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Après plus d’une décennie à travailler à l’aéroport de Manchester, dans le nord-ouest de l’Angleterre, Tracey Moore a finalement obtenu le poste qu’elle souhaitait: au comptoir d’enregistrement des passagers de Virgin Atlantic. Puis, à 15 h 30, le 22 octobre, après environ un an de travail et des mois de congé, elle est retournée à l’aéroport et a remis son uniforme.

Elle avait pris un rachat et quitté son emploi de rêve.

«Je me suis battu dur pour rejoindre Virgin et c’est pourquoi je pense que je suis plus bouleversée», a déclaré Mme Moore. Dévastée par la façon dont la pandémie avait creusé l’industrie du transport aérien, Mme Moore a accepté le rachat parce qu’elle pensait que ses heures et son salaire seraient réduits si elle n’était pas l’une des personnes finalement licenciées.

«Je ne pense pas que j’avais vraiment le choix», a-t-elle dit, ajoutant: «J’ai adoré porter l’uniforme.

Mais elle n’a pas travaillé pour Virgin Atlantic. Elle faisait partie des milliers de personnes relâchées chez Swissport, une entreprise internationale qui fournit des services d’assistance au sol aux compagnies aériennes, notamment l’enregistrement des passagers et le chargement et le déchargement des bagages.

De l’enregistrement au décollage et à l’atterrissage, les voyageurs avec Virgin Atlantic se retrouvent interagir avec des centaines d’autres compagnies que la compagnie aérienne a engagées pour fournir les services et les biens qui composent une expérience de vol fluide. C’est la même chose pour la plupart des grandes compagnies aériennes. Virgin ne prépare pas la nourriture en vol, n’imprime pas les menus, ne construit pas les sièges en classe affaires, ne dégèle pas les ailes, ne décharge pas les bagages à l’aéroport ou ne retourne pas vos bagages lorsqu’ils sont perdus; il engage des entreprises pour effectuer ces tâches et bien d’autres encore.

Mais huit mois après que les gouvernements ont fermé leurs frontières et imposé des restrictions de voyage pour arrêter la propagation du coronavirus, les restrictions de verrouillage ne se sont que partiellement assouplies et une deuxième vague de pandémie a assiégé l’Europe, éradiquant le tourisme.

Virgin Atlantic, qui dépend fortement des liaisons long-courriers et des voyages transatlantiques, n’a pratiquement pas eu l’occasion de se redresser. La compagnie aérienne a licencié 4 700 employés, soit près de la moitié de son personnel.

Les entreprises sous contrat avec Virgin, avec des noms comme Aller aller (un fournisseur d’Internet en vol), Couleur ESP (services d’impression) et Eagles Couriers, ont également été renversé par le coup écrasant de la pandémie sur les voyages aériens, dans certains cas la réduction du personnel et la fermeture des installations.

Les informations sur ces entreprises sont rarement révélées. Mais cet été, alors que Virgin craignait de manquer de liquidités à l’automne, elle a conclu un accord de sauvetage privé complexe de 1,6 milliard de dollars. Il comprenait environ 226 millions de dollars provenant d’un fonds de couverture; capital levé en partager les ventes de Virgin Galactic, l’entreprise spatiale de Richard Branson; et des accords pour reporter les paiements de la dette.

Dans le cadre de ce plan, 162 entreprises du monde entier à qui Virgin devait environ 69 millions de dollars se sont vu offrir un choix: être payé 20% de moins, le solde étant payé par versements jusqu’en septembre 2022, selon les documents judiciaires, ou risquer que Virgin Atlantic tombe en faillite, et peut-être en récupérer peu. La plupart ont voté pour l’offre sur la table, et elle s’appliquait donc à tous.

le les organisations, qui comprend un organisme de bienfaisance, de grandes chaînes hôtelières et des sociétés de conseil, fournit une carte de l’effet domino que les économistes redoutent depuis le début de la pandémie: que les entreprises touchées le plus directement – l’aviation, les hôtels et les restaurants – déclencheraient une vague de dévastation qui pourrait s’étendre largement dans l’économie.

Virgin Atlantic a refusé de commenter et s’est référée à des déclarations antérieures. En septembre, lorsque l’accord de refinancement a été annoncé, le directeur général, Shai Weiss, l’a qualifié de «grand pas en avant dans notre lutte pour la survie».

«Nous apprécions grandement le soutien de nos actionnaires, créanciers et nouveaux investisseurs privés», avait-il déclaré à l’époque dans un communiqué. «Ensemble, nous veillerons à ce que la compagnie aérienne continue de fournir une connectivité et une concurrence vitales.»

Ces entreprises n’ont pas attribué leurs problèmes financiers à Virgin Atlantic, mais plutôt à la douleur cumulative de la chute dramatique des voyages aériens.

L’une des sociétés est Swissport Ireland, qui fait partie d’un groupe international qui dessert les compagnies aériennes dans 300 aéroports.