Ce type de communication était moins courant il y a 30 ans. Mais une série de présidents de la Fed – Alan Greenspan, Ben S. Bernanke et Janet L. Yellen – ont élargi la pratique. Jerome H. Powell, confirmé jeudi pour son deuxième mandat à la tête de la Fed, a réussi central. La Fed utilise des déclarations officielles, des projections économiques diffusées publiquement, des discours, des interviews et des conférences de presse pour dire aux marchés où elle veut qu’ils se dirigent.

En ce moment, a déclaré le professeur Phelps, la Fed pourrait “effrayer les gens sur les marchés financiers en leur faisant croire qu’ils devraient réduire leurs attentes d’inflation”.

Il a ajouté: “La Fed dit que nous devrions croire que le taux d’inflation va baisser grâce aux efforts de la Fed.” L’idée est que “les marchés s’attendent déjà à ce que la Fed réussisse à réduire les anticipations d’inflation, et cela réduira l’inflation elle-même”.

C’est la théorie, du moins. Il y a des preuves que cela fonctionne. Les taux d’intérêt à plus long terme ont considérablement augmenté cette année, non seulement en réponse mécanique aux augmentations du taux des fonds fédéraux, mais en tant que reflet de l’évolution des opinions sur les marchés quant à l’endroit où la Fed veut que les taux d’intérêt et l’inflation soient à un an ou deux de à présent.

Cette approche a cependant un inconvénient. C’est comme le vieux jeu du téléphone. Commencez par chuchoter « des taux d’intérêt plus élevés et un atterrissage en douceur de l’économie » et, avant que vous ne vous en rendiez compte, ce message, transmis de personne à personne, est devenu totalement différent. Les messages de la Fed signifient différentes choses pour différentes personnes. Certaines personnes entendent « récession ».

Cela, à mon avis, est une des principales raisons de l’anxiété et de la volatilité accrues des marchés. Il n’y a pas de consensus stable sur la direction que prend la Fed ou si elle peut y arriver.

Le professeur Phelps est également sceptique. “Je n’ai aucune idée de l’importance à attacher à cette réflexion, à cette orientation prospective”, a-t-il déclaré. «Beaucoup de gens auront leur propre opinion sur la future politique de la Fed et je ne suis pas sûr que leurs attentes puissent être directement manipulées de cette manière, mais c’est une question intéressante. Vraiment, je ne sais pas dans quelle mesure les banques centrales sont efficaces pour modifier les attentes d’inflation, pour guider les gens vers un taux d’inflation particulier.