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WASHINGTON – Fin septembre, un avion transportant de hauts responsables iraniens s'est posé à Abu Dhabi, la capitale étincelante des Émirats arabes unis.

Le Moyen-Orient a connu un été de violence et une rencontre avec les Iraniens faisait partie d'une stratégie discrète des dirigeants émiratis pour désamorcer la tension. La petite mais puissante nation du golfe Persique voulait négocier une paix distincte – en évitant la violence qui pourrait briser ses efforts de plusieurs décennies pour se présenter comme une oasis moderne et stable dans une région volatile.

Mais la réunion a déclenché des alarmes à l'intérieur de la Maison Blanche, où les responsables ne l'ont appris qu'après avoir lu les rapports des agences d'espionnage américaines. Le gouvernement émirati, un allié fidèle qui avait longtemps fait pression pour une approche américaine belliciste envers l'Iran, était en pourparlers secrets avec des responsables iraniens. Les responsables du Conseil de sécurité nationale se sont réunis pour discuter des implications: un front uni contre l'Iran – soigneusement construit par l'administration Trump pendant plus de deux ans – semblait s'effondrer.

L'épisode est survenu au milieu d'une période de neuf mois qui a secoué la relation déjà explosive des États-Unis avec l'Iran – à commencer par l'escalade des sanctions de l'administration Trump et culminant avec les deux puissances dans une confrontation militaire directe au bord d'une conflit plus sanglant.

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