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Kathleen Quinton, une infirmière, regardait l'émission de cuisine chinoise Flavorful Origins – son émission préférée sur la chaîne de streaming Netflix – avec son mari Francis lorsque l'officier chargé de l'application des licences de télévision a frappé à leur porte d'entrée en avril de cette année.

L'inconnu à l'allure officielle a demandé si le couple avait une licence de télévision, à laquelle Kathleen a d'abord dit: «Oui».

Puis elle a fondu en larmes. La vérité est que le prélèvement automatique a rebondi en raison d'un manque de fonds sur le compte Quinton.

Comment la poursuite incessante de la BBC de ses milliards de droits de licence conduit maintenant à 1 sur 10 des audiences de magistrat

Les affaires relatives aux droits de licence de télévision représentent environ une audience sur dix des magistrats en Angleterre et au Pays de Galles. Étant donné que bon nombre des plus de 75 ans doivent désormais payer les droits de licence à partir de juin 2020, il semble que de nombreuses personnes âgées vulnérables seront soudainement obligées de payer

Elle n'en avait pas parlé à Francis ou à leur fille de 16 ans et à leur fils de 12 ans, car elle voulait leur épargner les nuits blanches qu'elle avait subies à cause de la facture en souffrance.

Plus tôt cette semaine, au Guildford Magistrates 'Court de Surrey, Kathleen a été condamnée à une amende de 205 £ pour ne pas avoir de licence de télévision.

(Bien qu'elle regarde souvent Netflix, qui ne nécessite pas de licence de télévision, elle regarde parfois des programmes de la BBC, pour lesquels elle en a besoin.) Kathleen ne s'est pas présentée au tribunal parce qu'elle ne pouvait pas se permettre de prendre une journée de congé au cabinet d'un médecin ou payer le prix du voyage de 51 miles depuis son domicile à Tunbridge Wells, Kent.

Maintenant, la famille Quinton fait face à un Noël cauchemardesque, se demandant comment lever des fonds pour couvrir la pénalité. Car si Kathleen, 39 ans, ne paie pas, elle pourrait être renvoyée devant des magistrats pour non-paiement d'une amende qui, si elle n'est pas rémunérée, risque une peine de prison.

Elle n'est pas seule. Étonnamment, beaucoup de gens se sont retrouvés derrière les barreaux pour ne pas avoir de licence de télévision, qui coûte désormais 154,50 £ par an. (Une licence est requise pour toute personne regardant des émissions en direct ou des services de rattrapage BBC, tels que iPlayer.)

L'année dernière, cinq personnes ont été emprisonnées pour n'avoir pas payé leur amende de licence de télévision, et en 2017, 19 ont été emprisonnées, ce qui représente 0,1% des délinquants, qui ont passé moins de quatre jours en prison.

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Kathleen Quinton (à gauche) a été condamnée à une amende de 205 £ plus tôt cette semaine pour ne pas avoir de licence de télévision. Emily Reid (à droite), 19 ans, a parcouru plus de 200 miles à Stratford Magistrates Court mardi, seulement pour que l'affaire soit soudainement retirée

Le problème est revenu dans les médias cette semaine, les militants applaudissant l'appel de Boris Johnson à dépénaliser le non-paiement des droits de licence, affirmant qu'il affecte de manière disproportionnée les femmes et les plus pauvres de la société.

Étant donné que bon nombre des plus de 75 ans doivent désormais payer les frais de licence à partir de juin 2020, il semble que de nombreuses personnes âgées vulnérables seront soudainement obligées de payer. S'ils oublient de le faire ou ne sont pas au courant du changement de règle, ils risquent des poursuites, des amendes et même la prison s'ils ne paient pas l'amende.

La BBC a accepté de financer des licences pour les plus de 75 ans en 2015 – en échange du gouvernement obligeant les personnes qui ont regardé les programmes de rattrapage de la Société sur iPlayer à tousser pour une licence. (Auparavant, seuls ceux qui regardaient la télévision en direct devaient détenir une licence.)

Pourtant, plus tard, dans ce que certains ont dit être une tentative de se soustraire à l'accord, la BBC a chargé une société de conseil d'examiner d'autres options. Effectivement, cette entreprise a constaté qu '«il y a lieu de réformer la concession actuelle des plus de 75 ans».

