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Comment le Buffalo Blizzard est devenu si meurtrier

Le 19 décembre, alors que la semaine des vacances de Noël commençait, Buffalo semblait prêt pour une autre tempête. Les responsables se sont blottis avec les météorologues pendant qu’ils rassemblaient une petite armée d’intervenants d’urgence, ainsi que les charrues, les rétrocaveuses, les épandeurs de sel et les ambulances nécessaires pour faire face à l’assaut.

Le lendemain, des campagnes éclair dans les médias ont averti les conducteurs de rester en dehors des routes.

Mark Poloncarz, l’exécutif du comté d’Erie, a exprimé un optimisme prudent. “Je veux dire, deux pieds de neige sont attendus”, a-t-il déclaré. Lui et d’autres responsables pensaient qu’ils étaient prêts.

Ils avaient tord.

Ce qui pesait sur Buffalo était une combinaison rare et mortelle de vent et de neige.

Alors que Buffalo reçoit généralement une tempête qui déverse deux à trois pieds de neige tous les deux ans, et même des vents atteignant 60 à 70 miles par heure, “il est très inhabituel de les réunir tous les deux”, a déclaré Bob Hamilton, météorologue au Service météorologique national de Buffalo. Le matin du 23 décembre, a-t-il dit, les vents sont passés en quelques minutes de 10 milles à l’heure à 70.

La tempête a duré quatre jours, mais la grande majorité de la neige – environ 36 pouces sur le total de 51,9 pouces enregistrés dans la région de Buffalo – est tombée du vendredi au samedi matin. “Si vous teniez vos mains droites devant votre visage, vous ne pouviez pas voir votre main pendant probablement 30 à 36 heures”, a déclaré M. Hamilton.

Appeler la tempête un événement “une fois dans une génération” pourrait ne pas être assez fort, a-t-il déclaré. “Avec le recul, cela aurait pu être encore plus important que cela.”

Des vents de force ouragan et quatre pieds de neige aveuglante à effet de lac ont provoqué des conditions de voile blanc qui ont paralysé les efforts d’intervention d’urgence.

Les secouristes eux-mêmes se sont retrouvés bloqués dans des ambulances, des camions de police et d’autres véhicules d’urgence à travers la ville.

La gouverneure Kathy Hochul, originaire de Buffalo, l’appellerait le blizzard le plus long à avoir jamais frappé la ville, une “tempête épique, unique dans une vie”.

Le soir du 22 décembre, le comté d’Erie a émis un état d’urgence à compter du lendemain matin, ainsi qu’un avis aux voyageurs. Mais cela n’a pas répondu à ce que de nombreux travailleurs inquiets voulaient : une interdiction pure et simple de voyager afin qu’ils n’aient pas à se rendre au travail.

Quelques jours plus tard, alors que des camions chasse-neige et des chargeuses déneigeaient toujours les rues encombrées et qu’au moins 40 personnes étaient mortes, la région se retrouvait avec des questions frustrantes et troublantes :

Le comté avait-il attendu trop longtemps pour fermer les routes, laissant les habitants bloqués dans leur voiture ?

Les responsables de Buffalo ont-ils été trop lents pour faire dégager les routes locales, comme l’a dit l’exécutif du comté ?

Y avait-il plus que n’importe qui aurait pu faire?

Des bourrasques de neige ont commencé à bombarder la région le 23 décembre. Les magasins ont fermé et les autorités ont ordonné à toutes les voitures de quitter la route. Mais au moment où le comté a institué une interdiction de voyager, de nombreuses personnes étaient déjà sur les routes et l’ignoraient. D’autres ont dit qu’ils n’avaient pas d’autre choix que de prendre le risque de conduire.

Après avoir récupéré ses enfants chez la baby-sitter, Zila Santiago s’est retrouvé coincé avec sa famille pendant 11 heures dans leur minibus alors que la neige tombait. Il a diverti ses quatre jeunes enfants avec une vidéo “Frozen”, leur donnant du jus qu’il a trouvé dans le coffre et les aidant à uriner dans des bouteilles, jusqu’à ce qu’un chasse-neige qui passe les voit.

“J’avais peur”, a déclaré M. Santiago. “Ce n’est pas quelque chose que j’ai vécu ou vécu dans ma vie.”

Alors que la tempête s’intensifiait, les autorités ont mobilisé la police d’État, des pompiers supplémentaires et la garde nationale de l’État de New York. Ils avaient des motoneiges, des véhicules tout-terrain robustes et des camions remplis de repas d’urgence.

Mais les secouristes se retrouvaient bloqués par des rues enneigées, tout comme les automobilistes qu’ils tentaient de secourir.

La police a pu sauver environ 65 personnes, “et puis le temps est devenu trop mauvais”, a déclaré Joseph Gramaglia, le commissaire de police de Buffalo. Le système d’appel d’urgence de la ville n’a pas pu gérer l’afflux. Plus de 1 000 appels sans réponse s’accumuleraient dans les prochains jours.

