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Comment un théâtre de Broadway de 7 000 tonnes a été hissé de 30 pieds

Si vous avez déjà perdu à Jenga en renversant une tour après avoir enlevé un bloc, vous apprécierez peut-être ce que les développeurs ont accompli à TSX Broadway, un complexe hôtelier et de divertissement à Times Square.

Le développeur de l’immeuble de 46 étages a réussi à desserrer ses étages inférieurs et à les soulever de 30 pieds sans rien envoyer s’écraser sur terre.

Et ce qui a été élevé n’est pas n’importe quelle vieille section. C’est le Palace Theatre, une maison pour les spectacles de Broadway qui a été conçu par le cabinet d’architectes Kirchhoff & Rose dans le style Beaux-Arts. Le théâtre, qui pèse 14 millions de livres, est un monument protégé, ce qui signifie que la structure, de la scène au balcon, a dû être déplacée sans souffrir autant qu’une fissure dans les délicats plâtres qui ornent les plafonds, les arcs et les loges.

“C’était une sensation de voir cela se produire”, a déclaré Anthony J. Mazzo, président d’Urban Foundation/Engineering, qui a accompli le levage lourd à l’aide d’un système de vérins et de poutres télescopiques qu’il a inventé il y a 30 ans pour un projet impliquant un toit d’un entrepôt dans le Queens. “J’ai l’impression que cela a fonctionné comme un charme”, a-t-il ajouté.

Même dans une ville connue pour ses prouesses de construction démesurées, le projet était plein de risques, allant d’éventuels dommages à l’intérieur orné à la possibilité que tout le théâtre s’écrase au sol. Mais c’était un élément crucial d’une transformation de 2,5 milliards de dollars du bâtiment, qui comprendra un hôtel de 661 chambres et une scène extérieure face à Times Square lors de son ouverture l’année prochaine.

Depuis 1913, le palais de 1 700 places occupait la majeure partie du rez-de-chaussée de West 47th Street et de Broadway, attirant des centaines de visiteurs huit fois par semaine pour voir des comédies musicales comme “Annie”, “Sunset Boulevard” et “West Side Story”. Mais offrir uniquement du théâtre en direct étouffait une source de revenus encore plus importante : les dizaines de millions de touristes qui envahissent Times Square au cours d’une année typique, désireux de dépenser de l’argent dans les magasins.

Les loyers annuels des commerces de détail à Times Square, près de 2 000 $ le pied carré, sont généralement parmi les plus élevés du pays. La pandémie a déprimé le quartier, qui n’attirait que 35 000 visiteurs par jour le week-end au printemps 2020. Mais deux ans plus tard, ce nombre est passé à 300 000, selon la Times Square Alliance, une coalition qui travaille à améliorer et à promouvoir le quartier.

Pour exploiter une partie de ces revenus potentiels, L&L Holding, le développeur principal du projet TSX, a pris des dispositions avec le propriétaire du théâtre, la Nederlander Organization, pour élever le palais et combler le vide avec trois étages de nouveaux espaces commerciaux, une partie de 10 étages de commerce de détail dans la tour. Le théâtre aura une nouvelle entrée sur West 47th ainsi qu’un nouveau hall, un chapiteau et des coulisses.

“Il était essentiel pour nous de soulever le théâtre pour créer l’espace, mais aussi pour libérer le potentiel du théâtre, avec tout ce qui l’aiderait à devenir un bâtiment moderne”, a déclaré David Orowitz, directeur général de L&L.

Urban Foundation avait un livre de jeu à suivre. En 1998, il a roulé le Beaux-Arts Empire Theatre sur West 42nd Street à 170 pieds à l’ouest dans le cadre d’un plan du promoteur Forest City Ratner pour faire place à des magasins. Aujourd’hui, le bâtiment est le cinéma AMC Empire de 25 écrans avec un chapiteau scintillant.

Mais à 7,4 millions de livres, l’Empire pesait la moitié du poids du Palais. De plus, les rails utilisés pour déplacer l’Empire étaient essentiellement enfoncés dans le sol en dessous, ce qui signifie que le bâtiment n’a dû être surélevé que de quelques centimètres, a déclaré M. Mazzo, qui était également l’ingénieur de ce projet.

Quiconque a déjà changé un pneu de voiture à l’aide d’un cric ou d’un porte-bagages stratégiquement placé sait peut-être comment le Palace a fait son ascension.

