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Une île volcanique néo-zélandaise a éclaté lundi dans une tour de cendres et de vapeur tandis que des dizaines de touristes exploraient la surface lunaire, tuant cinq personnes et faisant de nombreuses disparitions.

Le site était encore trop dangereux quelques heures plus tard pour que la police et les sauveteurs recherchent les disparus.

Le commissaire adjoint de la police, John Tims, a déclaré que le nombre de ceux qui étaient toujours portés disparus était à deux chiffres, mais il n'a pas pu confirmer un nombre exact. Il a dit qu'il y avait moins de 50 personnes sur l'île lorsqu'elle a éclaté et 23 ont été enlevées, dont les cinq morts.

Tims a déclaré que des experts leur avaient dit que l'île restait instable, mais que les équipes de recherche et de sauvetage voulaient rentrer le plus rapidement possible. Il a dit qu'il n'y avait eu aucun contact avec aucun des disparus.

Il a déclaré que les Néo-Zélandais et les touristes d'outre-mer faisaient partie des personnes décédées, disparues ou blessées. Il a déclaré que la plupart des 18 survivants avaient été blessés et que certains avaient été gravement brûlés.

Certains des participants étaient des invités du navire de croisière Royal Caribbean International Ovation of the Seas.

"Un certain nombre de nos invités ont visité l'île aujourd'hui", a expliqué la société. "Nous offrirons toute l'assistance possible à nos invités et aux autorités locales. Veuillez garder toutes les personnes concernées dans vos prières."

Le navire de croisière, qui était parti de Sydney la semaine dernière, devait naviguer vers la capitale Wellington lundi soir, mais la société a déclaré qu'il resterait plutôt dans le port de Tauranga pendant la nuit jusqu'à ce qu'il en apprenne davantage sur la situation.

"Mon dieu", a écrit Michael Schade sur Twitter en publiant une vidéo de l'éruption. "Ma famille et moi en étions descendus 20 minutes auparavant, nous attendions à notre bateau sur le point de partir quand nous l'avons vu. Le retour à la maison en bateau s'occupant des personnes que notre bateau a secourues était indescriptible."

Sa vidéo montrait un mur de cendres et de vapeur autour de l'île et un hélicoptère gravement endommagé et couvert de cendres. Il a dit qu'une femme avait été gravement blessée mais semblait "forte" à la fin.

La Première ministre Jacinda Ardern a déclaré qu'elle se rendait dans la région lundi soir. Elle a dit que l'incident était "très important".

"Toutes nos pensées vont aux personnes concernées", a-t-elle déclaré.

Brad Scott, un volcanologue du groupe de recherche GNS Science, a déclaré que l'éruption avait envoyé un panache de vapeur et de cendres à environ 12 000 pieds (3 660 mètres) dans l'air. Il a dit que cela avait également affecté l'ensemble du fond du cratère de White Island.

L'agence GeoNet, qui surveille les volcans et les tremblements de terre en Nouvelle-Zélande, a d'abord relevé son niveau d'alerte à quatre, à une échelle où cinq représente une éruption majeure. Il a ensuite ramené le niveau d'alerte à trois. Scott a dit que c'était parce que l'éruption n'avait pas duré au-delà de l'explosion initiale.

White Island se trouve à environ 50 kilomètres (30 miles) au large de la Nouvelle-Zélande continentale. Déjà, les gens se demandent pourquoi les touristes ont toujours pu visiter l'île après que les scientifiques ont récemment noté une augmentation de l'activité volcanique.

GeoNet a relevé le niveau d'alerte sur l'île White de un à deux le 18 novembre, notant une augmentation de la quantité de dioxyde de soufre, qui provient du magma au fond du volcan. Il a également déclaré à l'époque qu'au cours des semaines précédentes, le tremblement volcanique était passé de faible à modéré.

Scott a déclaré que le niveau d'alerte était souvent augmenté, puis baissé plus tard sans aucune éruption. Il a déclaré qu'il n'y avait pas eu d'incidents majeurs avec des touristes visitant l'île dans le passé, bien qu'il y ait eu des appels étroits.

Scott a déclaré qu'il ne lui appartenait pas de dire si l'île était suffisamment sûre pour accueillir des touristes juste avant l'éruption de lundi.

Ardern a déclaré que l'accent restait sur la mission de recherche et sauvetage pour l'instant et que les questions concernant la visite des touristes seraient traitées plus tard.

"Dans l'ordre des choses, pour les éruptions volcaniques, ce n'est pas grand", a déclaré Ken Gledhill de GeoNet. "Mais si tu étais proche de ça, ce n'est pas bon."

White Island est au nord-est de la ville de Tauranga sur l'île du Nord, l'une des deux îles principales de la Nouvelle-Zélande. La police demandait aux gens d'éviter les zones de l'île du Nord qui étaient proches de l'éruption, y compris les zones de Whakatane Heads et de Muriwai Drive.

GeoNet a déclaré que l'île blanche est le volcan à cône le plus actif de Nouvelle-Zélande et qu'environ 70% du volcan est sous la mer.

Douze personnes ont été tuées sur l'île en 1914 alors qu'elle était exploitée pour le soufre. Une partie d'un mur de cratère s'est effondrée et un glissement de terrain a détruit le village des mineurs et la mine elle-même.

Les restes de bâtiments d'une autre entreprise minière dans les années 1920 sont maintenant une attraction touristique, selon GeoNet.

L'île est devenue une réserve pittoresque privée en 1953, et des visites quotidiennes permettent à plus de 10 000 personnes de visiter le volcan chaque année.

L'île est également connue sous le nom indigène maori Whakaari.

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