID-19.

Cette installation, qui sera prête au cours des deux à trois prochaines années, pourrait potentiellement produire 700 à 800 millions de doses par an, selon Poonawalla.

Le PDG a déclaré qu'il envisageait de faire entrer la société en bourse il y a quelques années pour financer de grandes acquisitions, mais a changé de cap lorsque les accords ont échoué.

Maintenant, il envisage une approche différente. Il envisage de créer une entité holding qui hébergera les technologies de l'entreprise en cas de pandémie, y compris les droits de fabrication, la propriété intellectuelle et la vente de tous les candidats liés à COVID-19 de Serum, et la vente d'une participation minoritaire dans l'entreprise.

Comment une entreprise indienne pourrait être la porte du monde vers un vaccin COVID-19
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"Cela va débloquer de la valeur dans le battage médiatique principal", a-t-il déclaré.

Poonawalla a déclaré qu'il avait engagé des banquiers pour tester les eaux à ce sujet, mais a souligné qu'il n'envisagerait que de vendre une participation à des fonds éthiques à long terme ou à des fonds souverains qui n'attendent pas de rendements énormes et veulent "faire une différence pour le monde".

"Après les avoir embarqués, je ne veux pas être dans une situation où je dois facturer des prix élevés pour leur donner des retours."

Reportage par Abhirup Roy et Euan Rocha; Montage par Pravin Char