Comment l’attaquant a trouvé son appartenance à la Bundesliga

Lorsque le fils de Taiwo Awoniyi, Emmanuel, sera assez vieux, il entendra l’histoire du voyage de son père à l’Union Berlin. Alors qu’Emmanuel grandira sans rien manquer, Taiwo veut lui raconter les histoires de son enfance : comment il se passait de nourriture pour jouer au football, et comment il partait à la recherche de chaussures jetées pour rafistoler ses chaussures de football bien-aimées. .

Ce voyage a conduit à la Bundesliga, où Awoniyi est devenu une star. Après être passé de la signature à Liverpool à un voyage nomade de six ans en prêt, et maintenant à son domicile à Berlin, où il a marqué sept buts en 11 matches de championnat cette saison, il y a un thème central et fondamental : l’importance de l’appartenance.

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« Je pense que se sentir apprécié est la chose la plus importante : vous vous sentez bien, vous ne vous sentez pas loin de chez vous et vous vous sentez le bienvenu », a déclaré Awoniyi à ESPN. « C’est la clé. C’est ce qui m’aide à continuer. »

Agé de 24 ans, il a finalement trouvé cette place à la fois en tant qu’international nigérian et avec un club qui dépasse leur poids.


Il y a toutes sortes de travaux de construction et de préparatifs en cours derrière la tête d’Awoniyi au Stadion An der Alten Forsterei de l’Union Berlin pendant que nous parlons. Awoniyi explique ce que c’est que de jouer devant le fervent soutien de l’Union Berlin. Il adore ça, mais lorsqu’il a rejoint le club en prêt la saison dernière, le football était silencieux. Il se souvient de ces jours de confinement devant les tribunes vides mais en entendant le soutien à l’extérieur.

« Ils regardaient le match sur leurs téléphones ou leurs applications, et vous entendiez ces acclamations monter au fur et à mesure que nous marquions », a déclaré Awoniyi. « C’était brillant. » L’Union Berlin est un club construit sur ses liens avec la famille et les fans, littéralement – le stade a été rénové par leurs propres supporters. Ils sont maintenant de retour dans ces tribunes rouges. « Ils sont si heureux, de retour à leur place, et j’apprécie tellement cela », dit-il.

Awoniyi adore être ici et se sentir installé, avec sa femme Taiye et Emmanuel, 1 an, s’est traduit par une forme remarquable. Il est le cinquième meilleur buteur de Bundesliga, derrière Robert Lewandowski, Erling Haaland, Anthony Modeste et Patrik Schick. Malgré l’héroïsme d’Awoniyi, il hésite à accepter tout éloge. « Nous nous battons les uns pour les autres », dit-il. « C’est un sport d’équipe. Chaque attaquant aime marquer, vous voulez marquer pour aider votre équipe. Lorsque nous travaillons ensemble en équipe, combattons ensemble – c’est le succès. C’est de là que je tire mon pouvoir et ma force, et à la fin de la journée, puis les buts arrivent. »

Awoniyi est l’un des six frères et sœurs : deux frères aînés (Adebisi et Victor), deux sœurs aînées (Adeola et Oluwafunke) et une sœur jumelle, Kehinde. Il a grandi en jouant au football dans les rues d’Illorin, Kwara, une ville à 300 kilomètres de la capitale nigériane, Lagos. Son père voulait qu’Awoniyi devienne médecin et suive les traces de ses deux sœurs aînées : Adeola est sage-femme et Oluwafunke pharmacienne. Mais comme Awoniyi équilibrait études et football – il n’était autorisé à voyager qu’à des matchs à l’extérieur ou à assister à des camps pendant les vacances scolaires – son père, Solomon, avait besoin d’être convaincu des capacités de son fils.

Alors que Taiwo se faufilait pour jouer au football, ses frères et sœurs l’ont couvert. Awoniyi se souvient de ces soirées où son père le trouvait et se tenait dans la rue à le regarder jouer. Awoniyi se souvient des voisins disant à son père de lui donner de l’espace pour développer son talent rare. C’est vers 9 ou 10 ans, dit Awoniyi, que son père a commencé à accepter que son fils avait le potentiel pour réussir.

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Awoniyi se souvient de la première paire de chaussures de football que ses parents ont économisée pour acheter ; son père est policier à la retraite, tandis que sa mère est commerçante. Il les a portés jusqu’à ce qu’ils soient ruinés, mais plutôt que d’en demander une autre paire, il a appris tout seul à coudre. Il avait l’habitude d’aller chercher de vieilles chaussures abandonnées, de les couper pour reconstituer ses vieilles bottes cabossées.