Il est apparu plus tard que certains plus de 75 ans (par exemple, ceux qui recevaient un crédit de pension et d'autres avantages) n'auraient pas à payer après tout, mais des milliers de personnes devront faire face à la facture supplémentaire.

La BBC lève près de 4 milliards de livres sterling des droits de licence, dont une grande partie est utilisée pour payer les énormes salaires de ses stars et de son armée de managers.

Bien sûr, la Société est appréciée par des millions de personnes, et bon nombre des programmes acclamés par la critique qu’elle produit, notamment Seven Worlds, One Planet et His Dark Materials de Sir David Attenborough, font des millions quand ils sont syndiqués dans le monde entier.

Mais l'agression croissante de la BBC pour lever cet argent a été compensée par l'indignation croissante du public face aux tactiques qu'elle utilise pour le faire.

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Se sentir menacé: une sélection de lettres envoyées par la TV Licensing Authority

L’Association des magistrats réclame depuis 20 ans la dépénalisation du non-paiement des licences. Les affaires représentent environ une audience sur dix en Angleterre et au Pays de Galles.

Il a été suggéré que le nouveau gouvernement conservateur pourrait chercher à abaisser le «crime» de non-paiement au statut de dette civile, telle qu’une facture d’électricité impayée, devant être traitée par les tribunaux civils.

Les chiffres les plus récents montrent que 184 595 personnes ont été accusées de non-paiement de la redevance en 2016. Environ 140 000 personnes ont été condamnées à une amende et 90 ont été emprisonnées. Incroyablement, selon les militants, des centaines de ces poursuites ont été engagées contre des enfants, certains dès l'âge de dix ans.

Ceux qui tombent sous le coup de ce corps agressif peuvent se retrouver pris au piège dans un système byzantin et parfois capricieux sans se soucier de la réalité de la vie des gens – ou de la sympathie pour ceux qui ont fait une véritable erreur.

Le Mail a enquêté sur le comportement draconien de la TV Licensing Authority, l'organisme mandaté par la BBC pour faire appliquer son système de licences.

Ce que nous avons découvert était pour le moins alarmant. Cette organisation envoie des «agents chargés de l’application» de la société d’externalisation Capita – qui reçoit près de 60 millions de livres sterling par an d’argent des contribuables – aux portes de personnes telles que Kathleen et, dans de nombreux cas, peut causer de la détresse.

De plus, les agents de l’application reçoivent des primes pour chaque contrevenant qu’ils doivent payer sur place pour une licence de télévision et emportent souvent avec eux des machines pour collecter l’argent sur les cartes de crédit ou de débit.

Le Mail a assisté à des affaires judiciaires concernant les licences de télévision à travers le pays cette semaine et a constaté que certaines personnes encouraient de lourdes amendes pour non-paiement, même si elles insistaient sur le fait qu'elles ne regardaient pas la télévision ou que les «responsables de l'application des lois» avaient fait une erreur.

L'une de ces personnes était Emily Reid, 19 ans, qui a dû parcourir plus de 200 miles de son domicile à Kirkby, Liverpool, à Stratford Magistrates 'Court dans l'Est de Londres. Plus tôt cette année, elle avait rendu visite à son père, chauffeur de taxi, de Ruislip, dans l'ouest de Londres, alors qu'il était à l'hôpital.

Un agent d'application de la loi a appelé à la maison et a demandé à Emily pourquoi aucune licence de télévision actuelle n'était enregistrée à l'adresse. Emily, troublée par les demandes de l’agent, n’a pas expliqué qu’elle ne résidait pas à l’adresse et, par conséquent, le permis n’était pas de sa responsabilité.

Son père était en retard avec les papiers de licence de télévision, car il avait été hospitalisé pour une maladie rénale, mais il a depuis payé en totalité.

Emily, qui espère rejoindre la police, a rappelé cette semaine que l’officier «intimidant» était même entré dans la maison de son père pour vérifier qu’il y avait une télévision. L'accusation s'est poursuivie, l'affaire a été entendue à Merseyside, où elle est étudiante, avant d'être transférée à Londres.

Pourtant, lorsqu'elle s'est présentée au tribunal de Londres mardi, après avoir payé 50 £ pour un billet de train pour y arriver, l'affaire a été soudainement retirée.

Pour toute personne raisonnable, cette poursuite juridique agressive d'un adolescent irréprochable est honteuse.

