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Comment le groupe russe Wagner se développe en Afrique

Les mercenaires connaissent une résurgence en Afrique, embauchés pour combattre dans certains des conflits les plus insolubles du continent. Le groupe le plus célèbre est peut-être le groupe Wagner, un réseau nébuleux qui combine la force militaire avec des intérêts commerciaux et stratégiques, désormais à l’avant-garde des ambitions croissantes de la Russie en Afrique.

Les combattants de Wagner ont été actifs dans les guerres du Mali, de la République centrafricaine, du Mozambique et de la Libye. Ils s’allient avec des chefs assiégés et des commandants de milice qui peuvent payer leurs services en espèces, ou avec des concessions minières lucratives pour des minéraux précieux comme l’or, les diamants et l’uranium. Les troupes de Wagner ont été fréquemment accusées de torture, de meurtres de civils et d’autres abus.

Mais Wagner est bien plus qu’un simple stratagème fusils contre or. Opérant à travers un réseau tentaculaire de sociétés écrans, il est devenu synonyme d’un large éventail d’opérations soutenues par le Kremlin dans plus d’une douzaine de pays africains. Wagner se mêle de politique, soutient les autocrates et orchestre des campagnes de propagande numérique. Il donne de la nourriture aux pauvres et produit des films d’action se déroulant en Afrique. Elle a même organisé un concours de beauté.

Le Kremlin nie tout lien avec Wagner. Mais les responsables américains et européens, ainsi que la plupart des experts, disent que c’est un outil non officiel du pouvoir russe – un moyen bon marché et déniable pour le président Vladimir V. Poutine d’étendre sa portée, de renforcer son trésor de guerre contre les sanctions occidentales et d’étendre son influence sur un continent où la sympathie pour la Russie reste relativement élevée.

“C’est un jeu de pouvoir de la part de la Russie”, a déclaré Pauline Bax, directrice adjointe pour l’Afrique à l’International Crisis Group. « A travers Wagner, il veut voir dans quelle mesure il peut étendre son influence en Afrique. Je pense que les résultats ont surpris beaucoup de gens.

Voici un aperçu de la façon dont Wagner s’est propagé à travers l’Afrique et pourquoi ses opérations sont de plus en plus importantes pour M. Poutine.

Wagner est apparu lors du premier assaut de M. Poutine contre l’Ukraine en 2014, lorsque ses mercenaires se sont battus aux côtés de séparatistes pro-russes dans les régions du Donbass et de Louhansk. Son commandant était Dmitry Utkin, un commandant à la retraite des forces spéciales russes qui se dit fasciné par l’histoire et la culture nazies.

Le nom du groupe et l’indicatif d’appel militaire de M. Utkin sont tirés du compositeur Richard Wagner, le favori d’Hitler. Certains des combattants du groupe partagent cette idéologie : les anciens symboles nordiques privilégiés par les extrémistes blancs ont été photographiés sur des équipements Wagner en Afrique et au Moyen-Orient.

Wagner s’est étendu à la Syrie en 2015, chargé de soutenir le président Bachar al-Assad et de saisir les gisements de pétrole et de gaz, ont déclaré des responsables américains. En 2016, M. Poutine a décerné à M. Outkine les honneurs militaires lors d’un banquet au Kremlin. Un an plus tard, les États-Unis ont imposé des sanctions à M. Utkin pour ses activités avec Wagner.

Le groupe s’est tourné vers l’Afrique en 2017 sous la direction apparente de Yevgeny V. Prigozhin, un magnat russe connu sous le nom de “chef de Poutine”.

Comme M. Poutine, M. Prigozhin est originaire de Saint-Pétersbourg, où il dirigeait autrefois un stand de hot-dogs avant de créer une entreprise de restauration qui a prospéré grâce aux contrats lucratifs du Kremlin. Les États-Unis l’ont inculpé en 2018 pour avoir financé une usine de trolls russe accusée d’ingérence dans l’élection présidentielle de 2016.

