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Comment la grippe aviaire se propage-t-elle chez les vaches ? L’expérience rapporte des « bonnes nouvelles ».

Depuis que les scientifiques ont découvert la grippe infectant les vaches américaines plus tôt cette année, ils se demandent comment elle se propage d’un animal à l’autre. Une expérience menée au Kansas et en Allemagne a permis de lever un peu la lumière sur le mystère.

Les scientifiques n’ont pas réussi à prouver que le virus pouvait se propager par voie respiratoire. Juergen Richt, virologue à l’Université d’État du Kansas qui a contribué à diriger les recherches, a déclaré que les résultats suggéraient que le virus est principalement infectieux via des machines à traire contaminées.

Dans une interview, le Dr Richt a déclaré que les résultats laissaient espérer que l’épidémie pourrait être stoppée avant que le virus n’évolue vers une forme susceptible de se propager facilement entre humains.

« Je pense que c’est une bonne nouvelle, car nous pouvons probablement contrôler ce virus plus facilement que ce que les gens pensaient », a déclaré le Dr Richt. « J’espère que nous pourrons maintenant lui donner un coup de pied dans le derrière et l’éliminer. »

Les résultats n’ont pas encore été mis en ligne ni publiés dans une revue scientifique à comité de lecture.

Seema Lakdawala, virologue à l’Université Emory qui étudie le virus dans les fermes laitières et n’a pas participé à la nouvelle étude, a averti que briser la chaîne de transmission nécessiterait de sérieux changements dans la façon dont les agriculteurs traient leurs vaches.

«C’est vraiment formidable que ces résultats soient publiés», a-t-elle déclaré. « Mais c’est un vrai problème logistique. »

En janvier, les vétérinaires ont commencé à remarquer que certaines vaches souffraient de mystérieuses baisses de production laitière. Ils ont envoyé des échantillons au ministère de l’Agriculture pour analyse. En mars, le ministère a annoncé que le lait de vaches du Kansas, du Nouveau-Mexique et du Texas contenait une souche mortelle de grippe répandue chez les oiseaux. Ils ont également trouvé le virus dans des écouvillons prélevés dans la bouche d’une vache du Texas.

Depuis lors, 132 troupeaux dans 12 États ont été testées positives pour le virus. Les vaches subissent une baisse de production de lait, puis récupèrent généralement, bien que certaines vaches est mort ou ont été abattus parce qu’ils ne récupéraient pas.

Les chercheurs ont connu depuis longtemps que certaines souches de virus de la grippe peuvent infecter les cellules mammaires des mamelles et être excrétées dans le lait. Mais ils n’avaient jamais vu une épidémie de grippe aviaire circuler chez les vaches comme cette année.

Jusqu’à présent, les autorités fédérales et étatiques ont signalé que seulement trois personnes aux États-Unis ont été infectées par les vaches. Deux des ouvriers agricoles infectés ont souffert de conjonctivite, également connue sous le nom de conjonctivite oculaire. La troisième victime a également présenté une toux et d’autres symptômes respiratoires.

La propagation rapide du virus parmi les vaches a intrigué les scientifiques. Une explication possible de la transmission du virus est qu’il a profité de la façon dont les vaches sont traites dans les grandes fermes. Les ouvriers nettoient les trayons d’une vache, les pressent à la main pour produire quelques jets, puis fixent quatre tubes, appelés griffes. Lorsque la griffe a fini de tirer le lait de la vache, l’ouvrier l’enlève et le place sur la vache suivante. Une griffe sera généralement utilisée sur des centaines de vaches avant d’être nettoyée.

En autre étude Publié mercredi, le Dr Lakdawala et ses collègues ont découvert que le virus de la grippe pouvait rester viable sur une griffe pendant plusieurs heures.

Les scientifiques craignent également que les vaches puissent propager le virus sous forme de maladie respiratoire. Une vache avec le virus dans ses voies respiratoires expulserait des gouttelettes lorsqu’elle respirait ou toussait. D’autres vaches pourraient inhaler les gouttelettes ou les ramasser par contact physique.

Si tel était le cas, le virus pourrait potentiellement attaquer les vaches élevées pour leur viande plutôt que pour leur lait. Cela pourrait également permettre au virus de se propager plus facilement entre humains.

