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Le bruit de l'explosion ressemblait à mille coups de tonnerre. La terre trembla, les bâtiments s'effondrèrent – et tous ceux qui l'entendirent dans le village endormi de Hanbury, dans le Staffordshire, et dans les fermes autour de twigged immédiatement ce que c'était.

Alors qu’un énorme nuage de champignons montait dans les airs, la même pensée les possédait: "La décharge est montée!"

«Un villageois s’est souvenu plus tard:« Il y a eu un éclair aveuglant, et le sol sur lequel je me tenais tremblait sous mes pieds. Des morceaux d’argile aussi gros que des moteurs de chemin de fer ont grimpé dans le ciel. »

Au moins 70 personnes sont mortes ce jour sombre – le 27 novembre 1944 – dans ce qui s’est avéré être la plus grande explosion en Grande-Bretagne, bien plus importante que tout ce qui s’est passé pendant le Blitz, et sans doute l’une des plus grandes explosions accidentelles au monde.

Comment les bombes destinées à l’Allemagne nazie ont fini par dévaster un village britannique et tuer 70 personnes

Une explosion à Hanbury, dans le Staffordshire, le 27 novembre 1944, a tué au moins 70 personnes (sur la photo, une femme tente de récupérer les biens de son domicile à la suite de l'explosion). Les autorités ont gardé la véritable cause de cette tragédie dans le secret officiel pendant de nombreuses décennies. Mais nous savons maintenant qu’un énorme arsenal souterrain contenant des dizaines de milliers de bombes blockbusters mortelles avait été laissé sous le village.

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RAF Fauld est l’une des plus grandes explosions non nucléaires de l’histoire et la plus grande qui ait eu lieu sur le sol britannique (photo, séquelle de l’explosion – y compris les munitions explosées). Entre 3 500 et 4 000 tonnes de munitions ont explosé – principalement des bombes à haute concentration d’explosifs, mais aussi divers autres types d’armes, dont 500 millions de cartouches de fusil.

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L'explosion a laissé un grand cratère dans le village (photo). L’explosion qui s’est produite dans la région de Hanbury elle-même a été dévastatrice, puisqu’une colline entière a été détruite. Une ferme, Castle Hays, située juste au-dessus de l’explosion, a été anéantie comme si elle n’avait jamais existé, remplacée par un cratère d’un demi-kilomètre de long sur une profondeur de 300 pieds

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Officiellement, il a été désigné unité de maintenance n ° 21, RAF Fauld, ce qui semblait suffisamment inoffensif. Mais cela cachait son véritable objectif – en tant qu’énorme arsenal souterrain contenant des dizaines de milliers de bombes blockbusters mortelles, la plus grosse contenant plusieurs tonnes d’explosifs puissants (sur la photo, des magasiniers empilent des bombes MC de 250 lb dans l’un des tunnels de RAF Fauld).

L'explosion était immense, si forte qu'elle a secoué les clochers des églises de Burton-on-Trent, à onze kilomètres, et les vitres brisées de Coventry, au loin.

La rumeur a été entendue à Londres et des sismographes aussi lointains que le Maroc, Genève et Rome ont tremblé, pensant avoir détecté un tremblement de terre.

Et pourtant, les autorités ont gardé la véritable cause de cette tragédie dans le secret officiel pendant de nombreuses décennies.

L’explosion n’a pas été une surprise totale.

Tout le monde dans la région était au courant de The Dump et de ce qui s'y passait, même s'ils n'étaient pas censés le faire.

Son existence même était un secret militaire étroitement gardé.

Officiellement, il a été désigné unité de maintenance n ° 21, RAF Fauld, ce qui semblait suffisamment inoffensif. Mais cela cachait sa véritable raison d'être: un énorme arsenal souterrain contenant des dizaines de milliers de bombes blockbusters mortelles, la plus grande contenant plusieurs tonnes d'explosifs puissants.

Depuis le début de la Seconde Guerre mondiale, les usines de munitions des villes et villages où elles ont été fabriquées ont apporté des bombes dans ce coin tranquille d’Angleterre rurale, puis les ont empilées et stockées dans un vaste labyrinthe de chambres souterraines, prêtes à être distribuées à Bomber. Aérodromes du commandement et de la US Air Force dans l’est de l’Angleterre.

Leur destination ultime était l’Allemagne hitlérienne, qui avait été larguée par les bombardiers britanniques et américains qui avaient dévasté les usines et les villes du Troisième Reich il ya 75 ans.