« C’est quelque chose pour lequel je suis vraiment bon. Mes parents n’avaient guère d’argent pour acheter de nouvelles chaussures », dit-il. « Parfois, mon père ou ma mère essayait de m’en acheter, mais je savais qu’une fois qu’ils étaient gâtés, il serait difficile d’en obtenir un autre immédiatement. Alors, je devais juste patcher, patcher, pièce tout ensemble.

« C’est quelque chose que tout le monde [in my club and community] savait. Parfois, les joueurs me donnaient des chaussures à réparer. Ensuite, j’ai rassemblé l’argent pour en acheter de nouveaux. À un moment donné, mon père touchait son salaire, ou ma mère aurait gagné de l’argent sur le marché, et je le rejoindrais avec ce que j’avais pour pouvoir acheter des bottes. »

Awoniyi avait l’habitude de se faufiler à l’arrière des bars près de chez lui pour regarder Thierry Henry et Didier Drogba, s’imprégner de tout ce qu’ils faisaient puis les imiter. Il a commencé à jouer de manière plus compétitive pour sa région, Kwara, puis la Unicorn Football Academy à Lagos – une académie dans laquelle Awoniyi a investi pour aider à nourrir la prochaine génération de Super Eagles. Il y a appris les nuances du jeu sous la direction de l’entraîneur Abdulrasak Olojo, un homme qu’Awoniyi considère comme son deuxième père.

Après avoir impressionné lors de tournois régionaux et s’être fait remarquer par l’Imperial Soccer Academy (maintenant Imperial Football Club, ou IFC), guidé par l’ancien milieu de terrain des Wolves Seyi Olofinjana. Le père d’Awoniyi l’autorisait à voyager tant que ses notes ne baissaient pas.

« C’est pourquoi je considère mon père comme l’un de mes plus grands héros, car il m’a donné la chance et l’opportunité de faire ce que je voulais, même s’il payait mes frais de scolarité », explique Awoniyi. « À un moment donné, alors qu’il me voyait m’améliorer et jouer, ce n’était pas trop difficile pour lui d’accepter cela comme une carrière. »

Sa forme à l’IFC lui a permis de gagner une reconnaissance internationale avec les équipes nigérianes d’âge, et il était l’une des stars de l’équipe qui a remporté la Coupe du monde U-17 2013, aux côtés de Kelechi Iheanacho. En 2015, il a disputé la Coupe du monde des moins de 20 ans en Nouvelle-Zélande et a été remarqué par Liverpool, qui a payé environ 400 000 £ pour le recruter de l’IFC. Il a été prêté au FSV Frankfurt et a passé les six saisons suivantes dans divers clubs alors qu’il s’efforçait d’obtenir un permis de travail qui lui permettrait de jouer en Angleterre.

Awoniyi est allé de Francfort à NEC aux Pays-Bas, à Mouscron et à Gand en Belgique, puis en Allemagne à l’ancienne équipe de Jurgen Klopp, Mainz 05. Il a connu une saison 2019-2020 mitigée à Mayence, mais a prospéré pour l’Union Berlin en 2020-21.

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L’été dernier a été un carrefour pour Awoniyi. Avec un autre prêt possible et peu susceptible d’obtenir beaucoup de temps de jeu à Liverpool, il avait des offres sur la table de clubs de Premier League et de l’étranger, mais a opté pour un transfert permanent vers l’Union Berlin.

« Je sentais que c’était un endroit où j’étais déjà allé – je sais à quel point ils m’aiment, s’occupent de moi, même quand je n’étais pas leur joueur. J’ai vu cela comme ma meilleure chance, à ce stade et à cet âge de mon carrière. » Il a terminé son transfert de 5,5 millions de livres sterling le 20 juillet, n’ayant jamais joué de match de compétition pour Liverpool en raison de la situation du permis de travail.

« C’était toujours l’une des plus grandes choses de ma vie, signer pour ce club », dit-il. Awoniyi parle avec émotion des contacts fréquents qu’il a eus avec l’actuel directeur sportif adjoint Julian Ward, et de la façon dont le responsable du fitness Andreas Kornmayer l’a tenu au courant des conseils et des programmes d’entraînement. Il faisait partie de la configuration lors de leur voyage de pré-saison en Autriche l’été dernier, Sadio Mane le prenant sous son aile.

