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Pendant des années, The Epoch Times était un petit journal à petit budget avec une orientation anti-Chine qui était distribué gratuitement aux coins des rues de New York. Mais en 2016 et 2017, le journal a apporté deux changements qui l’ont transformé en l’un des éditeurs numériques les plus puissants du pays.

Les changements ont également ouvert la voie à la publication, qui est affiliée au secret et relativement obscur Mouvement spirituel chinois Falun Gong, pour devenir l’un des principaux pourvoyeurs de désinformation de droite.

Premièrement, il a embrassé le président Trump, le traitant comme un allié dans la lutte de la terre brûlée du Falun Gong contre le Parti communiste au pouvoir en Chine, qui a interdit le groupe il y a deux décennies et a persécuté ses membres depuis. Sa couverture relativement stricte de la politique américaine est devenue plus partisane, avec plus d’articles soutenant explicitement M. Trump et critiquant ses opposants.

À peu près à la même époque, The Epoch Times a misé gros sur une autre institution américaine puissante: Facebook. La publication et ses affiliés ont utilisé une nouvelle stratégie qui impliquait de créer des dizaines de pages Facebook, de les remplir de vidéos de bien-être et d’appâts viraux, et de les utiliser pour vendre des abonnements et ramener le trafic vers sa couverture médiatique partisane.

Dans un e-mail envoyé en avril 2017 au personnel par le New York Times, les dirigeants du journal ont envisagé que la stratégie de Facebook pourrait aider à transformer Epoch Times en «le média le plus grand et le plus fiable au monde». Cela pourrait aussi présenter à des millions de personnes les enseignements du Falun Gong, accomplissant la mission du groupe de «sauver les êtres».

Aujourd’hui, The Epoch Times et ses affiliés sont une force dans les médias de droite, avec des dizaines de millions d’adeptes des médias sociaux répartis sur des dizaines de pages et une audience en ligne qui rivalise avec celles de The Daily Caller et Breitbart News, et avec une volonté similaire. pour nourrir les marais de fièvre en ligne de l’extrême droite.

Il a également une influence croissante dans le cercle restreint de M. Trump. Le président et sa famille ont partagé des articles du journal sur les médias sociaux et des responsables de l’administration Trump assis pour des interviews avec ses journalistes. En août, un journaliste de The Epoch Times a posé une question lors d’un point de presse de la Maison Blanche.

C’est une remarquable réussite pour le Falun Gong, qui a longtemps lutté pour établir sa bonne foi contre les efforts de Pékin pour le diaboliser comme une «secte perverse», en partie parce que ses récits stridents de persécution en Chine peuvent parfois être difficiles à étayer ou exagération. En 2006, un journaliste d’Epoch Times a interrompu une visite à la Maison Blanche du président chinois en criant: «Les méchants mourront tôt».

Stephen K.Bannon, ancien stratège en chef de M. Trump et ancien président de Breitbart, a déclaré dans une interview en juillet que la croissance rapide d’Epoch Times l’avait impressionné.

“Ils seront le premier site d’information conservateur dans deux ans”, a déclaré M. Bannon, qui a été arrêté pour fraude en août. «Ils frappent bien au-dessus de leur poids, ils ont les lecteurs, et ils vont être une force avec laquelle il faut compter.»

Mais l’organisation et ses affiliés ont grandi, en partie, en s’appuyant sur des tactiques sommaires des médias sociaux, poussant des théories de conspiration dangereuses et minimisant leur lien avec le Falun Gong, a révélé une enquête du Times. L’enquête comprenait des entretiens avec plus d’une douzaine d’anciens employés d’Epoch Times, ainsi que des documents internes et des déclarations fiscales. Beaucoup de ces personnes ont parlé sous couvert d’anonymat parce qu’elles craignaient des représailles ou avaient encore de la famille dans le Falun Gong.

Embrasser M. Trump et Facebook a fait de The Epoch Times une puissance partisane. Mais cela a également créé une machine de désinformation à l’échelle mondiale qui a poussé à plusieurs reprises les récits marginaux dans le courant dominant.

La publication a été l’un des promoteurs les plus éminents de «Spygate», une théorie du complot sans fondement impliquant des allégations selon lesquelles des responsables de l’administration Obama ont illégalement espionné la campagne de M. Trump en 2016. Les publications et les émissions liées à Epoch Times ont promu la théorie du complot QAnon et diffusé des allégations déformées sur la fraude électorale et le mouvement Black Lives Matter. Plus récemment, ils ont promu la théorie infondée selon laquelle le coronavirus – que la publication appelle le «virus du PCC», dans une tentative de le relier au Parti communiste chinois – a été créé comme arme biologique dans un laboratoire militaire chinois.

Epoch Times dit qu’il est indépendant et non partisan, et il rejette la suggestion selon laquelle il est officiellement affilié au Falun Gong.

Comme le Falun Gong lui-même, le journal – qui publie dans des dizaines de pays – est décentralisé et fonctionne comme un groupe de chapitres régionaux, chacun étant organisé comme une organisation à but non lucratif distincte. C’est aussi extraordinairement secret. Les rédacteurs en chef de The Epoch Times ont refusé de multiples demandes d’interviews, et la visite inopinée d’un journaliste au siège social de Manhattan cette année a été confrontée à la menace d’un avocat.

Les représentants de Li Hongzhi, le chef du Falun Gong, n’ont pas répondu aux demandes de commentaires. Pas plus que les autres résidents de Dragon Springs, l’enceinte du nord de l’État de New York qui sert de quartier général spirituel du Falun Gong.

De nombreux employés et pratiquants de Falun Gong contactés par le Times ont dit qu’ils avaient reçu pour instruction de ne pas divulguer les détails du fonctionnement interne du point de vente. Ils ont dit qu’on leur avait dit que parler négativement d’Epoch Times reviendrait à désobéir à M. Li, qui est connu par ses disciples comme «Maître».