En Afrique, Wagner a commencé à conseiller des dictateurs chancelants, à mener des campagnes de désinformation sur les réseaux sociaux et à déployer des équipes de faux observateurs électoraux, selon des responsables occidentaux, des experts et des enquêteurs des Nations Unies. Des sociétés liées à M. Prigozhin exploitaient des mines d’or et de diamants.

M. Prigozhin nie tout lien avec Wagner, et a même remis en cause l’existence du groupe. “La légende de Wagner n’est qu’une légende”, a-t-il déclaré dans une réponse écrite aux questions.

Il a peut-être raison sur le plan technique : n’étant plus une entreprise unique, Wagner est devenu le nom de marque d’un réseau russe non officiel couvrant tout le continent, selon les experts.

Depuis 2016, les États-Unis. a imposé au moins sept séries de sanctions à M. Prigozhin, ses sociétés et ses associés, en distinguant son yacht et trois jets privés. Facebook et Twitter ont supprimé des centaines de faux comptes gérés par ses associés. Les médias d’investigation russes ont documenté ses liens étroits avec M. Poutine et le ministère russe de la Défense.

Ce profil rend M. Prigozhin assez différent des autres oligarques russes qui ont fait fortune grâce aux privatisations de l’État russe dans les années 1990, selon les experts.

“Ce n’est pas un homme d’affaires indépendant en soi”, a déclaré Samuel Ramani du Royal United Services Institute, une organisation à but non lucratif basée à Londres et auteur d’un livre à paraître sur la Russie en Afrique. “Ses intérêts commerciaux sont très étroitement liés à ce que fait Wagner, et il obtient une part de marché en étant un intermédiaire dans les accords entre les dirigeants africains et le Kremlin.”

L’une des premières incursions de Wagner sur le continent fut un désastre.

En 2019, il a déployé environ 160 combattants dans la région de Cabo Delgado, riche en gaz et à majorité musulmane, dans le nord du Mozambique. Mais en quelques semaines, des rebelles avec une filiale locale de l’État islamique ont tué au moins sept soldats de Wagner, ont déclaré des responsables américains. Quelques mois plus tard, les Russes se retirent.

Wagner a semblé tirer les leçons de ces erreurs en République centrafricaine, où il est arrivé en 2018 pour protéger le président assiégé, Faustin-Archange Touadéra. Après avoir formé les forces de sécurité locales, il a aidé l’armée à repousser une grande offensive islamiste début 2021.

Mais ces gains modestes ont eu un coût élevé : les enquêteurs des Nations Unies ont découvert que les forces de Wagner avaient tué des civils, pillé des maisons et abattu des fidèles dans une mosquée. Les critiques ont noté que l’opération s’est concentrée sur les régions où les sociétés de M. Prigozhin extrayaient des diamants.

En Libye, les combattants de Wagner ont soutenu un assaut raté contre la capitale, Tripoli, en 2019 par Khalifa Hifter, un commandant avide de pouvoir. Des milliers de combattants de Wagner restent stationnés dans quatre bases à travers la Libye, principalement à proximité des champs pétrolifères du pays, selon des responsables et des analystes occidentaux.

Au Soudan, Wagner a obtenu des concessions d’extraction d’or et a tenté, en vain, de sauver le dirigeant autocratique du pays, le président Omar Hassan al-Bashir, renversé en avril 2019.

Aujourd’hui, le principal partenaire soudanais de Wagner est le général Mohamed Hamdan, un puissant commandant paramilitaire qui s’est rendu à Moscou à la veille de la guerre en Ukraine pour des réunions avec de hauts responsables russes.

L’opération la plus controversée de Wagner est peut-être au Mali, où les forces de Wagner sont arrivées en décembre 2021 au milieu de ce que le département d’État américain a appelé “un barrage de désinformation ciblée pour cacher son arrivée et ses activités”. Ses combattants ont rapidement rejoint la lutte contre les insurgés islamistes.