Emily a ensuite déclaré: «J'ai pleuré lors de mon premier procès. Si quelque chose s'était heurté à moi, cela aurait pu mettre un frein à mon ambition de devenir policier. Avoir un casier judiciaire, même si je n'avais rien fait de mal, aurait ruiné ma future carrière. Je suis venu tout le long ici pour qu’ils l’abandonnent. »

Joanna Ferreira, 27 ans, a également été transportée loin de chez elle devant le même tribunal d'East London cette semaine. L'agent administratif a déclaré que l'agent d'application de la loi à sa porte avait interrogé sa fille de sept ans sur les habitudes de la famille en matière de télévision.

Joanna a ensuite été obligée de mettre en place un prélèvement mensuel sur place et a informé qu'elle ne serait pas poursuivie pour ne pas avoir la licence, dont elle ne s'était pas rendu compte qu'elle était expirée.

Pourtant, elle a néanmoins reçu une convocation. Elle a déclaré aux magistrats lors de son audition qu'elle avait payé. "Il n'a pas été précisé que l'affaire pourrait progresser davantage", a-t-elle expliqué. Mais elle a toujours été condamnée à une amende de 40 livres sterling et condamnée à payer des frais de 92 livres sterling. En dehors du tribunal, Joanna a déclaré au Mail: «Je suis un travailleur qui paie des impôts, puis ils me criminalisent pour quelque chose que nous pouvons facilement oublier.»

Après avoir écouté ces histoires, il serait facile d'être d'accord avec Caroline Levesque-Bartlett, 41 ans, une enseignante de français et ancienne rédactrice juridique qui dirige le groupe de campagne End The BBC License Fee.

Elle dit: «La Société (sous son parapluie de licence de télévision) utilise la tromperie et la peur pour s'attaquer aux personnes vulnérables afin de compenser un manque d'intérêt croissant pour ce qu'elles offrent. De plus en plus de gens se déconnectent. »

«Je n'ai pas de licence depuis trois ans et je regarde uniquement la télévision de rattrapage (non-BBC). C'est parfaitement légal. Des gens comme moi ne fuient pas les licences: nous ne voulons tout simplement pas ou n'avons pas besoin d'une licence. »

Sur son site Web de campagne, Caroline raconte à ses abonnés: «Chaque mois, TV Licensing envoie de méchantes lettres aux gens, insinuant qu'ils enfreignent la loi et qu'une enquête (et une amende de 1 000 £ plus les frais de justice) est en cours.

"J'en ai reçu plus de 20, avec des titres allant de:" Vous risquez une comparution en justice et des poursuites pénales "à:" Comme nous n'avons pas eu de vos nouvelles, un officier se rendra bientôt chez vous ".

Tout cela doit être effrayant pour les plus de 75 ans, qui comptent souvent sur une télévision pour leur entreprise et doivent maintenant payer pour une prestation qu'ils auraient pu tenir pour acquise pendant des années – avec la perspective de la prison s'ils ne respectent pas les amendes.

Un élément encore plus extraordinaire de cette saisie de fonds de la BBC – renforcée par des gens que beaucoup croient être des espions intimidateurs – est que même les jeunes enfants et les adolescents sont pris pour cible.

Selon Caroline, quatre enfants âgés de 10 et 11 ans ont été poursuivis pour ne pas avoir de licence de télévision de 2009 à 2014. Vingt de 12 à 14 ans et plus de 400 adolescents de 15 à 17 ans ont été alignés pour être poursuivis. dans les sept ans à 2016.

Caroline dit: «Si l'agent d'application de la loi frappe à la porte et qu'un enfant (de dix ou plus) répond, l'agent peut toujours lui demander de signer un document qui les ouvre à des poursuites.»

Cependant, un porte-parole de la BBC a insisté sur le fait que les enfants dès l'âge de dix ans ne sont pas poursuivis pour ne pas avoir payé les frais de licence, et a ajouté: «Notre politique est de poursuivre les personnes âgées de 18 ans ou plus.

«Nous avons déjà examiné cette question et trouvé une dizaine de cas dans lesquels une personne âgée de 17 ans – mais pas plus jeune – avait été poursuivie et resserré nos systèmes. Les poursuites sont un dernier recours et la plupart des gens paient leur permis. Nous avons une gamme de soutien pour ceux qui ont du mal à payer.

"Nous n'avons jamais eu pour politique de poursuivre les enfants et nous avons eu un resserrement, empêchant les agents chargés de l'application des lois en visite de saisir un âge inférieur à 18 ans.

