Comment une banque française a capturé Haïti

La seconde moitié du XIXe siècle aurait dû offrir à Haïti une énorme opportunité. La demande mondiale de café était élevée et l’économie d’Haïti s’est construite autour d’elle.

De l’autre côté de la mer des Caraïbes, les Costaricains mettaient leur richesse en café au service de la construction d’écoles, de systèmes d’égouts et du premier système d’éclairage électrifié municipal d’Amérique latine. Haïti, en revanche, obligeait une grande partie de ses taxes sur le café à payer la France – d’abord à ses anciens esclavagistes, puis au Crédit Industriel.

Malgré tout cela, Haïti était une économie caribéenne intermédiaire, grâce aux prix élevés du café. Mais lorsque le marché s’est effondré dans les années 1890, les taxes sur le café en Haïti ont dépassé le prix du café lui-même. Tout le modèle économique était au bord de l’effondrement.

Il était temps pour un autre prêt : 50 millions de francs (environ 310 millions de dollars aujourd’hui) de la Banque nationale d’Haïti en 1896. Il était, une fois de plus, garanti par les taxes sur le café, la source d’argent la plus fiable du pays.

Les Haïtiens étaient pauvres depuis des générations. Mais ce moment – où le pays était attaché au café, au CIC et à la banque nationale – est celui où Haïti a commencé son déclin abrupt par rapport au reste de la région, selon les données compilées par Victor Bulmer-Thomas, un économiste britannique qui étudie l’histoire des Caraïbes. .

“Haïti a fait beaucoup d’erreurs”, a-t-il dit, comme contracter de nouvelles dettes et ne pas diversifier son économie. “Mais il ne fait aucun doute que beaucoup de ses problèmes à partir de la fin du XIXe siècle peuvent être attribués à ces puissances impériales.”

Durrieu meurt en 1890, avant le démantèlement de la banque nationale qu’il a créée.

Les autorités haïtiennes ont commencé à accuser la banque en 1903 de surfacturation frauduleuse, de double facturation des intérêts sur les prêts et de travail contre les meilleurs intérêts du pays. Mais la banque leur a rappelé un détail important : elle était agréée en France, et considérait de tels litiges hors de la portée des tribunaux haïtiens.

Sans se laisser décourager, Marcelin a persuadé le Parlement de reprendre le contrôle du Trésor public. Haïti imprimerait sa propre monnaie et paierait ses propres factures.

Mais les archives des archives diplomatiques françaises montrent que la banque nationale avait toujours un puissant allié dans son coin : le gouvernement français.

En janvier 1908, l’envoyé de France en Haïti, Pierre Carteron, rencontre Marcelin et l’exhorte à rétablir des relations normales avec la banque. Marcelin a refusé. La Banque nationale d’Haïti, si elle devait survivre, devrait en fait travailler au développement économique d’Haïti, a-t-il déclaré.

Cela pourrait être possible, répondit Carteron. Bien sûr, a-t-il ajouté, Haïti devrait d’abord remettre son trésor sous contrôle français. Et d’ailleurs : « Vous avez besoin d’argent », disait Carteron, d’après ses propres notes. « Où vas-tu le trouver ? »

Comme le montrent ses messages manuscrits, Carteron soupçonnait que Marcelin n’accepterait jamais cela. Il a donc encouragé ses collègues parisiens à proposer un nouveau plan.

“Il est de la plus haute importance que nous étudiions comment mettre en place un nouvel établissement de crédit français à Port-au-Prince”, a écrit Carteron, ajoutant : “Sans aucun lien étroit avec le gouvernement haïtien”.

Cette nouvelle institution a ouvert ses portes en 1910 avec une légère modification du nom : la Banque Nationale de la République d’Haïti. La France avait toujours un intérêt, mais, après 30 ans, le Crédit Industriel et Commercial était sorti.

À ce moment-là, il y avait un nouveau centre de gravité dans le monde financier : Wall Street, et un groupe fanfaron de banquiers de la National City Bank de New York, qui est finalement devenue Citigroup..

Les financiers américains ont continué à opérer à partir du livre de jeu de Durrieu et sont devenus la puissance dominante, entraînant une conséquence encore plus durable que la dette qu’il a aidé à orchestrer.

Après tout, Wall Street maniait une arme plus puissante qu’un diplomate français proférant des menaces obliques. Les banquiers américains ont fait appel à leurs amis à Washington et, 35 ans après la création de la banque de Durrieu, l’armée américaine a envahi Haïti.

Ce fut l’une des occupations militaires les plus longues de l’histoire américaine, permettant aux États-Unis de prendre le contrôle des finances d’Haïti et de façonner son avenir pour les décennies à venir.

Une fois de plus, le pays avait été miné par l’institution que le président Salomon avait si fièrement célébrée ce soir-là au palais : la banque nationale d’Haïti.