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Comment la crise frontalière a brisé les espoirs d’immigration de Biden

Le premier jour de son mandat, le président Biden a suspendu presque toutes les expulsions. Il s’est engagé à mettre fin aux pratiques dures de l’administration Trump, à faire preuve de compassion envers ceux qui souhaitent venir aux États-Unis et à sécuriser la frontière sud.

Pour M. Biden, c’était une question de principe. Il voulait montrer au monde que les États-Unis étaient une nation humaine, tout en démontrant à ses concitoyens que le gouvernement pouvait à nouveau fonctionner.

Mais ces premières promesses ont été largement mises de côté alors que le chaos envahit la frontière et met en péril les espoirs de réélection de M. Biden. Le nombre de personnes entrant aux États-Unis a atteint des niveaux records, plus du double de celui des années Trump. Le système d’asile est toujours pratiquement en panne.

Vendredi, dans un revirement spectaculaire par rapport à ces premiers jours, le président a imploré le Congrès de lui accorder le pouvoir de fermer la frontière afin de pouvoir contenir l’une des plus grandes vagues d’immigration incontrôlée de l’histoire américaine.

« Si on me donnait cette autorité », a déclaré M. Biden dans un communiqué, « je l’utiliserais le jour où je signerais le projet de loi ».

Certaines des circonstances qui ont créé la crise échappent au contrôle de M. Biden, comme l’effondrement du Venezuela, une poussée migratoire dans le monde et l’obstination des républicains qui ont tenté de contrecarrer ses efforts pour résoudre les problèmes. Ils ont refusé de fournir des ressources, ont bloqué les efforts visant à mettre à jour les lois et ont ouvertement défié les responsables fédéraux chargés de maintenir la sécurité et l’ordre le long de la frontière de 2 000 milles.

Mais un examen du bilan de M. Biden au cours des trois dernières années par le New York Times, basé sur des entretiens avec plus de 35 responsables actuels et anciens et d’autres, montre que le président n’a pas réussi à surmonter ces obstacles. Le résultat est une crise humanitaire croissante à la frontière et dans les grandes villes du pays. De nombreux électeurs affirment désormais que l’immigration est leur principale préoccupation et ne sont pas convaincus que M. Biden s’en occupe.

Vétéran des décennies de recherche d’un compromis bipartisan sur l’immigration par les défunts sénateurs John McCain, républicain de l’Arizona, et Edward M. Kennedy, démocrate du Massachusetts, le président recherchait un équilibre. Il a créé des voies légales pour les migrants et a commencé à reconstruire le système de réfugiés, tout en adoptant certaines des tactiques les plus restrictives de l’ancien président Donald J. Trump. Mais ces efforts ont été rapidement dépassés par le grand nombre de personnes arrivant à la frontière, et parfois M. Biden n’a pas compris la colère croissante des deux parties.

Lors de la campagne de 2020, M. Biden a déclaré qu’il serait un antidote à l’approche anti-immigration de son prédécesseur. Mais il a présidé une lutte acharnée au sein de la Maison Blanche entre les conseillers favorables à une plus grande application de la loi et ceux qui insistaient pour être plus accueillants. Ce débat s’est déroulé alors que le pays changeait également. Après des années d’inflation, de souffrance économique et de polarisation politique, l’opinion publique est divisée sur la question de savoir si les États-Unis – qui accueillent plus d’immigrés que tout autre pays – devraient en absorber davantage.

M. Biden est passé d’un candidat de 2020 qui s’est engagé à « mettre fin à l’attaque de Trump contre la dignité des communautés immigrées » à un président de 2024 qui est « prêt à faire des compromis importants à la frontière ». Ce changement peut être observé à travers le prisme de cinq moments clés qui documentent l’approche changeante de l’administration sur une question déterminante pour sa présidence et pour les prochaines élections.

Lorsque des enfants d’Amérique centrale ont commencé à traverser la frontière par milliers au printemps 2021, pour la plupart très jeunes et cherchant à rejoindre un parent déjà présent aux États-Unis, le premier réflexe du président a été la compassion. Lors d’une réunion dans la salle Roosevelt, il a ordonné à ses principaux collaborateurs de se rendre à la frontière pour constater les conditions désespérées et surpeuplées.

Il a également demandé à voir les photos. M. Biden pensait avoir été élu pour traiter l’immigration de manière humaine. La vue de milliers d’enfants migrants entassés dans des centres de détention frontaliers bondés n’était pas ce que la plupart des gens imaginaient sous une présidence Biden.

C’était le premier grand test de son programme d’immigration et de la question de savoir si l’approche plus accueillante qu’il avait promise fonctionnerait. Au cours de sa campagne pour la Maison Blanche en 2020, M. Biden s’est engagé à suspendre les expulsions, à limiter les raids des services d’immigration et des douanes, à investir dans le système d’asile et à fermer les prisons privées pour immigrants. Dès son premier jour, M. Biden avait proposé un vaste projet de loi sur l’immigration au Congrès cela aurait ouvert la voie à la citoyenneté à des millions d’immigrants sans papiers vivant déjà en Amérique.

Mais les Républicains ont riposté. Ils ont déclaré la réforme de l’immigration de M. Biden morte à l’arrivée et ont averti que les trafiquants d’êtres humains et les passeurs pourraient canaliser les migrants vers l’Amérique avec la fausse promesse que le nouveau président ouvrirait la frontière – un risque avec lequel certains au sein de l’administration étaient d’accord, selon plusieurs sources actuelles. et d’anciens responsables américains.

Le président a rejeté les critiques. Il n’a jamais été un démocrate souhaitant abolir l’ICE ou décriminaliser les passages aux frontières. Mais ses collaborateurs de longue date l’ont décrit comme étant déterminé à prouver aux électeurs que le gouvernement peut fonctionner, surtout après le chaos de la présidence Trump.