Les étudiants sont également dans le collimateur de la BBC. La TV Licensing Authority a récemment déclaré: «Au cours de la dernière année, plus de 20 000 personnes âgées de 18 à 25 ans ont été interrogées par nos agents pour regarder la télévision en direct ou BBC iPlayer sans licence valide.

«Au début de la nouvelle année universitaire, nous rappelons aux étudiants qu’ils risquent de faire face à des poursuites et à une amende pouvant aller jusqu’à 1 000 £ s’ils sont surpris à regarder la télévision en direct ou des programmes de la BBC sur iPlayer sans licence. Cela inclut tout appareil, pas seulement un téléviseur. "De toute évidence, il y a une bouffée de Big Brother à propos de tout cela.

Et les poursuites ont certainement frappé les femmes particulièrement durement: l'année dernière, 72% de toutes les affaires entendues pour non-paiement d'une licence de télévision concernaient des femmes, avec une sur trois de toutes les affaires pénales de toute nature contre les femmes.

Les militants disent que les femmes sont particulièrement vulnérables car elles sont plus susceptibles que les hommes à la fois de lutter pour payer les frais et d'être à la maison lorsque les fonctionnaires zélés arrivent à leurs portes.

Jenna, ancienne conseillère en santé de Bromley, dans le sud-est de Londres, l'a appris à la dure. Elle aussi a été appelée au tribunal de première instance de Guildford cette semaine, mais n'a pas comparu en raison de problèmes de mobilité. Cependant, elle a été condamnée à payer des frais de justice de 120 £ lorsqu'elle a plaidé coupable.

Le jeune homme de 39 ans, célibataire, a expliqué au Mail: «J'ai payé et je n'essayais pas de l'éviter. Je ne veux pas de casier judiciaire.

«Je n'ai que 70 £ de droits de licence en cours. Mais quand j'ai commencé à faire des paiements que je pouvais me permettre, ils (TV Licensing) ont doublé le montant.

«J'ai essayé de me contacter par e-mail et par téléphone pour expliquer les choses, mais ils ne sont jamais revenus avant que je ne sois traduit en justice. Ce qui se passe est une injustice. Je ne travaille pas, alors ne payez pas d'impôt. Mais cette licence TV est une taxe. »

Et il semble certain que l'infirmière Kathleen Quinton serait d'accord. Elle était tellement bouleversée à l'issue de son audition cette semaine qu'elle a demandé à son mari Francis d'expliquer au Mail exactement comment la famille s'était endettée – une situation qui s'est aggravée en raison des tactiques de la TV Licensing Authority.

L'ancien chauffeur de camion Francis a été blessé dans un accident bizarre, ce qui signifie qu'il ne pouvait plus travailler, alors Kathleen supporte maintenant le poids de soutenir la famille.

Ils avaient encore du mal à se remettre sur pied lorsque le responsable de la télévision est arrivé. Francis a déclaré au Mail: «Je n'avais aucune idée de qui (le fonctionnaire) travaillait. Il était impoli et posait des questions brèves et précises. Il a essayé de faire comprendre que nous avions de l'argent parce que nous vivons dans une nouvelle maison, bien qu'il s'agisse de logements sociaux.

«Nous avons expliqué ce que nous avions vécu, mais il n’a montré aucune sympathie. Quand Kathleen a commencé à pleurer, moi aussi. »

Il ajoute: «(Kathleen) ne m'a pas parlé du rebond du paiement de la licence TV. Elle a tout porté sur ses épaules jusqu'à ce que cet homme se retourne, et elle a dit ce qui s'était passé. Maintenant, avec sa belle face à nous, nous sommes à bout de souffle. »

Cela ne semble pas juste à Noël.

La BBC a expliqué: «Les poursuites sont un dernier recours et la grande majorité des gens paient leur licence. Nous soutenons les personnes qui éprouvent des difficultés à payer et nous travaillons avec UK Money Advice et des organisations communautaires qui conseillent les personnes à faible revenu.

“ La majorité des délinquants présumés pour la première fois ne sont pas poursuivis s'ils achètent un permis avant la date de leur comparution, et lorsque le gouvernement a commandé son propre examen indépendant de l'application des droits de licence, il a conclu que le système actuel est équitable pour les payeurs de droits de licence et devrait pas être remplacé. »

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