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Les cartes postales de Lockdown sont une nouvelle série qui examine comment les communautés de Grande-Bretagne font face à la pandémie de coronavirus. Il sera publié tous les jours pendant cinq jours sur Telegraph.co.uk

«Respirez» lit les panneaux routiers accueillant les visiteurs à Eastbourne. Les retraités ont longtemps été séduits par les eaux bleu craie et la brise vivifiante de cette ville balnéaire de la côte sud – la plus ancienne d'Angleterre, avec un âge médian de 70,9 ans. Mais à l'ère de Covid-19, ce slogan a pris un air tout à fait plus sinistre.

Bill Watham et sa femme, Ann, font carrément partie de la tranche démographique d'Eastbourne. Agés respectivement de 70 et 69 ans, tous deux ont également des problèmes de santé sous-jacents qui les propulsent en tête du registre des personnes jugées les plus exposées au risque de coronavirus.

Lorsque le verrouillage national a été annoncé, le couple a suivi les conseils du gouvernement et s’est enfermé dans leur semi-brique rouge dans une rue calme de la vieille ville d’Eastbourne. Normalement, la paire, qui n'a pas de voiture, dépend des livraisons des supermarchés en ligne, mais comme les achats de panique s'ensuivaient, ils n'étaient pas en mesure de trouver une place.

Incapables de quitter la maison et sans famille à portée de main, ils ont plutôt dû manger tout ce qui leur restait. Lorsque ceux-ci ont été épuisés, pendant cinq longs jours, ils n'ont survécu qu'avec de la bouillie d'avoine avec de l'eau et du thé noir.

«Nous ne rêverions pas de demander de l’aide à qui que ce soit», explique Bill, un constructeur à la retraite, à une distance sûre au seuil de sa porte d’entrée. Se tapotant le ventre et essayant de rire pendant ces jours frugaux et effrayants, il estime qu'il a perdu 8 lb de poids avant l'arrivée des secours. «Il se passe des choses dans ce monde et vous continuez comme ça», dit-il. "C’est ce que nous, les Britanniques, faisons."

La Grande-Bretagne étant désormais bloquée pour ce qui est prévisible, le Telegraph lance aujourd'hui une nouvelle série en cinq parties sur la façon dont nous, en tant que nation, faisons face. Alors que les cas de coronavirus se répandent dans les grandes villes et augmentent rapidement dans les régions, nous visitons des villes et des villages à travers le pays alors que la vie change au-delà de toute reconnaissance. En plus de souligner son tragique bilan, nous célébrerons le stoïcisme des communautés qui se rassemblent face à la pandémie.

Aujourd'hui marque 101 jours depuis que la Chine a révélé pour la première fois à l'Organisation mondiale de la santé qu'un groupe de patients souffrant d'une mystérieuse pneumonie avait été découvert dans la ville de Wuhan. Au cours des mois suivants, Covid-19 s'est propagé à un rythme étonnant, infectant plus de 1,4 million de personnes dans presque tous les pays du monde.

Le coronavirus s'est échoué tôt sur la côte sud de la Grande-Bretagne, début février, avec Brighton le premier groupe national d'infection. Eastbourne, à environ 20 miles le long de la côte, est considérée comme particulièrement vulnérable en raison de sa population âgée et de sa dépendance au tourisme.

Au dernier décompte, il y avait eu 95 cas connus de coronavirus dans l'East Sussex, et 14 décès dans les hôpitaux de l'East Sussex Healthcare NHS Trust, englobant Eastbourne, Bexhill, Rye et St Leonards – bien que ce chiffre n'inclue pas les maisons de soins, dont sont des dizaines dans la ville.

Les ramifications du virus seront profondes ici. Alors que son industrie des soins et ses établissements de santé se préparent à être poussés au bord du gouffre, l’industrie touristique d’Eastbourne s’est effondrée.

Sally et Andrew Kitchen sont parmi ceux qui ont perdu leurs moyens de subsistance du jour au lendemain. Le couple n'a repris le New Wilmington Hotel qu'en juillet dernier. Il y a quelques semaines, le restaurant a été déclaré meilleure découpe à Eastbourne et les réservations pour la fête des mères ont afflué. Ensuite, le verrouillage a été annoncé et, dans les 24 heures, trois mois de réservations se sont évaporés.

Sally, 48 ans, a déclaré avoir été forcée de laisser partir 20 membres du personnel et attend de recevoir des informations sur un prêt d'urgence demandé dans le cadre du plan de sauvetage du gouvernement. «Les revenus potentiels que nous avons perdus sont énormes», dit-elle.