L’une de ces personnes jamais secourues était Anndel Nicole Taylor, 22 ans, une infirmière auxiliaire qui s’est retrouvée coincée dans sa voiture vendredi soir. Elle a frénétiquement appelé le 911, mais aucune aide n’est venue. Cette nuit-là, elle a envoyé un texto à sa famille et leur a dit qu’elle avait peur. “C’était la dernière fois que nous lui parlions”, a déclaré sa sœur aînée, Shawnequa Renee Brown, 35 ans. Mme Taylor a ensuite été retrouvée morte.

La chute des arbres faisait tomber les lignes électriques et les sous-stations ont gelé, laissant des milliers de foyers sans électricité, un nombre qui atteindrait environ 30 000 d’ici le week-end.

Le froid mortel a commencé à faire plus de victimes, et il incombait parfois aux voisins de trouver et de soigner les corps.

Emmanuel Bobe, 29 ans, un mécanicien enneigé dans son magasin de Buffalo la veille de Noël, s’est finalement aventuré à l’extérieur à la recherche de fournitures mais a fait une sombre découverte : une femme qui vivait à proximité était morte de froid.

“On aurait dit qu’elle avait des blocs de glace sur les cils”, a déclaré M. Bobe.

Dans une maison voisine, Casey Maccarone, 26 ans, devenait frénétique. Sa mère était sortie de chez eux pendant un moment, il y a des heures.

Elle s’est tournée vers une page Facebook de sauvetage des citoyens nouvellement créée pour localiser et sauver les personnes disparues, car les appels au 911 restaient sans réponse et les conditions de voile blanc bloquaient les intervenants d’urgence.

Mme Maccarone a publié une description des vêtements de sa mère – une doudoune noire et un bluejean. « Ma mère est sortie et elle n’est pas revenue depuis deux heures. Quelqu’un l’a-t-il vue ?

Pendant ce temps, M. Bobe avait déplacé la femme morte – toujours dans son manteau bouffant et son jean – sous un auvent à proximité pour la protéger de la neige. Toujours secoué, il est entré et a vérifié la page Facebook pour voir le message de Mme Maccarone et s’est rendu compte qu’il avait trouvé sa mère, Monique Alexander, 52 ans.

“Voir la neige ne sera plus jamais pareil”, a déclaré Mme Maccarone plus tard.

« C’est de la torture », dit-elle. “Je souhaite juste qu’elle revienne.”

Samedi matin, des températures sous le point de congélation à Buffalo aveugle à la neige ont créé des conditions mortelles pour les personnes essayant de braver la tempête dans leurs voitures ou tentant le destin en rentrant chez eux à pied et en se retrouvant morts dans une congère.

Certains ont été forcés de sortir dans le froid par nécessité, tandis que d’autres qui s’y sont aventurés n’ont peut-être pas réalisé les conditions dangereuses, avec des résultats fatals.

Le jour de Noël, Abdul Sharifu, 26 ans, est sorti dans sa voiture pour manger pour lui et sa femme enceinte et s’est apparemment retrouvé coincé. Son corps a été retrouvé à proximité; ses amis pensent qu’il avait essayé de sortir et de marcher.

“C’est très difficile”, a déclaré Enock Rushikana, qui considérait M. Sharifu comme un neveu. “Nous ne comprenons toujours pas.”

Presque tous les camions de pompiers de la ville ont été bloqués samedi, a déclaré le gouverneur Hochul, dont les agences d’État envoyaient davantage de ressources, notamment des camions-citernes, des repas d’urgence et plus de 1 100 couvertures et oreillers. Un contingent de troupes de la Garde nationale de l’État a dû être secouru après s’être retrouvé coincé en route vers Buffalo.

Avec un manque de réponse aux appels d’urgence, de nombreux résidents de Buffalo se sont regroupés pour s’entraider, prêtant foi au surnom de «ville des bons voisins» de Buffalo.

Leon Horace Miller, 52 ans, de Buffalo, a transformé son entreprise d’aménagement paysager et de chasse-neige en opération de sauvetage.

Felicia Williamson, qui dirige une garderie, s’est jointe à un groupe de résidents en motoneige pour sauver les personnes vivant dans des maisons dangereuses et non chauffées.

Des étrangers ont ouvert leurs maisons. Des restaurants, des salons de coiffure et des chaînes de magasins ont accueilli des voisins bloqués.

Un motoneigiste, William Kless, a déclaré avoir sauvé des dizaines de personnes, dont un patient dialysé souffrant, coincé dans sa voiture.

