Comment l’artiste troublé Louis Wain a accidentellement inventé le chat de compagnie – avant de sombrer dans la dette et l’illusion

IL ne le sait pas – ou s’en soucie – mais ce moggie allongé sur le rebord de la fenêtre en profitant du soleil n’aurait peut-être pas été là sans l’aide d’un illustrateur victorien.

Il y a aujourd’hui 12 millions de chats domestiques en Grande-Bretagne, mais avant que les dessins de Louis Wain ne leur donnent des caractéristiques humaines ludiques, la nation ne leur donnerait pas de place dans une maison.

Comment l’artiste troublé Louis Wain, joué par Benedict Cumberbatch dans le nouveau film The Electrical Life Of Louis Wain, a accidentellement inventé le chat de compagnie
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Les peintures de Wain ont changé notre perception des chats pour toujours, les transformant après avoir décrit son propre animal de compagnie bien-aimé comme «un dieu domestique»
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Dans le nouveau film La vie électrique de Louis Wain, Benedict Cumberbatch joue le personnage principal, l’artiste talentueux mais jusqu’à récemment presque oublié qui a donné vie aux animaux et a planté dans l’esprit du public l’idée de posséder un chat domestique.

L’acteur de la liste A a déclaré à propos de son travail avec les félins à l’écran : « Vous pouvez tomber amoureux d’eux et les traiter comme un petit bébé. J’adore les chats, en fait. Je pense qu’ils sont extraordinaires.

Les peintures de Wain ont changé notre perception des chats pour toujours, les transformant après avoir décrit son propre animal de compagnie bien-aimé comme « un dieu domestique ».

Mettant également en vedette Claire Foy dans le rôle de sa femme, Emily Richardson et Nick Cave dans le rôle de l’auteur HG Wells, le film raconte l’histoire vraie et souvent tragique de la vie de Wain.

De la fin de l’époque victorienne à l’époque édouardienne et jusqu’aux années 1930, le film – narré par Olivia Colman – couvre son énorme succès, son deuil, sa célébrité et sa descente dans la maladie mentale et la pauvreté.

Benedict a déclaré à propos des peintures de son personnage : « Beaucoup de spectateurs auront l’impression, comme moi, d’avoir déjà vu ses images, mais ils ne peuvent pas vous dire où ni qui les a attirés. »


Bien avant Garfield, Felix ou The Cat In The Hat, ce sont les portraits de chats aux couleurs vives et aux grands yeux de Wain qui ont captivé l’imagination.

Ses dessins, représentant des félins adorables s’amusant à faire des activités humaines telles que jouer au cricket ou prendre le thé, ont été un succès retentissant au tournant du siècle.

Le public édouardien les a engloutis et a soudainement commencé à considérer les chats comme des animaux mignons qu’ils pouvaient garder et aimer.

Les chats à l’époque victorienne et au début de l’époque édouardienne étaient appréciés uniquement pour se débarrasser des rats et des souris. Ils vivaient dehors, sauvages, et leur rôle ne justifiait certainement jamais des coups indulgents, des siestes au coin du feu ou des soucoupes de lait.

En fait, les dorloter aurait été considéré comme tout à fait étrange. Mais avant-gardiste, Wain pensait que garder un chaton comme ami était bon pour la santé de son propriétaire.

L’artiste a déclaré vouloir « effacer, une fois pour toutes, le mépris dans lequel le chat a été tenu dans ce pays ».

Peintre de talent

Et c’est ce qu’il a fait. Lentement, les édouardiens, charmés par ses croquis amusants de chatons espiègles et de toms et de tigrés attachants, ont commencé à les reconsidérer comme des animaux apprivoisés parfaits.

C’était le début d’un voyage qui allait finalement les propulser pour devenir l’un des compagnons les plus populaires et les plus aimés du Royaume-Uni.

Né en 1860, Wain – un fils unique avec cinq frères et sœurs – a toujours été un peintre talentueux et un fan de chats.

Après la mort de son père en 1860, c’est son mariage avec la gouvernante de la famille, Emily Richardson, qui a vraiment mis son amour pour les animaux au centre de la scène.

La mère et les sœurs de Wain avaient désapprouvé leurs noces et refusé d’assister au mariage.

Mais Benoît a dit de l’union : « Il a trouvé quelqu’un qui l’a compris, qui l’a validé et encouragé et dont l’amour l’a soutenu.

« Il perdait la tête dans un monde qui ne comprenait pas »

« Nous voulons tous être aimés et compris de cette façon. »
Wain était déjà un artiste talentueux et très apprécié, dont les gravures étaient utilisées dans les journaux avant de pouvoir reproduire des photographies.

En 1883, Wain, 23 ans, et sa nouvelle épouse Emily ont accueilli Peter, un chaton noir et blanc errant qu’ils ont trouvé en train de miauler devant leur maison.

Puis tragiquement, quelques mois seulement après le mariage du jeune couple, Emily a découvert qu’elle avait un cancer du sein. C’est le petit Pierre qui les a maintenus.

Le couple a adoré leur animal de compagnie et l’a entraîné à porter des lunettes, à faire le mort et à tenir une carte postale dans ses pattes. Wain a commencé à dessiner leur chat, pour lequel il a d’abord utilisé son expression « le dieu de la maison ».