Une sécurité stricte a marqué l'entrée de ce qui était autrefois une vaste mine, où l'albâtre et le gypse, ingrédients du plâtre, étaient creusés depuis l'époque romaine.

À présent, les travaux désaffectés abritaient le plus grand magasin de munitions du pays et la population de Hanbury s’assoyait au-dessus, s’occupant de leur vie rurale quotidienne et n’avant pas d’autre choix que de fermer les yeux sur le piège mortel qui les recouvrait.

Quatre-vingt-dix pieds sous terre – sous des bois de campanules et des pâturages verts – des tunnels sombres, à moitié éclairés, de 12 pieds de haut et de 20 pieds de large et remplis de paniers de bombes massives fonçant dans toutes les directions sur une distance de trois kilomètres.

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Le plus grand nombre de morts a été enregistré au Ford’s Mine and Plaster Works, situé à côté du dépotoir et toujours en activité. Sa main-d'œuvre importante était employée à l'extraction et au traitement du gypse et du ciment. L'explosion a créé un énorme nuage noir en forme de champignon qui a fait pleuvoir sur le sol des millions de tonnes de terre, roches, rochers et troncs d'arbres (photo ci-contre).

Comment les bombes destinées à l’Allemagne nazie ont fini par dévaster un village britannique et tuer 70 personnes

Des bâtiments à la surface ont été détruits dans l'explosion (photo, un bâtiment dévasté par l'explosion). Le moulin, la forge, les huttes où le plâtre a été déroulé et deux maisons détruites. Vingt-six personnes y ont trouvé la mort, soit emprisonnées dans l'épave tordue d'immeubles, soit enfouies dans la boue épaisse alors que l'eau du réservoir se déversait

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Quatre-vingt-dix pieds sous terre – sous des bois de campanules et des pâturages verts – des tunnels lugubres et semi-éclairés de 12 pieds de haut et de 20 pieds de large remplis de paniers de bombes massives fonçant dans toutes les directions sur une distance de deux miles (photo, certaines des munitions dans les tunnels). Il y avait aussi des bombes incendiaires plus petites, plus 500 millions de cartouches de fusil emballées dans des caisses

Il y avait aussi des bombes incendiaires plus petites, plus 500 millions de cartouches de fusil emballées dans des caisses – tout le nécessaire pour tuer et détruire, cachées dans la campagne anglaise sans prétention.

C'était une ruée d'activité 24 heures sur 24, avec 1 000 membres du personnel – à moitié des civils, le reste du personnel de la RAF, ainsi qu'un contingent de prisonniers de guerre italiens cooptés de leur camp d'internement situé à proximité – supervisant le trafic constant d'armes dedans et dehors.

Selon un observateur, l’atmosphère de "la caverne d’Aladdin" était étrange, mais quelques-uns de ceux qui se connaissaient bien ont réalisé que la quantité d’explosifs explosifs emballés dans un espace aussi restreint craignait un tel accident.

Ils ont eu raison de constater que, juste avant 11 heures un lundi matin ensoleillé, sans prévenir, le lieu s’est élevé dans cette explosion monumentale, tuant, mutilant et dévastant toute la région – un événement rappelé par des témoins oculaires dans un nouveau livre, Voices From the. Explosion.

Écrit par Valerie Hardy, qui a grandi dans une ferme de la région, cette année marque le 75e anniversaire de l’une des catastrophes peu connues de la Seconde Guerre mondiale, qui – tandis que nos armées combattaient de l’autre côté de la Manche chemin vers la victoire sur Hitler – est arrivé sur nos propres côtes.

Enfant de huit ans à l’époque, elle se souvient de «la soudaineté terrifiante» avec laquelle la guerre a abouti à ce qui était jusque-là un demi-paradis de paix et de tranquillité.

L’explosion qui s’est produite dans la région de Hanbury elle-même a été dévastatrice, puisqu’une colline entière a été détruite.

Une ferme, Castle Hays, située juste au-dessus de l’explosion, a été anéantie comme si elle n’avait jamais existée, remplacée par un cratère d’un demi-kilomètre de long sur une profondeur de 300 pieds.

«L’ensemble de Stonepit Hill a éclaté, a rappelé un habitant. «J’ai vu un arbre, les racines intactes, voler dans les airs. Des pierres, des bouts de clôtures et des machines ont été mélangés. Lorsque l'explosion m'a atteint, il m'a jeté 90 verges dans un champ labouré. '

Puis vint la chute mortelle.