La veille de Noël, un homme handicapé intellectuel qui a travaillé pendant 40 ans au cinéma North Park s’est perdu dans la tempête et a été retrouvé en pleurs et désorienté par Sha’Kyra Aughtry, qui l’a aidé à le transporter chez elle. Elle a coupé ses chaussettes et soigné ses engelures. Un jour plus tard, les sauveteurs répondant à ses messages désespérés sur Facebook ont ​​tracé un chemin et ont emmené l’homme, Joe White, à l’hôpital.

La maison d’Alexandre et d’Andrea Campagna est devenue un havre de paix pour un groupe de neuf touristes coréens qui voyageaient de Washington, DC, à Niagara Falls. Après que leur camionnette se soit échouée, ils ont passé la veille de Noël avec les Campagnas, préparant un festin de plats coréens.

Ensuite, il y a eu deux douzaines d’automobilistes bloqués qui se sont réfugiés dans un magasin Target pendant le week-end de Noël, ainsi qu’un groupe d’employés de Target coincés au travail. L’Alabama Hotel à Basom, à proximité, qui malgré son nom est un restaurant et non un hôtel, a accueilli 115 automobilistes de passage et quatre chiens. Certaines personnes ont dormi sur le bar du restaurant.

“Nous avons pris une décision instantanée que nous allions devenir un refuge”, a déclaré Joe Bradt, le directeur.

La brigade de motoneiges bénévoles de Mme Williamson passera plus tard à la livraison de nourriture.

“Tous les magasins locaux et les dépanneurs ont été pillés, donc même si les gens pouvaient marcher jusqu’au magasin pour acheter quelque chose, les magasins étaient vides”, a-t-elle déclaré. Il n’y a qu’une seule épicerie dans l’East Side – le marché Tops où un raciste a tiré et tué 10 Noirs en mars – et elle était fermée.

Le matin de Noël, la neige a diminué, laissant la dévastation.

Le nombre de morts, qui avait été de 17, augmentait rapidement alors que de plus en plus de corps gelés étaient découverts dans des voitures abandonnées, des congères et des maisons sombres. Des milliers de maisons n’avaient toujours pas d’électricité. Dans de nombreuses maisons où des êtres chers ont été perdus, des cadeaux sont restés sous les arbres de Noël, non ouverts.

“C’était juste une journée de pleurs”, a déclaré Mme Brown, qui a perdu sa sœur, l’aide-soignante, Mme Taylor.

Lors d’une conférence de presse matinale, M. Poloncarz a noté qu’une équipe spécialisée avait effectué plus de 50 sauvetages pendant la nuit, dont beaucoup étaient des sauvetages d’autres secouristes. “Lorsque les sauveteurs doivent être secourus, je ne sais pas ce que nous aurions pu faire d’autre”, a-t-il déclaré.

Pourtant, de nombreux intervenants ont réussi à passer. Dimanche soir, des responsables de l’État ont déclaré que leurs secouristes avaient participé à près de 500 sauvetages et avaient aidé à accoucher d’un bébé.

Mercredi, alors que le nombre de morts s’élevait à 40 et que les températures se réchauffaient, les travailleurs ont continué à déneiger les rues de Buffalo et les troupes de la Garde nationale de l’État à Humvees se sont déployées pour vérifier les maisons en panne d’électricité.

Mais une tempête politique se préparait. M. Poloncarz a critiqué Byron Brown, le maire de Buffalo, pour ses efforts pour nettoyer les rues de la ville, le qualifiant d'”embarrassant”.

En réponse, M. Brown a suggéré que M. Poloncarz luttait contre le stress de la crise, ajoutant: “Certains continuent d’essayer d’aider les habitants de notre communauté, et certains s’effondrent et se déchaînent.”

Jeudi, M. Poloncarz s’est excusé “d’avoir laissé mes émotions prendre le dessus sur moi”.

Mais les deux responsables ont fait l’objet de critiques cinglantes de la part d’habitants en colère : M. Brown de ceux qui sont frustrés par le rythme de la réponse à la tempête, et M. Poloncarz de personnes catégoriques sur le fait qu’il aurait dû interdire les automobilistes sur les routes du comté plus tôt qu’il ne l’a fait.

M. Poloncarz a reconnu la controverse sur Twitterécrivant: “Comme je l’ai dit plus tôt dans la journée en réponse à la question de savoir si l’interdiction de conduire aurait dû être instituée plus tôt, je ne sais pas si cela aurait changé quoi que ce soit, mais c’était ma décision et j’en porte l’entière responsabilité.”

Lorsqu’un journaliste a demandé à M. Brown s’il pensait qu’il devait démissionner en raison de la frustration du public et des pertes de vies humaines causées par la tempête, il s’est lui aussi défendu.

“Je ne pense pas que je devrais démissionner”, a-t-il déclaré. “Encore une fois, il s’agissait de conditions de blizzard historiques.”

Alain Delaquérière contribué à la recherche. Michael D. Regan et Campbell Robertson reportage contribué.

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