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« Sadio me disait toujours des choses sur la vie. Auparavant, je le regardais toujours de loin, mais à mesure que je me rapprochais, tout ce qu’ils disent à son sujet est vrai », dit Awoniyi. « C’est la même chose avec Mohamed Salah et Naby Keita. Ils sont tellement terre-à-terre, ils rient et se détendent avec vous. Cela vous dit, quelles que soient leurs réalisations, vous devez simplement rester humble, rester sur vos pieds et sur vos pieds.

« Il en va de même pour Jordan Henderson, James Milner et d’autres. Ils ont remporté tellement de trophées, mais tellement terre-à-terre. Quand c’est l’heure du travail, c’est l’heure du travail; quand c’est l’heure du jeu, c’est l’heure du jeu. »

La dernière conversation d’Awoniyi avec Klopp a eu lieu à la veille de son passage à Union. L’attaquant était assis à l’une des tables pendant leur camp d’entraînement en Autriche, et Klopp est venu vers lui pour lui dire au revoir. « Il m’a dit, c’est une bonne étape pour moi. Le plus important est une fois que vous réalisez qu’un club vous veut en tant que joueur et en tant qu’homme, c’est une bonne chose », a déclaré Awoniyi. « C’est une déclaration dont j’ai appris. La chose la plus importante est que vous soyez le bienvenu où que vous alliez. »


Le père d’Awoniyi n’a pas encore vu son fils jouer au football professionnel en direct. Sa femme et son fils profitent de l’expérience du match de l’Union Berlin, tandis que ses parents essaient de regarder depuis le Nigéria. Alors qu’ils faisaient de leur mieux pour se tenir au courant de sa situation en Europe, ils se posaient toujours une question commune : quand allait-il jouer pour l’équipe nationale ?

« C’est difficile à expliquer. Parfois, tous les joueurs professionnels nigérians ne peuvent pas faire partie de l’équipe », a déclaré Awoniyi. « Quand j’ai finalement reçu l’appel en octobre, [my father] dit que tout le monde l’avait appelé. Et puis il m’a demandé s’il pouvait venir me voir à Lagos. J’ai dit qu’il valait peut-être mieux qu’ils restent à la maison avec ma sœur jumelle…

Le 7 octobre, Awoniyi a réalisé son rêve de jouer pour l’équipe nationale, remplaçant Iheanacho de Leicester lors de sa défaite 1-0 contre la République centrafricaine. Le maillot vert n°13 de ses débuts est de retour à Berlin, attendant d’être encadré.

« Pour être honnête… je ne peux pas le décrire », dit Awoniyi. « C’était mon objectif, et j’étais tellement reconnaissant envers Dieu – quand je me réveille, ma première motivation pour la journée est de remercier Dieu. Une fois que j’ai fait cela, je regarde comment le voyage a commencé et je me rends compte que je Ce n’est pas une question d’argent ou de chemin parcouru, mais il y a des étapes que vous franchissez dans la vie, et à la minute où vous reculez, il y aura des gens qui seront touchés. faut juste continuer à grimper. »

Samedi, l’Union accueillera ses rivaux Hertha Berlin, qui ne vivent plus dans leur ombre, mais se situent plutôt plus haut dans la ligue. Ils entreront dans le match en tant que favoris, mais ils seront à l’aise de définir leurs propres attentes et de rester fidèles aux méthodes qui sous-tendent leur progression constante.

« Aujourd’hui, les gens savent que le football est une affaire, mais avec Union, c’est un sentiment étrange – il y a quelque chose que j’aime là-bas », a déclaré Awoniyi. « Nous devrions regarder le football du point de vue des fans et des gens; c’est un collectif, la façon dont ce club est structuré. Si un club réussit, alors tout le monde devrait en être fier et l’apprécier. S’ils réussissent dans leur propre structure… peut-être que les grands clubs peuvent attacher ce que l’Union Berlin fait à leur structure et la vie peut être meilleure pour eux… c’est mon propre sentiment. »

Tout cela fait partie de l’histoire qu’il racontera un jour à Emmanuel, avec encore de nombreux chapitres à écrire.

« Je savais à quel point c’était difficile pour mes parents en grandissant, et je dois juste continuer pour lui, ma femme et ma famille », dit Awoniyi. « À un moment de sa vie, quand il grandira, il voudra savoir comment tout a commencé. Je lui dirai que parfois, tout n’est pas facile, et même quand c’est facile, il faut quand même travailler . Vous devez toujours travailler chaque jour pour être le meilleur pour vous-même et pour votre famille. C’est comme ça pour moi. « 

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