Un énorme nuage noir en forme de champignon a craché des milliers de pieds dans les airs avant de faire retomber sur le sol des millions de tonnes de terre, de roches, de rochers et de troncs d'arbres.

Et les cadavres, aussi – de plusieurs ouvriers agricoles pris dans l'explosion (deux n'ont jamais été retrouvés), ainsi que 200 bovins et ovins qui paissaient dans les pâturages. Un cheval jeté dans les airs était empalé sur des balustrades en fer.

Des incendies ont éclaté partout. Les cratères ont creusé la terre à perte de vue. Tous les repères familiers ont disparu. Un millier d'acres de terres agricoles ont été dévastés. Cela ressemblait à «un enfer sur terre», a déclaré un témoin oculaire. Un autre a rappelé: «La terre a été brûlée comme si elle souffrait. Là où autrefois les hommes travaillaient, les femmes faisaient du pain et les enfants, il y avait une dévastation, un terrain vague. »

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Depuis le début de la Seconde Guerre mondiale, les usines de munitions des villes et villages où elles ont été fabriquées ont apporté des bombes dans ce coin tranquille d’Angleterre rurale, puis les ont empilées et stockées dans un vaste labyrinthe de chambres souterraines, prêtes à être distribuées à Bomber. Aérodromes du Commandement et de la US Air Force dans l'est de l'Angleterre (photo, bombes à l'intérieur de l'usine de munitions après l'explosion)

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Les bâtiments ont été dévastés par l'explosion (photo, bâtiment décimé). Un forgeron a été retrouvé avec son enclume dans le dos suite à l'explosion. Inévitablement, il y a eu aussi des victimes dans les tunnels de la RAF Fauld même, sur un total de 27, dont six membres du personnel de la RAF et six prisonniers de guerre italiens.

Comme si cela ne suffisait pas, le choc a éclaté sur les rives d'un réservoir, inondant la région de 6 millions de litres d'eau et transformant la terre tombée en une mer de boue gluante et mortelle d'une profondeur de 10 pieds, rappelant aux vieux soldats des horreurs qu’ils avaient vues sur la Somme pendant la Grande Guerre et qu’ils espéraient ne plus jamais être témoins.

À l'école du village, les 30 élèves se sont tassés sous leur bureau lorsque le tableau s'est écrasé et que des cailloux et des tuiles sont tombés autour d'eux. Pour garder le moral, Mlle Farndon, leur enseignante, les a dirigés dans les chœurs de There’il sera toujours une Angleterre.

Miraculeusement, personne n'a été blessé. Cependant, de nombreux enfants sont rentrés cette nuit-là dans une maison de campagne où un père touché par la catastrophe ne reviendrait jamais à la maison.

Le plus grand nombre de morts a été enregistré au Ford’s Mine and Plaster Works, situé à côté du dépotoir et toujours en activité. Sa main-d'œuvre importante était employée à l'extraction et au traitement du gypse et du ciment.

Les bâtiments à la surface – le moulin, la forge, les cabanes où le plâtre a été déroulé, quelques cottages – ont été détruits. Vingt-six personnes y ont trouvé la mort, soit piégées dans l'épave tordue d'immeubles, soit enfouies dans la boue épaisse lorsque de l'eau du réservoir s'est déversée.

Le forgeron a été retrouvé avec son enclume soufflée dans le dos.

Sous terre, il y avait aussi un carnage. Vingt et un hommes travaillaient sur la paroi rocheuse ou surveillaient le chemin de fer à voie étroite qui exécutait le gypse lorsque l'explosion s'est produite dans les tunnels adjacents de la décharge militaire.

Séparés de celle-ci par un mur de béton massif, ils ont survécu à l'explosion initiale, bien que celle-ci les ait assommés. Mais aucune alarme d’évacuation n’a sonné et ils ont continué à travailler jusqu’à ce qu’ils soient enveloppés dans un nuage de monoxyde de carbone mortel généré par l’explosion.

Cinq personnes sont mortes sous le choc, abattues alors qu'elles tentaient de s'échapper. Les sauveteurs héroïques ont réussi à obtenir le reste juste à temps, beaucoup inconscients. Parmi les morts, l'un était père de huit enfants, un autre père de sept ans.

Inévitablement, il y a eu aussi des victimes dans les tunnels de la décharge, sur un total de 27 personnes, dont six membres de la RAF et six prisonniers de guerre italiens.