Mais en quelques semaines, elle et Andrew ont réussi à transformer l'entreprise, en utilisant leurs fournisseurs et en perquisitionnant les congélateurs coffre de l'hôtel pour fournir des livraisons d'urgence aux travailleurs vulnérables, âgés et clés d'Eastbourne.

Depuis leur installation il y a quinze jours, ils ont livré à plus de 100 clients, dont les Watham. Bill sourit en se remémorant leur premier retour après des jours de privation. «Nous avions du lait, de la confiture et des bananes», dit-il. "Toutes ces choses que nous tenions pour acquises sont soudainement devenues de tels luxes."

Alors que je rejoins Andrew Kitchen lors de ses tournées quotidiennes, d'autres résidents reconnaissants sortent de chez eux pour récupérer leurs boîtes. Maggie et Rob Atkinson, tous deux âgés de 70 ans, sortent provisoirement de leur porte d'entrée avec des soucis et des lingettes antibactériennes pour éviter toute contamination.

Avant de signer les livraisons, dit Maggie, ils avaient tellement manqué de fournitures qu'ils avaient été contraints de se contenter d'un fruit et de deux tranches de pain par jour.

Une autre bénéficiaire est Barbara Granger, 90 ans, qui vit seule dans son appartement depuis 10 ans. "Le shopping a été un gros problème pour moi parce que je ne veux pas aller dans les supermarchés", dit-elle. «J'apprécie beaucoup le soutien.»

Barbara passe les jours solitaires de lecture de l'auto-isolement et de parler à sa famille en ligne. Elle n'allumera la télévision que pour les nouvelles de 13 heures, et de nouveau à 18 heures. Dimanche dernier, avec des millions de personnes, elle a regardé le discours de la reine. En tant que personne dont les années d'adolescence ont également été vécues pendant la Seconde Guerre mondiale, cela a résonné.

«Ensuite, c'était évidemment une crise, mais aussi différente parce que nous savions qui nous combattions», dit-elle. «Je pense que ce virus est plus effrayant que la guerre.»

Sur le front de mer, de douces vagues chevauchent la plage de galets et les mouettes roulent dans le ciel bleu. La vue peut rester inchangée, mais tout autre semblant de normalité a disparu. Les routes sont en grande partie désertes, bien que nous apercevions plusieurs ambulances qui défilent.

Le conseil a, avec d'autres autorités locales, introduit des restrictions sur les personnes en deuil assistant aux funérailles. Un directeur des funérailles d'Eastbourne (qui n'a pas souhaité être nommé) dit qu'il a déjà été obligé de manipuler les corps des victimes de Covid tout en portant un équipement de protection individuelle complet (EPI).

Les maisons de soins ont fermé leurs portes aux visiteurs afin de limiter la propagation. Ian Turnbull, le directeur de Sunrise Senior Living, dit que les 86 résidents de sa maison de soins sont en lock-out pour toutes les visites sauf essentielles. Même ceux qui sont sur leur lit de mort n'ont droit qu'à un seul membre de leur famille à leurs côtés.

Turnbull dit que la maison a eu plusieurs cas suspects, bien qu'ils se soient finalement révélés négatifs après des tests par Public Health England. Mais il prévient que le système de test reste lent et inadéquat. Il a déjà entendu parler de nouveaux cas suspects dans d'autres maisons de soins de la ville. «Cela va être un énorme test pour le secteur des maisons de soins», dit-il.

Plus tôt cette semaine, Peter Kyle, le député travailliste de Hove à proximité – qui compte environ 30 maisons de soins – a déclaré que les installations étaient effectivement "converties en hospices" en raison d'un manque d'équipement de protection et d'installations d'essai. Cependant Turnbull insiste sur le fait que son personnel a tout l'EPI dont il a besoin.

Georgina Kemp, 34 ans, a passé 12 ans dans le secteur des soins à Eastbourne et est actuellement employée par le NHS, aidant à la réadaptation physique des patients âgés de la communauté.

Ces derniers jours, son rôle a été fusionné dans une unité d'intervention d'urgence. Bien que Covid-19 n'ait pas encore englouti les hôpitaux et les maisons de soins de la région de Londres, dit-elle, ils s'y attendent bientôt.

«Beaucoup de gens ont très peur», admet-elle. Pour l'instant, Eastbourne retient son souffle.