En mai, le Dr Richt et ses collègues du Kansas se sont associés à des chercheurs allemands pour mener des expériences au cours desquelles ils ont délibérément infecté des vaches. Les deux équipes gèrent des installations de biosécurité de haut niveau pouvant héberger des animaux aussi gros que des vaches.

Martin Beer et ses collègues du Friedrich-Loeffler-Institut de Greifswald, en Allemagne, ont injecté le virus dans les trayons de trois vaches en lactation. En deux jours, les animaux ont développé des signes cliniques d’infection semblables à ceux observés dans les fermes : ils ont eu de la fièvre, ont perdu l’appétit et ont produit beaucoup moins de lait.

Le lait qu’elles produisaient était épais. « C’était comme du yaourt qui sortait du pis », a déclaré le Dr Beer.

Pour voir si la souche de grippe chez les vaches était significativement différente des autres souches infectant les oiseaux, le Dr Beer et ses collègues ont également injecté aux vaches une souche différente du virus de la grippe aviaire H5N1. Les vaches présentaient les mêmes signes cliniques d’infection.

« Cela peut donc se produire partout où ce virus se trouve dans l’environnement », a déclaré le Dr Richt.

Le Dr Richt a également injecté le virus de la grippe bovine à trois vaches femelles qui n’étaient pas en lactation, ainsi qu’à trois vaches mâles. Au lieu d’injecter le virus dans les pis, son équipe l’a injecté dans la bouche et le nez des animaux.

Les vaches ont développé des infections de faible niveau et ont excrété le virus par le nez et la bouche pendant huit jours.

Deux jours après l’infection, trois vaches saines et non infectées par le virus ont été placées dans la même pièce que les vaches malades. Pendant 19 jours, les scientifiques ont vérifié si les animaux non infectés développaient également la grippe, que ce soit en entrant en contact avec les vaches malades ou en respirant les gouttelettes qu’ils exhalaient.

Aucune des vaches en bonne santé n’est tombée malade. « Nous n’avons pas constaté de transmission », a déclaré le Dr Richt. « Le virus ne se comporte pas comme un virus respiratoire grippal classique. »

Il a prévenu que les résultats des deux expériences concernaient un petit nombre de vaches. Les scientifiques ont également étudié une première souche du virus. Le virus a muté au fur et à mesure qu’il se déplaçait d’un animal à l’autre, et les chercheurs ne peuvent pas dire si une souche plus récente se comporterait davantage comme une maladie respiratoire.

Le Dr Lakdawala a déclaré que les nouvelles découvertes des chercheurs du Kansas et d’Allemagne, qui concordent avec les études épidémiologiques, rendent encore plus urgente la nécessité d’arrêter la propagation du virus chez les vaches laitières.

Mais c’est peut-être plus facile à dire qu’à faire. La désinfection des griffes de traite entre chaque vache ralentirait la production de lait dans les fermes. Les produits chimiques utilisés pour nettoyer les griffes pourraient également se retrouver dans la production de lait. « Nous ne voulons pas d’eau de Javel dans le lait », a déclaré le Dr Lakdawala.

En plus d’arrêter la propagation de vache à vache, elle a également déclaré qu’il était vital de protéger les gens contre le virus. « Nous ne voulons pas que ces travailleurs laitiers soient infectés », a-t-elle déclaré.

Dans une salle de traite typique, les vaches se tiennent sur une plate-forme de manière à ce que leurs mamelles soient à la hauteur des yeux des ouvriers. Lorsque le lait éclabousse la plate-forme, il peut se transformer en gouttelettes qui peuvent atteindre les yeux des travailleurs ou être inhalées. Les équipements de protection individuelle comme des lunettes et des écrans faciaux pourraient aider à bloquer cette voie d’infection.

Arrêter la propagation du virus aux travailleurs laitiers ne protégera pas seulement leur santé. Cela pourrait également empêcher le virus d’avoir une nouvelle opportunité d’évoluer au sein d’un hôte humain et de mieux s’adapter à notre espèce.

« On ne sait jamais ce qui arrivera à ce virus dans le futur », a déclaré le Dr Richt.


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