Mais à la mi-avril, Wagner avait été impliqué dans plus d’une douzaine d’incidents au cours desquels près de 500 personnes sont mortes, selon des chercheurs et des rapports des Nations Unies.

En plus de fournir des mercenaires, la Russie a essayé de façonner la politique d’au moins une douzaine de pays africains avec des médias sociaux et des campagnes d’influence politique.

L’année dernière, le département du Trésor américain a identifié ce qu’il a appelé “une société écran pour les opérations d’influence de Prigozhin en Afrique” qui, selon lui, avait parrainé de fausses missions de surveillance au Zimbabwe, à Madagascar, en République démocratique du Congo, en Afrique du Sud et au Mozambique.

En 2019, deux Russes employés par M. Prigozhin ont rencontré un fils de l’ancien dictateur libyen, Mouammar el-Kadhafi, pour se faire jeter en prison. Une société liée à Prigozhin a ensuite réalisé un film sur le calvaire des Russes, dépeignant leurs ravisseurs comme de violents sadiques. Les détenus ont été libérés en décembre 2020.

“Les Russes n’abandonnent pas les leurs !” a déclaré la société de M. Prigozhin, Concord, dans un communiqué.

Depuis octobre 2019, Facebook a fermé plus de 300 faux comptes Facebook et Instagram liés à M. Prigozhin qui, selon lui, ciblaient une douzaine de pays africains.

Wagner se bat aussi à travers la culture populaire. En République centrafricaine, les sociétés de M. Prigozhin ont parrainé un concours de beauté, financé une station de radio et sorti l’année dernière un film, Touriste, qui glorifiait les actions des mercenaires wagnériens dans ce pays.

En décembre, un autre film financé par Prigozhin a été diffusé à la télévision russe, cette fois sur les mésaventures sanglantes de Wagner au Mozambique. Wagner maintient une présence discrète dans ce pays : après le retrait de ses combattants en 2020, ils ont laissé derrière eux une petite cellule de cyberguerre employée par le gouvernement mozambicain, a déclaré un responsable de la sécurité occidentale en Afrique, citant des rapports de renseignement européens.

M. Poutine a signalé ses ambitions pour la Russie en Afrique lors d’un sommet des dirigeants africains à Sotchi en 2019, lorsqu’il a décrit le continent comme un lieu d'”opportunités importantes” pour le Kremlin.

Cette expansion fait partie du désir plus large de M. Poutine de rétablir la Russie en tant que grande puissance, selon les analystes, l’opposant en partie à la Chine, à la Turquie, aux Émirats arabes unis et à d’autres pays qui ont lutté pour se positionner en Afrique alors que l’influence occidentale décline. .

Certains dirigeants africains sont attirés à Moscou par les armes : la Russie est devenue le plus grand fournisseur d’armes en Afrique. Mais M. Poutine puise également dans des courants historiques et politiques profonds.

De nombreux pays africains ont hésité à se joindre à la condamnation occidentale de l’assaut de la Russie contre l’Ukraine – certains en raison de sympathies persistantes pour la guerre froide, mais beaucoup d’autres par frustration face à ce qu’ils considèrent comme un mépris occidental pour l’Afrique.

En Afrique de l’Ouest, la Russie exploite une vague croissante de sentiments anti-français dans des pays comme le Mali, où l’arrivée d’agents de Wagner a entraîné le départ de soldats et de diplomates français cette année. Un coup d’État militaire au Burkina Faso a été salué par des manifestants brandissant des drapeaux russes. Et au Cameroun, les responsables ont signé un accord de défense avec la Russie en avril que certains considéraient comme un possible précurseur d’un déploiement de Wagner.

Un deuxième sommet Russie-Afrique est prévu en novembre. Cette fois, le lieu proposé est la ville natale de M. Poutine, Saint-Pétersbourg, qui se trouve également être la base d’opérations de M. Prigozhin.

Élian Peltier a contribué au reportage de Dakar, au Sénégal.