Les images des enfants dans les camps surpeuplés étaient exactement à l’opposé de ce qu’il voulait projeter. À un moment donné, il a explosé de frustration face au chaos à la frontière : qui dois-je licencier, a-t-il demandé, pour régler ce problème ?

Dans l’aile ouest, les conseillers du président ont tenu des discussions urgentes sur l’opportunité de renvoyer les enfants au Mexique, mais M. Biden a dit non, selon un haut responsable présent à la réunion.

Les renvoyer, a déclaré le président, serait inadmissible et inhumain.

La position plus accueillante de M. Biden a été rapidement mise à l’épreuve.

En avril 2021, il avait augmenté le nombre d’Haïtiens pouvant rester aux États-Unis après avoir fui la violence des gangs dans leur pays. Mais l’administration a également décidé que si un afflux d’Haïtiens arrivait à la frontière, les États-Unis les renverraient immédiatement, en utilisant une autorité de l’ère Covid connue sous le nom de Titre 42.

Cela n’a pas pris longtemps. Au cours d’une période de 16 jours en septembre 2021, 19 752 Haïtiens ont traversé la frontière pour se réfugier dans un camp de fortune sous le pont international Del Rio, au Texas.

M. Biden a rapidement condamné les images choquantes montrant des agents de la patrouille frontalière à cheval rassemblant des migrants et a promis que les agents « paieraient ».

Mais la Maison Blanche a également exercé une pression intense pour dégager le pont, a déclaré un ancien responsable. Les conseillers à la sécurité nationale de l’aile ouest ont organisé des appels deux fois par jour pour coordonner les efforts de l’administration pour faire face aux retombées d’une crise humanitaire qui s’est rapidement transformée en crise politique.

De nombreux Haïtiens ont été autorisés à rester aux États-Unis, avec une convocation au tribunal de l’immigration, en raison des limites imposées à la capacité de la patrouille frontalière de les expulser du pays. Mais des milliers de personnes furent déportées. Certains jours, jusqu’à 39 vols, remplis de migrants, se dirigeaient vers Port-au-Prince, la capitale.

L’administration a appelé cela « décompression ».

Les déportations rapides ont révélé une division au sein de l’administration qui ne fera que s’aggraver avec le temps.

Des proches de M. Biden ont déclaré qu’il avait toujours soutenu l’application de la loi. Certains de ses principaux collaborateurs, comme Susan E. Rice, qui a été sa conseillère en politique intérieure jusqu’à l’été dernier, et Jake Sullivan, son conseiller à la sécurité nationale, ont incarné cette approche intransigeante.

« Les migrants et les demandeurs d’asile ne doivent absolument pas croire ceux de la région qui colportent l’idée que la frontière sera soudainement complètement ouverte pour accueillir tout le monde dès le premier jour », avait déclaré Mme Rice au début de la présidence de M. Biden.

Mais d’autres membres de l’administration ont perçu le traitement réservé aux Haïtiens comme une trahison des valeurs que M. Biden avait promis de défendre.

Lors des réunions, les conseillers se sont plaints du fait que certains migrants avaient été invités à embarquer sur des vols d’expulsion sans avoir la possibilité de demander l’asile et sans qu’on leur dise où ils allaient.

« Au départ, ils disaient : « Nous allons nous débarrasser des affaires de l’administration Trump » », a déclaré Daniel Foote, l’ancien envoyé du président en Haïti, qui a démissionné en signe de protestation après que l’administration ait renvoyé les Haïtiens. “Mais ensuite, ils ont réalisé que c’était la seule manière de garder les gens à l’écart.”

La pression montait sur M. Biden pour qu’il trouve une solution.

Il s’est tourné vers le seul endroit qui pourrait adopter de nouvelles lois significatives sur l’immigration, mais il ne l’a pas fait depuis des décennies : le Congrès.

Les républicains de Washington ont largement ignoré les supplications de M. Biden de venir à la table des négociations pour aider à réparer le système d’immigration. Et dans tout le pays, les responsables du Parti républicain ont élaboré leur propre plan.

Lors d’une conférence de presse en avril 2022, le gouverneur du Texas, Greg Abbott, s’est engagé à « amener la frontière jusqu’au président Biden » en transportant par bus des milliers de migrants vers des villes dirigées par les démocrates.

C’était un coup de théâtre, mais ça a marché.

Les bus sont arrivés au centre-ville de Los Angeles à la mi-juin. Ils ont déposé des migrants devant le domicile de la vice-présidente Kamala Harris en septembre et à nouveau la veille de Noël. Le gouverneur Ron DeSantis de Floride a envoyé un avion rempli de personnes à Martha’s Vineyard, un lieu de vacances pour les élites libérales. Les bus affluèrent dans la ville de New York.

Les dirigeants démocrates étaient dépassés. Ils ont appelé le président à intervenir, affirmant que cet afflux constituait une ponction sur leurs ressources. Le maire de New York, Eric Adams, a déclaré que sans un plan de sauvetage fédéral et des mesures de répression à la frontière, l’augmentation de la migration « détruirait la ville de New York ».

Les personnes qui réclamaient la sécurité des frontières n’étaient plus seulement des républicains comme M. Trump ou Stephen Miller, le principal conseiller en matière d’immigration de l’ancien président. Ils étaient membres du propre parti de M. Biden.

L’administration s’est empressée de répondre aux demandes des démocrates, en fournissant plus d’argent et en accélérant le traitement des permis de travail.

Mais le transport en bus des migrants a clairement modifié le discours sur la question. Et les sondages ont commencé à montrer un soutien croissant aux États-Unis aux mesures frontalières une fois dénoncées…