L'aviateur Ken McCleod a été l'un des derniers à être sorti vivant. Il travaillait dans une caverne avec quatre Italiens chargeant des cartons de munitions sur une bande transporteuse pendant que lui et trois de ses collègues de la RAF inspectaient le contenu pour l’utiliser.

Soudainement, il a déclaré: «Il y a eu une terrible explosion et j’ai été projeté contre un mur. Les lumières se sont éteintes et il y a eu une deuxième explosion, pire que la première. ’Un énorme morceau d’albâtre est tombé du toit et il vient de le manquer. Ils se tenaient la main dans le noir et tâtonnaient le long de la voie ferrée.

Quand, toussant et bafouillant, ils atteignirent l'entrée, la première chose qu'il vit à travers la fumée épaisse qui s'élevait du tunnel fut une sentinelle avec la tête arrachée par l'explosion. Les opérations de sauvetage de ce jour-là ont été héroïques: pompiers, soldats de la station de la RAF à proximité et membres du groupe de secours des mines local ont combattu les flammes dans le labyrinthe de tunnels brisés, sachant qu'un stock de 10 000 bombes gisait dangereusement près de l'incendie et pouvait également montez à n'importe quelle minute.

Des hommes qui venaient tout juste de se frayer un chemin jusqu'à la surface se retournèrent et se replongèrent dans leur dos pour chercher des survivants. Mary Cooper, qui a nettoyé et nettoyé la morgue improvisée aménagée dans l'école du village, s'est mobilisée pour apporter son aide, et tous se sont mobilisés pour aider à déshabiller les corps.

L'une des premières affaires à laquelle elle a dû faire face est celle de son propre mari, gazé dans la mine.

Pendant près de trois mois, les fouilles ont été poursuivies au milieu des débris et des débris, mais aucune trace de 18 personnes disparues n’a été retrouvée à la suite de l’explosion. Ils ont été présumés morts.

Et pourtant, cela aurait pu être bien pire compte tenu de l'ampleur de l'opération menée à l'unité de maintenance 21. Heureusement, ce n’est qu’une partie de The Dump qui a été construite ce jour-là: une section contenant un peu moins de 4 000 tonnes de bombes.

Par miracle, l’incendie n’atteint pas la majeure partie du dépôt de munitions, où plus de trois fois plus d’explosifs puissants sont indemnes. Des piliers de roche restaient fermes et le protégeaient contre le souffle.

Si cette section avait également explosé, la dévastation aurait été énormément plus grande, les dégâts infiniment plus importants.

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Deux hommes se tiennent à l'intérieur d'un cratère causé par l'explosion (sur la photo, une image numérique positive générée à partir d'un négatif sur verre d'origine prise deux jours après l'accident). Les cratères ont creusé la terre à perte de vue. Tous les repères familiers ont disparu. Un millier d'acres de terres agricoles ont été dévastés

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Le cratère tel qu'il est apparu deux jours après l'explosion. Soixante-quinze ans plus tard, Hanbury est reconstruit, les morts sont enterrés (ceux qui pourraient être retrouvés, c'est-à-dire) mais pas oubliés et le cratère reste

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Le cratère (sur la photo deux jours après l'explosion) n'est pas simplement un trou dans le sol mais un rappel permanent du jour où la violence de la guerre a marqué ce coin paisible de la campagne anglaise. L'explosion aurait pu être bien pire compte tenu de l'ampleur de l'opération menée à l'unité de maintenance no 21. Heureusement, ce n’est qu’une partie de The Dump qui a été construite ce jour-là – une section contenant un peu moins de 4 000 tonnes de bombes

Un enquêteur a estimé que la ville de Burton-on-Trent, qui compte 50 000 habitants, aurait été réduite en ruines. Mais si la catastrophe était contenue, la nouvelle n'en était pas une.

La censure stricte du temps de guerre était en vigueur et pourtant, malgré les tentatives du ministère de l'Information et de la Guerre pour imposer une panne d'électricité, le journal du Derby Evening Telegraph a fait la une des journaux: 'Beaucoup de personnes sont tuées et enterrées par une explosion: une catastrophe met les hommes sous terre: la campagne blitz. '

Le premier journaliste qui est arrivé sur les lieux a consigné comment il se trouvait sur une masse de terre tourbillonnée qui était autrefois une route et a regardé une scène aussi mauvaise que n'importe quel champ de bataille.