Une équipe de trois douzaines d’ouvriers a d’abord renforcé le théâtre en ajoutant une couche de béton de six pieds d’épaisseur autour du bord de la base, puis a coulé 34 colonnes de 30 pieds dans le substrat rocheux de Manhattan en dessous. S’emboîtant parfaitement dans les colonnes, comme des mains dans des gants, se trouvaient des faisceaux plus petits qui pouvaient monter et descendre comme des pièces de télescope. Quatre vérins hydrauliques ressemblant à de grands pots de peinture avec des bras qui s’étendaient vers le haut étaient placés sous des colliers sur chaque poutre.

Lorsque les prises étaient allumées, ils poussaient les colliers vers le haut, et le théâtre avec eux. Après que les bras des vérins aient été levés de seulement cinq pouces, les ouvriers ont arrêté l’ascenseur, fixé le théâtre à sa nouvelle hauteur, ajusté les colliers et les attachés avec de gros boulons, repositionné les vérins et redémarré tout le processus.

En mars, lorsque le palais avait dégagé 16 pieds, le projet d’ascenseur a été interrompu afin que les travailleurs puissent construire de nouveaux étages dans l’espace fraîchement aménagé, ce qui a également aidé à soutenir le théâtre.

Tout au long du processus, une poignée de personnes se sont entassées dans une cabane en contreplaqué, les yeux rivés sur des moniteurs installés dans le théâtre. Une légère inclinaison de moins d’un demi-degré dans un sens ou dans l’autre aurait suffi pour un arrêt brutal, a déclaré Robert Israel, vice-président exécutif de L&L qui a travaillé sur le projet TSX.

Pour compliquer davantage la nature délicate du levage d’un théâtre de 7 000 tonnes, de nombreux aspects du projet TSX se sont chevauchés depuis le début des travaux en 2019, notamment la démolition de l’ancien hôtel Doubletree au-dessus du théâtre et la construction de son remplacement, le coulage d’une nouvelle fondation et l’ajout de 51 000 pieds carrés de signalisation à l’extérieur du bâtiment.

De plus, les codes de zonage ont changé depuis l’ajout de la tour à la fin des années 1980, ce qui aurait pu signifier une réduction significative de la superficie en pieds carrés pour le produit final. Mais en vertu de la loi de zonage actuelle de New York, si un projet de rénovation conserve un quart de sa surface au sol en place, il peut conserver sa superficie en pieds carrés d’origine.

Pour s’assurer que TSX Broadway conserve sa taille – environ 500 000 pieds carrés – L&L a dû conserver de nombreuses dalles de béton existantes à partir du 16e étage, les gardant essentiellement suspendues dans les airs pendant que la construction se poursuivait autour d’elles dans un autre exploit de type Jenga.

“C’est de loin le projet le plus complexe que j’aie jamais entrepris, que L&L ait entrepris”, a déclaré M. Israel alors qu’il se tenait dans un espace sombre et frais sous le palais, qui portait des notes de construction griffonnées à la peinture en aérosol que les spectateurs ne verront jamais. voir.

Le théâtre a atteint son apogée le 5 avril, un exploit qui a été célébré un mois plus tard avec un événement médiatique auquel ont participé des responsables de la ville, des dirigeants de L&L et des producteurs de Broadway.

L’un des plus anciens théâtres de Broadway, le Palace avait déjà subi des modifications. En 1926, son propriétaire a installé un “piano électrique dans son hall pour concurrencer le populaire Roxy à proximité”, selon le rapport de 1987 de la Commission de préservation des monuments de la ville qui a conduit à un statut protégé pour une grande partie de l’intérieur du théâtre. Mais le hall, qui a été transformé dans les années 1930, dans les années 1960 et à nouveau dans les années 1980, n’a jamais reçu le statut de point de repère et a été démoli dans le cadre de la refonte de la TSX.

Fonctionnant principalement comme une salle de cinéma pour RKO Pictures au milieu du XXe siècle, le palais abritait également des artistes comme Harry Houdini, Diana Ross et Judy Garland, qui ont terminé une course de 19 semaines en 1951 et 1952. La famille Nederlander a acheté le théâtre en 1965 et lui a donné une cure de jouvence de 500 000 $, après quoi il a commencé à accueillir des comédies musicales de Broadway, en commençant par la première de “Sweet Charity” de Neil Simon.

Maintenant, alors que le théâtre se prépare à accueillir à nouveau les visiteurs, il est considéré comme un indicateur du rebond de Times Square et de New York.

“Nous étions symboliques de la pause dans la pandémie, et nous sommes symboliques de la détermination de la reprise”, a déclaré Tom Harris, le président de la Times Square Alliance.