À partir de ces griffonnages, l’écrivain HG Wells a déclaré : « Il s’était approprié le chat. Il a inventé un style de chat, une société de chats, tout un monde de chats. Les chats anglais qui ne ressemblent pas et ne vivent pas comme les chats Louis Wain ont honte d’eux-mêmes.

Dans l’univers félin du dessin animé de Wain, les félins étaient représentés vivant en société et faisant exactement ce que les humains faisaient.
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Oeuvre de Louis Wain
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Dans le dessin animé de Wain, l’univers des chats, les félins étaient représentés vivant en société et faisant exactement ce que les humains faisaient.

Ils avaient des personnalités, portaient la mode de l’époque, allaient danser, faisaient du vélo et nageaient dans la mer.

Ceux-ci ont été principalement créés alors que Wain était assis dans des lieux publics et dessinait furtivement les gens autour de lui,

Très souvent, les dessins étaient là pour se moquer de la façon dont les gens se comportaient. Il a également fait quelques caricatures satiriques politiques – Winston Churchill en chat, par exemple – mais tout était très doux.

Défendu par Emily, le grand succès de Wain a eu lieu en 1886 lorsque « A Kittens’ Christmas Party », une grande partie de 150 de ses chats humanoïdes et qui a pris 11 jours à créer, est apparue dans une publication londonienne bien connue.

Ce fut un succès instantané auprès des lecteurs et la renommée et la réputation de Wain grandirent rapidement, le public réclamant plus de ses images pleines d’esprit.

Les chats de Wain allaient danser, portaient des vêtements, faisaient du vélo

Tragiquement, quelques jours plus tard, Emily est décédée, laissant Wain veuf à seulement 26 ans, mais il a continué à utiliser leur chat adoré Peter comme muse.

De 1880 jusqu’au déclenchement de la Première Guerre mondiale, les « chats Louis Wain » sont apparus partout — sur des estampes, dans des livres et des magazines, ainsi que sur des boîtes de conserve et des cartes postales.

Il est devenu président du National Cat Club et a utilisé sa plate-forme pour défendre leur bien-être alors que les familles commençaient à les adopter comme animaux de compagnie. Il a également édité la revue Our Cats.

Produisant jusqu’à 600 estampes et son best-seller Louis Wain’s Annuals – « une publication pleine de ses dessins, poèmes et histoires de chats » – sa carrière était désormais celle des moustaches du chat.

Pourtant, derrière le pinceau, l’artiste luttait avec sa propre vie et il avait commencé à perdre son emprise sur son empire et ses facultés.

Nick Cave comme auteur HG Wells dans le film
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En tant que principal soutien de famille depuis la mort de son père, parti pour subvenir aux besoins de sa mère et de ses frères et sœurs, Wain a trouvé la gloire mais pas la fortune grâce à son travail.

Manquant de sens des affaires, il n’a pas protégé ses images par les droits d’auteur, ce qui signifie que n’importe qui pouvait les reproduire et l’a fait sans lui payer de redevances.

Au lieu de richesses, Wain s’est retrouvé embourbé dans les dettes. La mort de son chat adoré Peter à l’âge de 15 ans en 1898 provoqua un nouveau déclin.

Longtemps considéré comme l’un des excentriques de la vie, Wain souffrait d’illusions et de théories obsessionnelles, notamment des croyances selon lesquelles la fourrure de chat générait de l’électricité et que les animaux faisaient habituellement face au nord en raison des forces magnétiques.

Benedict a déclaré: «Il a ressenti cette chose toute sa vie à propos de l’électricité. La vraie électricité, c’est l’amour. C’est le flux, c’est le cours qui traverse toute sa vie.

Après la Première Guerre mondiale, Wain a commencé à montrer des signes de troubles mentaux graves et, en juin 1924 et sans le sou, il a été déclaré fou et interné dans le service des pauvres d’un hôpital psychiatrique de Surrey.

Images de chats ‘Psychédéliques’

Benoît a ajouté: « Louis perdait la tête dans un monde qui ne le comprenait pas, sans autre soutien qu’un asile de pauvres pour être enfermé. »

Il a été découvert par un journaliste un an plus tard et les admirateurs de son travail ont été choqués de découvrir le sort du célèbre artiste félin.

Avec l’argent collecté grâce à une première version d’une campagne de financement participatif, il a ensuite été transféré au chic Bethlem Hospital, dans le Kent.

Les donateurs comprenaient des acteurs et des auteurs de premier plan de l’époque, ainsi que le Premier ministre Ramsay MacDonald. Wain est resté dans des hôpitaux sécurisés, barbouillant ses œuvres ultérieures saluées par la critique d’images de chat «psychédéliques», jusqu’à sa mort en juillet 1939.

Pourtant, comme le souligne l’actrice Claire : « La lutte de Wain contre la santé mentale prend le dessus sur sa vie mais ne le définit pas en tant que personne. »

  • La vie électrique de Louis Wain (PG) sort en salles le 1er janvier.
Benedict Cumberbatch dans le nouveau film
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