«Des parents anxieux attendent des nouvelles de leurs hommes. La bonne nouvelle en a atteint certains. Leurs hommes étaient connus pour être en sécurité et travailler avec les sauveteurs. D'autres femmes ont juste attendu. Les maisons sans toit étaient recouvertes de bâches, mais beaucoup de personnes étaient sans abri. »

Tandis que la nouvelle se répandait dans tout le pays, le Manchester Guardian a déclaré: «Les champs de bataille de la France et de l’Allemagne sont reproduits dans ce coin de l’Angleterre».

Les autorités étaient furieuses et se plaignaient du fait qu'en ignorant l'embargo, la presse nuisait au moral du public. Ce qui semblait en partie justifié lorsque les journaux allemands ont repris la nouvelle et que le propagandiste nazi anglo-irlandais William Joyce (connu sous le nom de Lord Haw-Haw) en a profité. de l'explosion dans l'une de ses émissions de radio insidieuses.

Il a alimenté des rumeurs selon lesquelles les dégâts auraient été causés par une bombe volante allemande V-2 frappant le site, une affirmation qui refusait de partir alors que c'était un mensonge.

Un certain nombre de témoins oculaires ont déclaré avoir entendu le bruit d'un avion au-dessus de la tête peu avant l'explosion, ce qui n'a jamais été expliqué en détail.

Une autre rumeur vicieuse était que l’explosion était un acte de sabotage de la part de la centaine d’Italiens travaillant sur le site – pour laquelle il n’existait aucune preuve ni crédibilité.

Peu de temps après l'explosion, une cour d'enquête militaire a été convoquée en secret pour en déterminer la cause, mais cela n'a pas été rapporté.

L’enquête du coroner civil sur les morts a opté pour un vague verdict de "mort accidentelle", sans entrer dans les détails.

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Le cratère est resté à Hanbury à ce jour (entouré de rouge), envahi maintenant par la végétation avec des arbres et des arbustes, mais reste indiscutable. Cette cicatrice durable, le cratère Hanbury, rappelle le moment où les 4 000 tonnes de bombes et de munitions conservées dans les magasins souterrains de la RAF Fauld, dans le Staffordshire, ont explosé en un seul instant, mortel.

La répression a continué même après la fin de la guerre, les documents officiels étant scellés, les informations manquantes et les questions au Parlement demeurant sans réponse.

Pendant ce temps, les robustes habitants de Hanbury et d’au-delà pleuraient leurs morts, ramassaient les morceaux et poursuivaient leur vie, mais pour beaucoup, ce ne serait plus jamais le même.

Les tunnels endommagés de la décharge ont été fermés, mais la partie intacte a été jugée sûre et la RAF a continué de l’utiliser pour stocker des munitions et des explosifs jusqu’aux années soixante-dix. La mine de plâtre a rouvert et fonctionne à ce jour.

Trente ans se sont écoulés avant que le gouvernement n'abandonne ses secrets, libérant des archives ses papiers officiels sur l'incident.

Les conclusions de cette cour d'enquête secrète de 1944 ont enfin été révélées.

Il n’avait pas été en mesure de parvenir à une conclusion définitive quant à la cause initiale. Telle était la dévastation survenue au siège de l’explosion, mais ses conclusions provisoires ont mis la catastrophe à «vraisemblablement» une simple erreur humaine.

Apparemment, une bombe défectueuse (un événement assez inhabituel) avait été rapportée au magasin et un technicien occupé – surchargé de travail du fait de la pénurie de personnel et au mépris de la réglementation – aurait utilisé un ciseau en laiton plutôt qu'un maillet en bois pour retirer le détonateur actif de son boîtier en acier.

C'était si simple. Le choc métal contre métal a provoqué une étincelle, déclenchant la détonation initiale, qui s'est ensuite propagée à une rangée de bombes de 1 000 lb.

Une réaction en chaîne d’explosions a fait le reste, transformant le moment de sottise et d’insouciance d’un individu en une conflagration sans précédent dans ce pays.

Soixante-quinze ans plus tard, Hanbury est reconstruit, les morts sont enterrés (ceux qui pourraient être retrouvés, c'est-à-dire) mais pas oubliés et le cratère reste, envahi maintenant par des arbres et des buissons, mais toujours reconnaissable – pas seulement un trou dans le sol mais un rappel permanent du jour, la violence de la guerre a marqué ce coin paisible de la campagne anglaise.

  • Voices From The Explosion de Valerie Hardy est publié par YPS au prix de 15 £. Pour commander un exemplaire, visitez yps-publishing.co.uk

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